Beweise, dass Syphilis mit Columbus-Expedition nicht in Europa angekommen ist

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Massenbestattungen sind übliche Überbleibsel der vielen Pestausbrüche, die das mittelalterliche Europa verwüsteten. Eine Reihe dieser Friedhöfe ist in historischen Quellen gut dokumentiert, aber die Orte der meisten und die Opfer, die sie enthalten, sind mit der Zeit verloren gegangen. In Vilnius, Litauen, wurde ein solcher Friedhof auf typische Weise gefunden: zufällige Entdeckung während eines routinemäßigen Stadtbauprojekts.

Eine neue Studie in der Zeitschrift veröffentlicht Wissenschaftliche Berichte detailliert die Ergebnisse genomischer Analysen dieser mittelalterlichen Skelette mit wichtigen Implikationen für die Geschichte der Syphilis in Europa.

Nur eine weitere Pestgrube?

„Historische Informationen über diesen Friedhof von Vilnius sind nicht verfügbar, aber der Bestattungskontext sowie die Lage außerhalb der mittelalterlichen Stadtgrenzen deuteten auf eine Pest oder einen anderen großen Ausbruch von Infektionskrankheiten hin“, sagt Rimantas Jankauskas, Professor an der Medizinischen Fakultät. Universität Vilnius. "Um sicher zu sein, brauchten wir eine Bestätigung durch DNA-Analyse."

Kirsten Bos, Gruppenleiterin für Molekulare Paläopathologie am Max-Planck-Institut für Menschheitsgeschichte (MPI-SHH) in Jena, wird häufig von Archäologen mit der Bitte um solche Analysen kontaktiert.

"Die Pest war zu dieser Zeit eine weit verbreitete Krankheit, und die Informationen, die wir aus all den alten DNA-Arbeiten erhalten, können uns viel über ihre Verbreitung sagen", sagt Bos, ein Spezialist für die Wiederherstellung alter Krankheitserreger-DNA, der die aktuelle Studie leitete.

Doktorandin Karen Giffin übernahm im Team von Bos die DNA-Analyse der vermeintlichen Pestopfer und identifizierte schnell die DNA des Erregers in den Zähnen mehrerer Personen.

„Ich war froh, sie als Opfer der mittelalterlichen Pest identifiziert zu haben“, sagt Giffin, „aber wir wollten sehen, ob wir mit den neuen Techniken, die wir zum molekularen Nachweis von Krankheitserregern entwickelten, mehr über die Gesundheit dieser Bevölkerung erfahren könnten. "

Massengräber waren eine übliche Art der Entsorgung von Pestopfern. ( CC BY-SA 4.0 )

Mehr als nur Pest

„Die typische Methode zum Erregernachweis im archäologischen Knochen setzt voraus, dass man eine Vorstellung davon hat, wonach man sucht“, erklärt Alexander Herbig, Gruppenleiter Computational Pathogenomics am MPI-SHH. "In diesem Fall haben wir einen relativ neuen hypothesenfreien DNA-Screening-Ansatz angewendet, um nach anderen Krankheitserregern zu suchen, die wir möglicherweise auf molekularer Ebene identifizieren können."

Dieser Prozess enthüllte ein zweites Geheimnis des neu entdeckten Friedhofs aus dem 15. Jahrhundert. Eines der vier Pestopfer, eine junge Frau, zeigte ebenfalls ein schwaches Signal von etwas, das mit moderner Syphilis zu tun zu haben schien.

„Es war beeindruckend, Spuren einer solchen Krankheit in einem historischen Skelett zu finden, weil ihr molekularer Erhalt im alten Knochen bekanntermaßen problematisch ist“, kommentiert Bos.

Es wird angenommen, dass Krankheiten in der Syphilis-Familie, die als Treponema-Krankheiten bekannt sind, beim Menschen eine lange Geschichte haben, obwohl ihre abgeleitete Geschichte in Europa mit Kontroversen beladen ist. Die vorherrschende Meinung ist, dass der erste Ausbruch der Syphilis in Europa mit der Belagerung von Neapel durch Karl VIII. 1495 zusammenfiel, wo eine schwächende Krankheit unter seiner Infanterie ausbrach und sich schnell in ganz Europa ausbreitete.

Ein Foto eines Mädchens mit sekundärer Syphilis im Gesicht mit großen Papeln um die Nase. ( CC BY 4.0 )

Da dieser Ausbruch kurz nach der Rückkehr von Columbus und seiner Crew von ihrer ersten transatlantischen Reise geschah, glauben die meisten Diskutanten, dass die Syphilis ein Neuankömmling in Europa war, der aus der Neuen Welt stammt. Aber die Unterstützung für eine andere Theorie wächst. Eine wachsende Zahl von Spezialisten für Knochenpathologie glaubt, dass sie Beispiele für Syphilis vor 1493 in Europa richtig identifiziert haben, was laufende Debatten über die evolutionären Modelle der Krankheit entzündet hat.

„Wir konnten ein beeindruckend gut erhaltenes Genom rekonstruieren, das zu unserer Überraschung in die Vielfalt moderner Gieren passt“, sagt Giffin. Yaws ist eine weniger bekannte Treponema-Krankheit, die hauptsächlich der Haut betrifft, die sowohl Menschen als auch andere Primaten in warmen, tropischen Umgebungen befällt. "Mitte des 15. Jahrhunderts in Nordeuropa zu finden, war unerwartet", fügt sie hinzu.

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Yaws scheint viel jünger zu sein, als wir dachten

Da Yaws sowohl Menschen als auch nicht-menschliche Primaten infiziert, glauben einige, dass es sich um eine sehr alte Krankheit handelt, da sie vor den massiven pleistozänen Migrationen, die uns rund um den Globus verbreiteten, beim Menschen war.

„Zu unserer Überraschung war das von uns rekonstruierte Yaws-Genom nur wenige genetische Schritte vom Vorfahren aller bei Menschen und nichtmenschlichen Primaten bekannten Yaws-Varietäten entfernt“, sagt Bos. "Angesichts des Alters unserer mittelalterlichen Skelette scheint es, dass alle Arten von Gieren, die wir heute kennen, erst vor etwa 1000 Jahren auf der Bildfläche erschienen sind."

"Dies hat wichtige Auswirkungen auf die Geschichte der Treponema-Krankheit in Europa", fügt Bos hinzu. "Wir können jetzt bestätigen, dass Gieren im mittelalterlichen Europa zirkulierten, und angesichts ihrer Ähnlichkeit mit Syphilis und ihres jüngsten Auftauchens ist es möglich, dass Gieren in irgendeiner Weise zu dem berühmten Ausbruch des späten 15. bis 16. Jahrhunderts beigetragen haben, den wir normalerweise nur der Syphilis zuschreiben."

Eine Möglichkeit ist, dass die Fazien im letzten Jahrtausend entweder beim Menschen oder anderen Primaten in Westafrika auftauchten und Mitte des 15. Jahrhunderts nach Europa gelangten. Die europäische Präsenz in Westafrika nahm im 15. Jahrhundert ebenso zu wie die Zwangsumsiedlungen von Afrikanern nach Europa durch die Etablierung des transatlantischen Sklavenhandels. Diese Aktivitäten hätten schnell eine neue und hoch ansteckende Krankheit wie das Fieren verbreitet.

"Das Rätsel um den Ursprung der Syphilis ist noch offen", sagt Bos, "aber die Krankheitsökologie im mittelalterlichen Europa ist deutlich komplexer, als wir denken."

Das Papier, "Ein treponemales Genom von einem historischen Pestopfer unterstützt ein kürzliches Auftreten von Yaws und seine Präsenz in 15" NS Jahrhundert Europa“ ist verfügbar bei Scientific Reports, http://dx.doi.org/10.1038/s41598-020-66012-x