Lt. William Calley wegen Massakers von My Lai angeklagt

Lt. William Calley wegen Massakers von My Lai angeklagt


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Lt. Calley, ein Zugführer der Charlie Company, 1st Battalion, 20th Infantry, 11th Infantry Brigade (Light) of the 23rd (Americal) Division hatte seine Männer in ein Massaker an vietnamesischen Zivilisten, darunter Frauen und Kinder, in My Lai 4 . geführt , eine Ansammlung von Weilern, die am 16. März 1968 das Dorf Son My im Distrikt Son Tinh in der Provinz Quang Ngai im Küstentiefland der I Corps Tactical Zone bildeten. Das Unternehmen hatte im Rahmen der einjährigen Operation eine Such- und Zerstörungsmission durchgeführt Wheeler/Wallowa (November 1967 bis November 1968).

Auf der Suche nach dem 48. Vietcong (VC) Local Force Battalion drang die Einheit in das Dorf Son My ein, fand jedoch nur Frauen, Kinder und alte Männer. Frustriert über unbeantwortete Verluste durch Scharfschützen und Minen ließen die Soldaten ihre Wut an den Dorfbewohnern aus, schossen wahllos auf Menschen, die aus ihren Hütten flohen, und trieben die Überlebenden systematisch zusammen und führten sie angeblich zu einem nahegelegenen Graben, wo sie hingerichtet wurden.

Berichten zufolge wurde die Tötung erst gestoppt, als Warrant Officer Hugh Thompson, ein Aufklärungshubschrauberpilot, seinen Hubschrauber zwischen den Amerikanern und den fliehenden Südvietnamesen landete, die Soldaten konfrontierte und sie von weiteren Aktionen gegen die Dorfbewohner abhielt. Der Vorfall wurde anschließend vertuscht, kam aber schließlich ein Jahr später ans Licht.

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Ein Untersuchungsausschuss der Armee unter der Leitung von Generalleutnant William Peers untersuchte das Massaker und erstellte eine Liste von 30 Personen, die von der Gräueltat wussten, aber nur 14, darunter Calley und sein Kompaniekommandant, Captain Ernest Medina, wurden wegen Verbrechen angeklagt . Alle wurden schließlich entlassen oder von einem Kriegsgericht freigesprochen, außer Calley, dessen Zug angeblich 200 Unschuldige tötete. Er wurde der persönlichen Ermordung von 22 Zivilisten für schuldig befunden und zu lebenslanger Haft verurteilt, aber seine Strafe wurde vom Berufungsgericht auf 20 Jahre und später vom Armeesekretär auf 10 Jahre herabgesetzt. Von einem Großteil der Öffentlichkeit als „Sündenbock“ bezeichnet, wurde Calley 1974 von Präsident Richard Nixon auf Bewährung entlassen, nachdem er etwa ein Drittel seiner zehnjährigen Haftstrafe verbüßt ​​hatte.


Lt. William Calley wegen Massakers von My Lai angeklagt - GESCHICHTE

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Heute, im Jahr 1969, wurde William Calley, Lieutenant der US-Armee, wegen seiner Rolle bei dem als My Lai Massaker bekannt werdenden Massaker in sechs Fällen des vorsätzlichen Mordes angeklagt. Calleys Aktionen als Kommandant auf Zugebene während des Vietnamkriegs würden dazu beitragen, die in den Vereinigten Staaten brennenden Antikriegsfeuer zu befeuern und die Leidenschaft vieler zu entfachen, die sich vor dieser Zeit nicht an der Debatte über den Krieg beteiligt hatten.

My Lai war ein Weiler in der Provinz Quang Ngai in Südvietnam. Es war eine bekannte Brutstätte der Vietcong-Aktivitäten, so dass das Gebiet häufig das Ziel von Luftangriffen und Artilleriebeschuss war. Während der Tet-Offensive 1968 führte der Vietcong mehrere Operationen in der Provinz durch und verschwand dann scheinbar in Luft. Der Geheimdienst der US-Armee glaubte, dass die Vietcong-Truppen in My Lai und mehreren anderen nahe gelegenen Weilern Zuflucht gesucht hatten, und so plante die Armee am 16. März eine Offensive in der Gegend.

Charlie Company, 1st Battalion, 20th Infantry Regiment, 11th Brigade, Americal Division war eine der Einheiten, die an der Offensive teilnehmen sollten. Einer der Züge der Kompanie wurde von Lt. William Calley angeführt, der den Befehl erhielt, den Weiler zu zerstören, sobald er von Vietcong-Soldaten und Sympathisanten befreit war. Es wurde angenommen, dass alle unschuldigen Zivilisten um 7 Uhr morgens aus dem Weiler sein würden.

Calley und seine Männer fanden am Morgen des 16. März 1968 in My Lai keinen Vietcong. Frustriert über die mangelnde Kooperation der Einheimischen und den Verlust von anderen Zugmitgliedern für die VC-Aktivitäten in der Gegend, begannen einige der Soldaten jeden töten, den sie im Weiler finden konnten: Männer, Frauen und Kinder. Einige wurden in nahe gelegene Schützengräben getrieben und mit automatischen Waffen beschossen. Obwohl die genaue Zahl der Opfer nie bekannt sein wird, geben Quellen die Zahl zwischen 347 und 504 an.

Warrant Officer Hugh Thompson flog mit einem OH-23-Hubschrauber der Armee über dem Weiler und sah das Massaker mit eigenen Augen. Er landete zwischen einer Gruppe amerikanischer Soldaten und Zivilisten und sagte den anwesenden Offizieren, dass er auf jeden Amerikaner schießen würde, der einen Zivilisten angriff. Anschließend meldete er den Vorfall, woraufhin die Infanterie den Befehl erhielt, das Feuer in der Gegend einzustellen.

Das Massaker von My Lai wäre höchstwahrscheinlich nicht gemeldet und ungestraft geblieben, wenn Präsident Nixon, die Vereinigten Stabschefs und Mitglieder des Kongresses nicht im März 1969, ein ganzes Jahr nach dem Vorfall, einen Brief erhalten hätten. Der Brief wurde von Ron Ridenhour geschrieben, der während seiner Zeit in Vietnam aus zweiter Hand von My Lai erfahren hatte. Er sprach mit Mitgliedern der Charlie Company, von denen einige bereitwillig zugaben, an den Ereignissen dieses Tages teilgenommen zu haben.

Und so wurde Lt. Calley am 5. September 1969 wegen vorsätzlichen Mordes in sechs Fällen angeklagt. 25 weitere Offiziere und Mannschaften würden schließlich wegen verschiedener Verbrechen angeklagt, die meisten Anklagen würden fallengelassen. Calley war der einzige Soldat, der wegen eines Verbrechens im Zusammenhang mit My Lai verurteilt wurde. Er diente dreieinhalb Jahre unter Hausarrest im Offiziersquartier in Fort Benning, Georgia, und wurde dann von einem Bundesrichter freigelassen.

Calleys Verteidigung basierte auf seiner Überzeugung, dass er den Befehlen seines unmittelbaren Vorgesetzten, Captain Ernest Medina, folgte. Medina wurde in seinem eigenen Verfahren von jeglichem Fehlverhalten freigesprochen, aber diese beiden Gerichtsurteile führten zu dem, was heute als Medina-Standard bekannt ist, der besagt, dass ein kommandierender Offizier, der nicht handelt, um Menschenrechtsverletzungen oder Kriegsverbrechen zu stoppen, strafrechtlich haftbar ist .

William Calley lebt heute in Columbus, Georgia. Hugh Thompson, der Hubschrauberpilot, der dazu beigetragen hat, das Massaker zu beenden, starb im Januar dieses Jahres und wurde mit allen militärischen Ehren beigesetzt. 2004 wurde er für die Nachrichtensendung "60 Minutes" interviewt. Auf die Frage nach seinen Gefühlen gegenüber den Männern, die an diesem Tag 1968 das Massaker verübten, sagte er:

"Ich wünschte, ich wäre groß genug, um zu sagen, dass ich ihnen vergebe, aber ich schwöre bei Gott, ich kann nicht."


Mein Lai-Massaker

Der Begriff "Suchen und Zerstören" hat in den letzten Jahren eine Art Popkultur-Währung angenommen, aber in Vietnam um 1968 war es alles andere als ein oberflächliches Klischee. Es war ein Befehl, und auf seiner erfolgreichen Ausführung könnten sich Leben ausruhen.

Aber als der Befehl am 16. März 1968 außerhalb eines kleinen Dorfes in Südvietnam erlassen wurde, das allgemein "My Lai" genannt wurde (der eigentliche Name ist "Son My"), war das Ergebnis viel "Zerstören" und sehr wenig "Suchen". " Die daraus resultierenden Massaker stellen einen der Tiefpunkte in der amerikanischen Geschichte dar, ganz oben, wo George Washington den Eingeborenen Pocken-infizierte Decken gab (außer mehr mörderisch als völkermörderisch).

Der Vietnamkrieg verlief, nun ja, nicht angenehm, selbst im Verhältnis zu dem, wie ein Krieg im Allgemeinen verläuft. Nach ein paar besonders hitzigen und gefährlichen Wochen trafen die Soldaten der Charlie Company auf My Lai. Charlie Company hatte Verluste erlitten, und die Einheit war für ihre gewalttätigen Taktiken bekannt.

Zwei Züge gingen auf Befehl von Lt. William Calley nach My Lai, um nach Vietcong-Kämpfern zu suchen. Nach verschiedenen Berichten erhielten die Soldaten entschieden gemischte Botschaften darüber, was sie zu erwarten hatte. Die Zeugenaussage eines Offiziers vor dem Kriegsgericht zeigte, dass den Soldaten gesagt worden war, dass alle Menschen im Dorf VC-Soldaten oder Sympathisanten seien, und dass Zivilisten die Stadt verlassen hätten.

Während über die genauen Umstände des Anschlags noch gestritten wird, ist der Ausgang des Militärmanövers unbestritten. Als sie das Dorf betraten, begannen die Soldaten, unbewaffnete Zivilisten zu erschießen. Es wurde befohlen, die Hütten, in denen die Dorfbewohner lebten, abzureißen.

Selbst bei der ultragewaltigen und paranoiden Kampfatmosphäre in Vietnam könnte man meinen, dass das Unternehmen, nachdem es ein paar Dutzend unbewaffneter Zivilisten ohne Widerstand getötet hat, möglicherweise aufgehört hat, seine Strategie zu überdenken, alle zu töten, die sich bewegen. Ist nicht passiert.

Männer, Frauen und Kinder, darunter auch Babys, wurden bei dem darauffolgenden Gemetzel getötet. Betenden Kindern wurde in den Hinterkopf geschossen, ältere Männer mit Bajonetten zu Tode gehackt. Menschen wurden auf den Knien, in den Rücken, mit den Händen in die Luft geschossen.

Nicht alle in der Kompanie nahmen an dem Massaker teil, aber viele von ihnen taten es, angeführt von Calley, der Berichten zufolge 60 gefangene Zivilisten in einem Graben selbst niedermähte, nachdem seine Soldaten sich dem Befehl widersetzt hatten. Obwohl der offizielle Bericht der Armee feststellte, dass nur etwa 10 Soldaten das Massaker tatsächlich verübten, ist dies angesichts der letztendlich angerichteten Verwüstung kaum zu glauben.

Innerhalb weniger Stunden kamen mehr als 500 Menschen ums Leben. Einige der Leichen wurden verstümmelt. Einige Frauen, die nicht getötet wurden, wurden gruppenvergewaltigt. Andere Dorfbewohner wurden geschlagen und gefoltert. Und Beweise des Gemetzels wurden von einem Armeefotografen namens Ron Haeberle, der die Einheit begleitete, auf Film festgehalten.

Gegen Ende des Massakers kam ein Kampfhubschrauber den Dorfbewohnern zu Hilfe. Ein Armeepilot namens Hugh Thompson landete sein Flugzeug zwischen den Dorfbewohnern und den randalierenden Soldaten und befahl seinem Kanonier Lawrence Colburn, auf jeden Soldaten zu schießen, der die fliehenden Dorfbewohner weiter verfolgte. Thompson und Colburn schickten zwei weitere Hubschrauber zum Tatort und brachten ein Dutzend Dorfbewohner in Sicherheit. Sie wurden für ihren Mut belohnt. dreißig Jahre später. Der Crewchef des Hubschraubers, Glenn Andreotta, wurde ebenfalls für Tapferkeit ausgezeichnet, jedoch posthum. Vor Kriegsende wurde er ein weiteres Opfer Vietnams.

Nach dem Massaker bemühten sich die Soldaten am Tatort, die Morde zu vertuschen und die Zahl der zivilen Opfer auf ein paar Dutzend zu reduzieren, eine Behauptung, die in mehreren nachfolgenden offiziellen Berichten wiederholt wurde. Und das wäre wahrscheinlich das Ende gewesen, außer einem ehemaligen GI namens Ron Ridenhour, der die verlorene Kunst des Schreibens an seinen Kongressabgeordneten praktizierte, nachdem er von seinen Kameraden unheilvolle Geschichten über ein schreckliches Massaker gehört hatte:

"Ich habe 'Butch' mehrmals gefragt, ob alle Menschen getötet wurden. Er sagte, dass er dachte, es seien Männer, Frauen und Kinder. Er erinnerte sich, einen kleinen Jungen, etwa drei oder vier Jahre alt, mit einer Schusswunde am Weg stehen zu sehen in einem Arm. Der Junge umklammerte mit der anderen Hand seinen verwundeten Arm, während Blut zwischen seinen Fingern tröpfelte. Er starrte schockiert und ungläubig um sich selbst. „Er stand einfach nur da mit großen Augen und starrte umher, als ob er es tat... "Ich verstehe nicht, dass er nicht geglaubt hat, was passiert ist. Dann hat der RTO (Funker) des Kapitäns einen 16-Schuss (M-16-Gewehr) in ihn geschossen." Es sei so schlimm, sagte Gruver, dass sich einer der Männer seines Trupps in den Fuß schoss, um aus dem Gebiet mediviert zu werden, damit er nicht an dem Gemetzel teilnehmen musste von Leuten, die er für vertrauenswürdig hielt, erzählte, dass einer der Offiziere der Kompanie, 2nd Lieutenant Kally (diese Schreibweise kann falsch sein) mehrere Gruppen von Dorfbewohnern zusammengetrieben hatte (jede Gruppe bestand aus mindestens 20 Personen beiderlei Geschlechts und jeden Alters). Laut der Geschichte hat Kally dann jede Gruppe mit Maschinengewehren beschossen. Gruver schätzte, dass die Bevölkerung des Dorfes 300 bis 400 Menschen betrug und dass nur sehr wenige, wenn überhaupt, entkommen waren. (.)

"Was sich im März 1968 im Dorf "Pinkville" genau ereignete, weiß ich nicht genau, aber ich bin überzeugt, dass es wirklich etwas sehr Schwarzes war an die Prinzipien der Gerechtigkeit und der Gleichheit eines jeden noch so bescheidenen Menschen vor dem Gesetz glauben, die das Rückgrat dieses Landes bilden, dann müssen wir eine umfassende und öffentliche Untersuchung dieser Angelegenheit mit allen unseren Kräften vorantreiben Ich glaube, es war Winston Churchill, der einmal sagte: "Ein Land ohne Gewissen ist ein Land ohne Seele, und ein Land ohne Seele ist ein Land, das nicht überleben kann." Ich bin der Meinung, dass ich in dieser Angelegenheit positive Maßnahmen ergreifen muss. Ich hoffe, dass Sie sofort eine Untersuchung einleiten und mich über Ihre Fortschritte auf dem Laufenden halten. Wenn Sie dies nicht können, weiß ich nicht, was ich sonst noch tun soll.

Gegen Ende 1969 verbreitete der investigative Journalist Seymour Hersh die Geschichte in der Öffentlichkeit. Eine Welle des Entsetzens stieg in der amerikanischen Öffentlichkeit auf, die des Krieges bereits überdrüssig war. Hunderte Zeugen wurden gerufen. Die Anklagepunkte umfassten Mord, Vergewaltigung, Sodomie und Chaos. Die ursprünglichen Ermittler empfahlen 30 Anklagen wegen der Gräueltaten und 30 weitere wegen der Vertuschung.

Die Armee, die wegen ihres Verhaltens in Vietnam bereits unter starkem Druck stand, interessierte sich nicht für diese Zahlen. Knapp ein Viertel von ihnen würde einen Prozess sehen. Nur ein Mann wurde für seine Handlungen in My Lai verurteilt, der Kommandant der Einheit, William Calley. Er wurde zu lebenslanger Haft mit Zwangsarbeit verurteilt, aber der große Menschenfreund Richard M. Nixon gewährte Calley viel mehr Gnade, als der Leutnant den Dorfbewohnern von My Lai gewährt hatte, und wandelte die Strafe um.

Die Bilder und die Geschichte von My Lai stellten einen wichtigen Wendepunkt in der öffentlichen Haltung gegenüber Vietnam dar. Zusätzlich zu ihrem Entsetzen über das eigentliche Massaker empörte sich die Handhabung der Anklage bei den Amerikanern aus fast allen Teilen des politischen Spektrums.

Calley diente nicht nur als Sündenbock für die Aktionen seiner Einheit, sondern seine Bestrafung passte nicht einmal im Entferntesten zum Ausmaß des Verbrechens. Die Armee versuchte, das Ereignis herunterzuspielen und unterschätzte die Opfer und die Gewalt noch Jahre später. Die amerikanische Regierung weigerte sich, das Ereignis im diplomatischen Austausch anzuerkennen.

Es dauerte 30 Jahre, bis die wenigen Soldaten, die das Leben unschuldiger Menschen verteidigten, Orden vom Kongress erhielten, und selbst dann machten interne Streitereien unter den Armeemitgliedern den Prozess der Anerkennung von Thompson und Colburn zu einer Qual, lange nachdem die USA die Hölle aus Vietnam geschafft hatten.

Es gab so viele Schrecken über die Ereignisse in My Lai und die Aktionen des Militärs danach, dass es für die meisten Leute schwer war herauszufinden, wo sie anfangen sollten zu toben.


Calley für schuldig befunden, 22 Morde begangen zu haben

Lieutenant William L. Calley wurde letzte Nacht für schuldig befunden, 22 Menschen im südvietnamesischen Dorf My Lai während eines Massakers an Zivilisten durch amerikanische Soldaten ermordet zu haben.

Calley (27) war angeklagt worden, 102 Menschen ermordet zu haben. Er wurde angeklagt, 30 Menschen in My Lai getötet oder getötet zu haben, 70 Menschen in einem Graben getötet oder getötet zu haben, einen älteren Mönch getötet zu haben und ein Baby zu töten.

Die Jury verurteilte Calley in den ersten drei Fällen wegen vorsätzlichen Mordes und in der vierten wegen Körperverletzung mit Tötungsabsicht. Es sprach ihn eines der 30 Todesfälle im Dorf und 20 der 70 Todesfälle im Graben schuldig. Er wurde des Mordes an dem Mönch und des Angriffs auf das Baby mit Tötungsabsicht schuldig gesprochen.

Die Jury wird das Urteil im Laufe des Tages entscheiden. Die Höchststrafe für die ersten drei Anklagepunkte ist Hinrichtung, die Mindeststrafe lebenslange Haft. Er könnte zu einer lebenslangen Haftstrafe verurteilt werden, weil er das Baby mit Tötungsabsicht angegriffen hat. Für das Todesurteil ist ein einstimmiges Votum der sechs Armeeoffiziere in der Jury erforderlich.

Calley aus Miami, Florida, schien das Urteil gelassen hinzunehmen. Als die Geschworenen den kleinen Gerichtssaal betraten, stand Calley auf und salutierte elegant vor dem Vorarbeiter, Colonel Clifford H. Ford, der sofort das Urteil verlas.

Nach dem Urteil salutierte Calley erneut und verließ den Gerichtssaal zwischen zwei seiner vier Anwälte.

Die Jury beriet 79 Stunden und 58 Minuten an 13 Tagen. Der Prozess dauerte vier Monate. Calley entspannte sich in seiner Armeebasiswohnung, als er von seinem Anwalt, Captain Brooks Doyle, erfuhr, dass ein Urteil gefällt worden war. Calley zog seine Uniform an und Captain Doyle fuhr ihn zum Gerichtssaal.

Nach dem Urteil wurde er von der Militärpolizei festgenommen und in eine Offizierszelle mit zwei kleinen Räumen gesperrt. Die Zelle wird normalerweise von einem Kaplan als Büro genutzt, wenn sie nicht von einem Gefangenen besetzt ist. Ein Wärter wird bei Calley in einem der Räume bleiben, es sei denn, er konsultiert seine Anwälte oder wird von Mitgliedern seiner Familie besucht.

Der Fall kann noch Jahre andauern. Calley hat mindestens drei Chancen auf Berufungen, die das Urteil beeinflussen könnten. Seine erste Chance auf Aufhebung oder Herabsetzung der Schwere der Verurteilung käme von einer "führenden Behörde", die den Fall automatisch überprüft. Normalerweise wäre das Major General Orwin Talbott gewesen, Kommandant von Fort Benning, wo der Prozess stattfand, der im September 1969 offiziell Calleys Kriegsgericht anordnete. Er wird jedoch disqualifiziert, weil er während des Kriegsgerichts an bestimmten Verwaltungsangelegenheiten teilgenommen hat.

Die Armee wird wahrscheinlich jemanden mit einem ähnlichen Kommando wie Talbott bitten, die Überprüfung in etwa zwei Monaten vorzunehmen. Wenn er dem Urteil zustimmt, wird automatisch Berufung beim Court of Review in Washington eingelegt.

Wenn Calley dort verlor, konnte er beim Court of Military Appeals Berufung einlegen, dem letzten Ausweg in militärischen Fällen. Einer seiner Anwälte, Herr George Latimer, gilt als Experte für Berufungen. Er hat bereits gesagt, dass er nach Erschöpfung der militärischen Vorkehrungen vor Bundeszivilgerichten auf Bezirksebene in Washington einziehen und notfalls bis zum Obersten US-Gerichtshof kämpfen wird.

Das Urteil fiel vier Stunden, nachdem der Richter, Colonel Reid Kennedy, eine Anhörung abgehalten hatte, um zu entscheiden, ob er die Jury aus sechs Offizieren der Armee wegen der Belastung für Calley dazu bringen sollte, ihre Beratungen zu beschleunigen.

Calleys Verurteilung wird wahrscheinlich fast überall in den USA öffentliche Empörung auslösen, mit Ausnahme der Armee selbst überraschenderweise.

Liberale und Konservative sind sich in dieser Frage aus unterschiedlichen Gründen einig. Konservative - wie der Gouverneur von Alabama - sagen, es sei eine Schande für einen amerikanischen Soldaten, sein Leben im Kampf zu riskieren und dann nach Hause zu kommen, um vor Gericht gestellt zu werden. Liberale – wie der ehemalige Kongressabgeordnete Charles Welkner aus Georgia – glauben, dass es falsch ist, einen Mann zur Bestrafung herauszugreifen, während alle anderen, die am Massaker von My Lai beteiligt waren, losgelassen werden.

Herr Latimer sagt, Calley habe Tausende von Unterstützungsschreiben erhalten und nur etwa 10 greifen ihn an. Anwohner sind verärgert über den Prozess. "Sie sollten ihm eine Medaille geben", sagte eine Kellnerin, "ich glaube, sie gehen zu weit." Restaurants, in denen Calley speist, verweigern ihm, seine Mahlzeiten zu bezahlen. Wenn er auf ein Glas Bier anhält, bezahlt ihn meist ein Kunde.

Aber Armeeoffiziere, vor allem junge Offiziere, scheinen gehofft zu haben, dass die Geschworenen gegen ihn entscheiden würden. Zwei junge Kapitäne stürmten eines Tages beim Calley-Prozess in den Presseraum, um einen lokalen Fernsehreporter zu züchtigen. Sie sagten, seine Geschichten seien zugunsten von Calley voreingenommen, der zugegeben hatte, mindestens einige Zivilisten in My Lai getötet zu haben.

"Sie geben der Community kein faires Bild", sagte einer. "Es ist wichtig, dass wir die Seite der Staatsanwaltschaft kennen. Wenn er freigelassen wird, gibt es jedem, der die Offiziersschule verlässt, die Erlaubnis, nach Vietnam zu gehen und jeden zu töten, der ihm gefällt."

Ein junger Kapitän, der – wie Calley – Zugführer in Vietnam gewesen war, sagte, als der Weg im November begann:

„Wenn er tat, was sie sagten, sollten sie ihn aufhängen. Ich bin dort acht Monate lang auf meinem Bauch herumgekrochen und habe niemanden vergewaltigt und ich habe auch nicht auf sie geschossen, es sei denn, sie haben auf mich geschossen. "


Kriegsgericht von Lt. Calley: Legal Manöver hinter den Kulissen

Lt. William Calley begibt sich mit seinem zivilen und militärischen Anwalt am 20. Januar 1970 in Fort Benning, Georgia, zu einer vorgerichtlichen Anhörung. Als der Prozess am 17. November begann, war er der Höhepunkt eines Gerichtsverfahrens, das begonnen hatte am 5. September 1969.

In gewisser Weise ist das Kriegsgericht von 1st Lt. William Laws Calley Jr. begann vor meinem Schreibtisch in der Infantry Hall, dem Hauptquartier und akademischen Zentrum der US Army Infantry School in Fort Benning, Georgia. Es war am späten Mittwochmorgen des 5. September 1969. Col. Earl C. Acuff, stellvertretender stellvertretender Kommandant der Schule und der Mann, der mit der Leitung des täglichen Betriebs beauftragt war, war atemlos, nachdem er die Treppe von der Schule schnell hinuntergestiegen war Büro des Kommandanten der Schule, Generalmajor Orwin C. Talbott, eine Etage höher.

Es war nicht wie Acuff, schnaufend und außer Atem zu sein. Als Meisterfallschirmspringer trug er das Combat Infantryman Abzeichen mit zwei Sternen, das seinen Dienst als Infanterist im Zweiten Weltkrieg, Korea und Vietnam bezeichnet. Während des Koreakrieges führte der ROTC-Absolvent der University of Idaho das 1. Bataillon, 17. Infanterie-Regiment der 7. Infanterie-Division in Pork Chop Hill und Old Baldy. In Vietnam kommandierte er die 3. Brigade der 1. Infanteriedivision. Als Acuff 1965 den Auftrag erhielt, das Ranger-Ausbildungsprogramm bei Benning zu evaluieren, absolvierte er den Kurs und wurde mit 47 Jahren der älteste Soldat, der jemals das strenge Programm absolvierte und den Ranger-Tab verdiente.

Ich war stellvertretender Sekretär der Infanterieschule. Vor meinem Schreibtisch stehend, kam Acuff schnell auf den Punkt: „Wer ist der beste Schriftsteller, den wir an der Schule haben?“

Ich war es gewohnt, mit allen möglichen Informationsanfragen umzugehen, aber diese überraschte mich. "Was für einen Schriftsteller suchen Sie, Sir?" Ich fragte. "Was ist das für ein Projekt?"

"Ich kenne nicht alle Details", erklärte Acuff. „Es ist offenbar eine Art Kriegsverbrechen. Es hat Interesse bis hinauf zum Weißen Haus und zum Pentagon. So wie ich es verstehe, ist der Schulbrigade ein Oberleutnant zugeteilt, der morgen aus dem aktiven Dienst entlassen wird. Wir müssen seine Akten heute kennzeichnen, damit er nicht entlassen werden kann, und ich muss einen Ermittler nach Artikel 32 ernennen und heute die Anordnungen kürzen lassen.“

Gemäß Artikel 32 des Uniform Code der Militärjustiz ist eine vorgerichtliche Untersuchung erforderlich, bevor ein „allgemeines Kriegsgericht“, die Bezeichnung für ein Militärverfahren mit den schwersten Verbrechen, einberufen werden kann. Eine Untersuchung nach Artikel 32 ähnelt einer Grand Jury-Untersuchung im Zivilleben. Angesichts der Schwere der mutmaßlichen Anschuldigungen – Kriegsverbrechen – und des hohen Interesses an Washington benötigte Acuff einen reifen, erfahrenen Autor, der in der Lage war, eine gründliche vorgerichtliche Untersuchung durchzuführen und einen klaren, prägnanten Bericht darüber zu erstellen, ob ein Kriegsgericht gerechtfertigt war .

Ich führte eine mentale Checkliste der Dutzenden qualifizierter Offiziere durch, die damals im Stab und der Fakultät der Infanterieschule dienten, und analysierte potenzielle Namen, während Acuff wartete. Plötzlich musste ich ihm einen Namen anbieten.

»Dewey Cameron«, sagte ich. Oberstleutnant Duane „Dewey“ Cameron, Vorsitzender des Leadership Departments, war der logische Kandidat. Seine Abteilung lehrte nicht nur Führung, sondern betreute auch Lehrprogramme für militärisches Schreiben. Er war ein hoch angesehener Offizier, ein Pennsylvaner, der beim ROTC-Programm der Ohio University in Auftrag gegeben wurde. Cameron hat die beste Prosa der Schule geschrieben. Er war ein reifer, unerschütterlicher, erfahrener Offizier, der mit allen Sensibilitäten der Ermittlungen umgehen konnte.

Acuff wiederholte den Namen. „Dewey Cameron. Das ist es natürlich." Er lächelte, da er wusste, dass die richtige Wahl getroffen worden war. Er wiederholte den Namen, dann drehte er sich um und rannte die Treppe hinauf, um Talbott über den Kandidaten für den Ermittlungsbeamten zu informieren.

An diesem Nachmittag wurde Cameron von Calley, damals Mitglied von die 23. Infanterie-Division (Amerika).

Camerons Artikel-32-Untersuchung, die mehrere Monate dauerte, führte zum Kriegsgericht gegen Calley. Der Prozess begann am 17. November 1970 und endete mit einer Verurteilung am 29. März 1971. Das langwierige Verfahren erregte die Aufmerksamkeit der Öffentlichkeit und führte zu einer weit verbreiteten Verurteilung der Armee und ihres Personals, was die Abneigung gegen den Krieg in Vietnam weiter verstärkte. Obwohl Calley persönlich des Mordes an 22 südvietnamesischen Zivilisten angeklagt wurde, könnten bis zu 504 von Mitgliedern seines Zuges getötet worden sein.

Der pensionierte Vier-Sterne-Gen. Matthew B. Ridgway, in einem Meinungsartikel veröffentlicht in Die New York Times am 2. April 1971 nannte die Enthüllungen des Kriegsgerichts von My Lai „schwere Schläge“.

Eine organisierte Vertuschung hatte stattgefunden innerhalb der Americal Division, vermutlich bis hin zum Divisionskommandeur Generalmajor Samuel W. Koster, nach den Erkenntnissen einer Kommission unter der Leitung von Generalleutnant William R. Peers.

Die Vertuschung begann fast sofort. Am Tag des Massakers, dem 16. März 1968, wurde Reportern bei der täglichen Pressekonferenz des US-Militärs in Saigon gesagt: „Bei einer Aktion heute töteten die Streitkräfte der amerikanischen Division 128 Feinde in der Nähe von Quang Ngai City. Kampfhubschrauber und Artilleriemissionen unterstützten die Bodenelemente den ganzen Tag.“ Da für amerikanische Führer auf Divisions-, Brigade-, Einsatzgruppen- und Kompanieebene Karrieren auf dem Spiel stehen, wurden schreckliche zivile Opfer nicht erwähnt. Stattdessen wurden feindliche Opfer gefordert.

Der Bericht der Peers Commission kam zu dem Schluss, dass mindestens 175 bis 200 südvietnamesische Männer, Frauen und Kinder getötet wurden, darunter vielleicht drei oder vier bestätigte Vietcong-Soldaten, obwohl „unter ihnen zweifellos mehrere unbewaffnete VCs (Männer, Frauen und Kinder) waren und“ viele weitere aktive Unterstützer und Sympathisanten.“

Die Kommission ermittelte gegen 14 direkt oder indirekt an der Operation beteiligte Offiziere, darunter Koster und sein stellvertretender Divisionskommandeur Brig. Gen. General George H. Young Jr. Der Kommandant der Einsatzgruppe von Bataillonsgröße, zu der auch Calleys Kompanie, Lt. Col. Frank Barker, gehörte, kam vor den Ermittlungen bei einem Hubschrauberabsturz ums Leben.

In der ersten Septemberwoche 1969, als Calley sich auf die Entlassung aus dem aktiven Dienst vorbereitete, war der Armee klar, dass er in irgendeiner Weise an den Morden in My Lai beteiligt war. Dementsprechend wies der Stabschef der Armee, General William Westmoreland, zuvor der oberste Kommandant in Vietnam, Fort Benning an, die Ermittlungen nach Artikel 32 einzuleiten, damit Calley im aktiven Dienst gehalten werden konnte, wenn ein Kriegsgericht gerechtfertigt war.

Mit der Ernennung von Cameron Als Ermittler nach Artikel 32 veröffentlichte das öffentliche Informationsbüro von Fort Benning am 5. September 1969 eine nebulöse Pressemitteilung über eine Untersuchung eines Oberleutnants der Armee wegen seiner Aktionen in Vietnam. Die Veröffentlichung wurde von den Nachrichtenmedien weitgehend ignoriert.

Als der investigative Reporter Seymour Hersh die ganze Geschichte des Massakers am 12. November 1969 veröffentlichte und in 30 Zeitungen im ganzen Land erschien, war die amerikanische Öffentlichkeit über die Gräueltaten empört. Die Zeitschriften Time und Life brachten Ende November und Anfang Dezember 1969 ausführliche Berichte mit Fotos. Ein Großteil der bereits nachlassenden Unterstützung der amerikanischen Öffentlichkeit für den Vietnamkrieg wurde weiter ausgehöhlt.

Zu diesem Zeitpunkt nahm die US-Truppenstärke in Vietnam, die im April 1969 mit 543.400 ihren Höchststand erreicht hatte, unter dem schrittweisen Abzugsprogramm von Präsident Richard Nixon ab. 1971 war die Truppenzahl in Vietnam auf 156.800 gesunken.

Keiner der Verbliebenen wollte das letzte Opfer in einem immer unbeliebter werdenden Krieg sein. Die Armee wurde von Zwischenfällen von Zersplitterung, Befehlsverweigerung, Drogenmissbrauch und Desertionen heimgesucht. In den kontinentalen Vereinigten Staaten wurden einst stolze Einheiten wie die 1. Infanteriedivision in Fort Riley, Kansas, und die 5. Zusammenbruch der militärischen Disziplin.

Es war daher ein kleines Wunder, dass Ridgway in Die New York Times eine Litanei von Leiden, die 1971 den traurigen Zustand der amerikanischen Armee enthüllte, wobei die Umstände in My Lai „die schädlichsten von allen“ waren. V

Bob Orkand, ein Oberstleutnant im Ruhestand, diente in Vietnam als Executive Officer und Operations Officer des 1. Er kommandierte ein mechanisiertes Infanteriebataillon in Fort Benning in der 197. Infanteriebrigade 1972-73, einem Prototyp der Freiwilligenarmee. 1974 war er Pentagon-Sprecher der Freiwilligenarmee. Er ist Co-Autor einer Studie über die Mängel des M16-Gewehrs, Misfire: The Tragic Failure of the M16 in Vietnam (2019). Orkand lebt in Huntsville, Texas.

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My Lai: Wo waren die Anführer?

Lieutenant William Calley wird von einem nicht identifizierten zivilen Anwaltsassistenten (L) und einem nicht identifizierten Begleitoffizier der Armee flankiert, als er eine vorläufige Anhörung vor einem Militärgericht hinter verschlossenen Türen verlässt.

Hätte ein starker Führer die Initiative ergriffen, hätte die Gräueltat, die Amerika so befleckt hat, abgewendet werden können.

Seit diesem Morgen im Jahr 1968 sind mehr als vier Jahrzehnte vergangen, und doch fragen sich Armeeoffiziere fast mannsnah, wie es zu dem Massaker von My Lai kommen konnte. Was war mit der Befehlskette passiert, als einer der schlimmsten Flecken auf der Uniform der US-Armee in ihrer zweihundertjährigen Geschichte aufgetreten war? Wo waren die Führer am 16. März 1968?

Was in My Lai passiert ist, wurde durch die Peers Inquiry und die Prozesse gegen 2nd Lt. William Calley, Captain Ernest Medina und mehrere andere Offiziere und Mannschaften, die an diesem Morgen bei den Morden anwesend waren, mehr als ausreichend untersucht. Insgesamt wurden 14 Offiziere und Mannschaften angeklagt, einige wegen des Massakers und andere wegen der anschließenden Vertuschung. Die Bücher über My Lai und die Folgen sind zu zahlreich, um sie aufzuzählen, und nur wenige Fragen darüber, was tatsächlich vor Ort geschah, bleiben unbeantwortet. Was jedoch eine offene Frage bleibt – und die schlimmste Narbe des Vietnamkrieges, die noch zu heilen ist – ist, wie die Führung oder das Fehlen einer solchen Gräueltat zuließ.

Die Auswirkungen des Massakers gingen weit über seine Unmenschlichkeit und seinen Schrecken hinaus. Es schürte eine intensive Antikriegsstimmung in der amerikanischen Öffentlichkeit und trug dazu bei, dass die Unterstützung für den Sieg in den Köpfen von Politikern und Pentagon-Beamten schwindet.

WÄHREND DES KRIEGES war eine der großen Schwächen der Befehlskette – von den höchsten Ebenen des Verteidigungsministeriums über General William Westmoreland bis hin zur Zugebene – die Sucht nach Statistik als Maßstab für den Sieg. Das Schlimmste war die Zahl der Leichen. Diese Statistik trug zu einer Denkweise des durchschnittlichen GI und seiner Führer bei, die jeden toten Vietnamesen in einen toten Vietcong (VC) verwandelte. Und mehr tote VC, die nach einem Feuergefecht gefunden wurden, führten zu einem günstigeren Tötungsverhältnis, sodass eine Einheit eine bessere Leistung unter Beschuss hatte als eine andere Einheit. Kommandeure wurden verglichen – und bewertet – für ihre sechsmonatigen „Ticket-Punching“-Kommandoreisen, und der Erfolg im Kommando garantierte einem Offizier fast immer, dass er in die nächsthöhere Ebene befördert würde. Low body counts and unfavorable kill ratios, by contrast, tended to ensure that a commander would be passed over for his next promotion. The body count became the Vietnam War’s Holy Grail.

The rotational policy of the Army undermined command effectiveness. As someone once said, “The Americans don’t have 10 years experience in Vietnam they have one year’s experience repeated 10 times over.” Many battalion and brigade commanders were rotated into and out of command positions every six months so that everyone would have an opportunity to command. The effectiveness of the chain of command was diminished each time a new commander came in for his six-month tour.

During Tet in 1968, the U.S. military was shocked by the extent of the attacks on its bases. Normally there is a truce during the celebration of the Vietnamese Lunar New Year, but the North Vietnamese Army violated that truce with largescale assaults. The reality suddenly changed from what most Americans believed to be a winning strategy to growing doubt about the conduct of the war. Although Tet was a tactical failure militarily for the Communists, it was a dramatic success for them psychologically.

In I Corps, north of My Lai, Hue was overrun and seized by the NVA in the early days of February 1968. It took weeks of counterattacks and desperate fighting by the 1st Cavalry Division (Airmobile) and the U.S. Marines to free the ancient city. When, on February 25, Hue was finally cleared of enemy troops, mass graves were discovered that contained thousands of Hue citizens who had been murdered by the NVA or VC. As these reports filtered down to the units in the southern portion of I Corps, the fear of the NVA and loathing for the VC grew to extremes. It was in this environment that the plan to attack and eliminate the Viet Cong’s 48th Main Force Battalion was hatched.

No written plan exists for the My Lai operation—at least, none has ever been found. Lieutenant Colonel Frank Barker, the task force commander, was well known for his disjointed briefings. Evidence from testimony at the trials leads one to believe that Barker made a plan, albeit a poor tactical plan. He was unclear on what was expected of his company commanders, and failed to explain the specific mission of each unit or how they would support each other during the combat operation. Barker never had an opportunity to shed light on the mission himself, as he was killed in a helicopter crash just weeks after My Lai.

As George Latimer, Calley’s chief defense lawyer, said: “Company C should never have been sent on this kind of mission, with a state of training woefully inadequate…. You can’t go in like a gang of isolationists, each man for himself and let the devil take care of the others. It is a hornbook principle that fear and stark terror is present in a unit on its first combat assault, and when raw troops are used disaster is the result.”

What is known is that Barker sent his weakest company against what was believed to be the enemy’s strongest point. My Lai was supposedly the headquarters of the 48th Main Force Battalion and guarded by a well-trained enemy unit of as many as 280 soldiers. Clearly this was a major tactical error. No competent commander would ever send a weak unit to attack a numerically superior, well-entrenched enemy unit—let alone an attacking unit that had little or no real combat experience. Company C, 1st Battalion, 20th Infantry Regiment (1-20th Infantry), commanded by Captain Medina, had suffered 25 percent casualties in its 90 days in country, and it had never been in a real firefight. Lieutenant Calley’s platoon alone had lost 18 soldiers—one killed and 17 wounded. Yet, at no time had the platoon actually engaged the enemy in a straight-up firefight. All Calley’s casualties had come from snipers, mines or booby traps. By March 16, this normally 45-man-strong platoon was reduced to only 27. An understrength green platoon led by an inept second lieutenant was now going to charge directly into the lion’s den, with no consideration of a flank attack or an encircling envelopment. This was to be the Charge of the Light Brigade redux, but in the rice paddies of Vietnam and with only 27 soldiers in lieu of 600.

Normally, for the attacking force to have any opportunity for success, it must have a combat advantage of at least three-to-one, especially when attacking a well-trained unit. In this instance, the formula was exactly the reverse. How could Barker have made such a decision? If he believed the intelligence, which turned out to be wrong, Barker was either one of the most incompetent comanders in Vietnam…or simply one of the stupidest.

From testimony given at the trials, it was determined that Barker had placed one of his rifle companies, A Company, 3-1st Infantry, north of the Diem Diem River, more than 1,500 meters away from My Lai and the other company, Bravo, 4-3rd Infantry, east of My Lai by approximately the same distance. Their initial mission was to block, followed by a task to sweep southward along the coast of the South China Sea. C Company, 1-20th Infantry, Captain Medina’s command, was to sweep the village of My Lai. Because of the distances and terrain involved, in these locations none of the companies could be mutually supporting. Certainly, this was a disaster in the making if Task Force Barker was to be attacking a 250-man-strong Main Force Viet Cong battalion dug in at My Lai. Fortunately for Barker’s men, it was not.

Captain Medina compounded this bad situation by sending Lieutenant Calley’s platoon into this so-called Viet Cong stronghold first. Medina had little respect for Calley and stated so on several occasions. Plus, the backbone of Calley’s platoon, Sergeant George Cox, who was well respected by the men, had been killed only two days earlier. It was a macabre scene as Cox was mortally wounded by a booby trap that went off directly between his legs, splitting his insides open. The entire platoon watched in horror as he lay dying, screaming for relief from the excruciating pain.

At the briefing the night prior to the attack on My Lai, Medina and Calley encouraged a pep-rally-like atmosphere, suggesting that they were going to get “those bastards” who killed Sergeant Cox. The air assault was scheduled for 0730. Based on what he believed to be accurate intelligence, Medina told his company that there would be few, if any, noncombatants left in My Lai by that time, as they would have departed for the market by 0700.

This was yet another intelligence error coming from the Task Force Headquarters, added to the poor preparation by the leaders of Medina’s company—who by this time had completely misunderstood the true situation in My Lai. In fact, some intelligence officers at 23rd (“Americal”) Infantry Division headquarters knew that the 48th Viet Cong Battalion was far from My Lai, but classifications on the use of radio intercepts would not allow them to divulge its location to Task Force Barker. The 48th was actually resting in the mountains west of Quang Ngai, licking its wounds from battles fought in the Tet Offensive.

The normal organization of infantry maneuver units consists of brigades commanded by colonels, battalions commanded by lieutenant colonels, companies commanded by captains and platoons led by lieutenants. In the case of the Americal Division, prior to Colonel Oran K. Henderson’s assumption of command on March 15 and for reasons that are not entirely clear, the 11th Light Infantry Brigade had formed a special unit. Its purpose was to conduct search-and-destroy missions in the area north and east of Quang Ngai city. This task force was composed of units that would normally have been assigned to different battalions and would have been accustomed to the operating procedures of those respective commanders. However, these separate units were joined under the command of Lt. Col. Barker. This ad hoc organization was born as Task Force Barker about two months prior to the massacre.

Having assumed command of the 11th Brigade the day prior to the My Lai massacre, Colonel Henderson obviously did not know the strengths or weaknesses of the leaders within his brigade. He had never met them, had never seen their performance under fire and had no knowledge about his subordinate leaders’ abilities under stress. Nevertheless, whether in command for a day or for a year, a commander is responsible for everything his unit does or fails to do.

Up until March 16, Task Force Barker had little direct contact with the enemy. It was the tactic of the 48th Battalion to avoid a firefight with American forces. The VC knew that the massive firepower of an American infantry battalion, plus its supporting artillery and helicopter gunships, could rain devastation down on them. Tet was the only time the 48th came out into open combat, and then it was severely wounded and probably would have been destroyed had its men not slipped into the outskirts of Quang Ngai city. The American forces were unable to get clearance to fire with their heavy weapons while the 48th hid in the coastal lowlands, heavily populated by rice farmers and where free-fire zones were few and far between. The 48th was then able to escape to the mountains, most likely marching down Highway 516 through the Viet Cong–friendly Nghia Hanh District.

Although Captain Medina lacked experience, he had responded well when his company was trapped in a minefield on February 25. Charlie Company suffered three killed and 12 wounded that day, but Medina was able to lead his troops out and was decorated for his actions.

Lieutenant Calley, up to this point in his life, had hardly been successful at anything. Standing only 5 feet 3 inches tall, the 24-year-old was unemployed when he entered the Army. He was selected for Officer Candidate School and graduated 127th out of 156 in his class. Calley had been in Vietnam just 90 days prior to March 16, and during that time the diminutive lieutenant had not gained the respect of his men on the contrary, they regarded him as a joke and made snide comments behind his back. The men often did not follow his instructions and sometimes directly disobeyed his orders. In spite of this, Calley saw himself as a tough, hard-core infantry leader.

This was an extremely weak chain of command.

On the morning of March 16, an understrength American infantry rifle company air assaulted into a rice paddy just west of My Lai, expecting to confront a combat-hardened enemy battalion of 250 Viet Cong. Captain Medina’s company was going to attack the dug-in enemy battalion while the two other rifle companies of Task Force Barker lay waiting in blocking positions to blast away at the fleeing Viet Cong—like quail flushed from a grain field.

Fear was uppermost in the minds of these men as the helicopter rotors slapped the air en route to My Lai and to what would be their first close combat with the enemy. Some said silent prayers. Others simply cursed and shivered.

At 0730 the helicopters of the 174th Assault Helicopter Company dropped Calley’s platoon into the wet rice paddy. As they delivered their troops, the gunships fired away with machine guns to provide them with cover. As soon as the choppers pulled up and were gone, quiet descended upon the soldiers left lurking behind rice paddy dikes.

Return fire should have been intense, but not a single enemy shot was heard. The silence—the lack of that unmistakable crack of rifle fire—was overwhelming, and unnerving. Where was the 48th Battalion? Had the Viet Cong somehow mysteriously disappeared? Were they waiting in ambush?

After a short delay, Calley ordered his men to move out toward My Lai. The fear turned into hate as the soldiers waded through the mud, closing on the first huts of the village. There the horror began.

The law of unintended consequences seems always to rear its head when given the opportunity. This was just such a case. But, when Murphy’s Law comes into play, it is the leaders who must correct the situation—the strong leaders for whom the U.S. Army is so well known. Were there none on the ground at My Lai? Or overhead?

Flying above My Lai in their command and control (C&C) helicopters were the commanders and their staffs. Crammed with radios, bristling with antennae and M-60 machine guns, the C&Cs orbited in slow counterclockwise circles. The airborne staff personnel shuffled maps covered with multicolored grease pencil marks while they listened to every transmission from the ground below. Nestled in their armor-plated seats, the commanders looked down from an altitude of 1,000 to 2,500 feet. What were they seeing?

It appears that these commanders and their flying staffs were turning a blind eye to the bloody scene below. At 0930 Colonel Henderson did report to the Americal Division commander, Maj. Gen. Samuel W. Koster, that he saw 10 or so dead. If he could see 10, how could he have failed to see the rest of the carnage exposed to aerial view in drainage ditches around the village? It was reported that more than 100 old men, women and children had been killed by their men in the vicinity of My Lai by this time. What were the commanders of these men doing while orbiting over the village?

Warrant Officer Hugh Thompson, his door gunner and his crew chief from the 123rd Aviation Battalion did see the horror unfolding below. Thompson took immediate action and landed his helicopter to rescue some wounded women and children from the scene of terror. In order to accomplish this heroic mission, Thompson ordered his gunner, Laurence Colburn, and his crew chief, Glenn Andreotta, to threaten members of Calley’s platoon if they wouldn’t allow him to fly the women and children away to safety. Thompson immediately reported what he had witnessed to his chain of command: first his platoon leader, then his operations officer and finally to Major Frederic Watkes, who then alerted Lt. Col. Barker.

The commander on the ground, Captain Medina, was now far in the rear, while Calley was personally killing old men, women and children in a ditch on the east side of the village. Photos taken by Army photographer Ron Haeberle captured the stark terror in the victims’ faces moments before they were killed by Calley’s automatic rifle.

The laws of land warfare explicitly protect noncombatants. When captured, they must be treated as prisoners of war or detainees. In any case they may not be executed.

Is it believable that among all the commanders and their airborne staff members who flew above My Lai on that fateful morning, not a single one of them saw the death and destruction that was being inflicted on the villagers? From 1,000 feet it is easy to distinguish an American soldier in his green jungle fatigues from a black pajama–clad Vietnamese. One could not fail to recognize the tangled corpses, heaped on both the south and east sides of this village.

The entire chain of command failed in its duty.

My Lai was a horrific outcome of failed leadership. A leader would have taken immediate disciplinary action against any soldier or officer who violated the universal law for protection of noncombatants. Had there been a single strong leader in the chain of command from General Koster to Lieutenant Calley, the massacre might have been stopped in its initial phase, saving dozens of old men, women and children from death. Instead, today visitors can read the names of 504 civilian victims on a memorial erected at My Lai.

Precisely because no battle plan survives the first shot, it is the unequivocal responsibility of leaders to be prepared for unusual contingencies—to go to the sound of firing so as to lead their men.

At My Lai on March 16, 1968, there were no leaders.

Ben G. Crosby was operations officer for 2nd Battalion, 35th Infantry in Vietnam and also served in the 82nd Airborne, 1st Cavalry, 25th Infantry and 101st Air Assault. Crosby was awarded two Silver Stars, two Legions of Merit, the Meritorious Service Medal and four Bronze Star Medals.

Originally published in the April 2009 issue of Vietnam Magazine. Um zu abonnieren, klicken Sie hier.


Lt. William Calley charged for My Lai massacre - HISTORY

On March 16, 1968 the angry and frustrated men of Charlie Company, 11th Brigade, Americal Division entered the Vietnamese village of My Lai. "This is what you've been waiting for -- search and destroy -- and you've got it," said their superior officers. A short time later the killing began. When news of the atrocities surfaced, it sent shockwaves through the U.S. political establishment, the military's chain of command, and an already divided American public.

Poised for Conflict
My Lai lay in the South Vietnamese district of Son My, a heavily mined area where the Vietcong were deeply entrenched. Numerous members of Charlie Company had been maimed or killed in the area during the preceding weeks. The agitated troops, under the command of Lt. William Calley, entered the village poised for engagement with their elusive enemy.

Massacre
As the "search and destroy" mission unfolded, it soon degenerated into the massacre of over 300 apparently unarmed civilians including women, children, and the elderly. Calley ordered his men to enter the village firing, though there had been no report of opposing fire. According to eyewitness reports offered after the event, several old men were bayoneted, praying women and children were shot in the back of the head, and at least one girl was raped and then killed. For his part, Calley was said to have rounded up a group of the villagers, ordered them into a ditch, and mowed them down in a fury of machine gun fire.

Call for Investigation
Word of the atrocities did not reach the American public until November 1969, when journalist Seymour Hersh published a story detailing his conversations with a Vietnam veteran, Ron Ridenhour. Ridenhour learned of the events at My Lai from members of Charlie Company who had been there. Before speaking with Hersh, he had appealed to Congress, the White House, and the Pentagon to investigate the matter. The military investigation resulted in Calley's being charged with murder in September 1969 -- a full two months before the Hersh story hit the streets.

Questions About Soldiers' Conduct
As the gruesome details of My Lai reached the American public, serious questions arose concerning the conduct of American soldiers in Vietnam. A military commission investigating the massacre found widespread failures of leadership, discipline, and morale among the Army's fighting units. As the war progressed, many "career" soldiers had either been rotated out or retired. Many more had died. In their place were scores of draftees whose fitness for leadership in the field of battle was questionable at best. Military officials blamed inequities in the draft policy for the often slim talent pool from which they were forced to choose leaders. Many maintained that if the educated middle class ("the Harvards," as they were called) had joined in the fight, a man of Lt. William Calley's emotional and intellectual stature would never have been issuing orders.

Orders from Above?
Calley, an unemployed college dropout, had managed to graduate from Officer's Candidate School at Fort Benning, Georgia, in 1967. At his trial, Calley testified that he was ordered by Captain Ernest Medina to kill everyone in the village of My Lai. Still, there was only enough photographic and recorded evidence to convict Calley, alone, of murder. He was sentenced to life in prison, but was released in 1974, following many appeals. After being issued a dishonorable discharge, Calley entered the insurance business.


Frühen Lebensjahren

Hugh Clowers Thompson Jr. was born on April 15, 1943, in Atlanta, Georgia, United States, to Wessie and Hugh Clowers Thompson. Hugh Clowers Thompson Sr. was an electrician and served in the United States Navy during the Second World War. Thompson’s father played the main role in his children’s education. He educated his children to act with discipline and integrity.

Hugh Thompson Jr. in South Vietnam, 1968 (Photo: U.S. Army)

Hugh Thompson Jr. graduated from Stone Mountain High School on June 5, 1961. Following graduation, he enlisted in the United States Navy and served in a naval mobile construction battalion at Naval Air Station Atlanta, Georgia, as a heavy equipment operator. In 1964, Thompson received an honorable discharge from the Navy and returned to Stone Mountain to live a quiet life and raise a family with his wife. He studied mortuary science and became a licensed funeral director.

When the Vietnam War began, Thompson felt obliged to return to military service. In 1966, Thompson enlisted in the United States Army and completed the Warrant Officer Flight Program training at Fort Wolters, Texas, and Fort Rucker, Alabama. In late-December 1967, at the age of 25, Hugh Thompson was ordered to Vietnam and assigned to Company B, 123rd Aviation Battalion of the 23rd Infantry Division.


The Shameful History of the My Lai Massacre

What was the My Lai Massacre?

The My Lai Massacre was a brutal event in the Vietnam War where 347-504 unarmed citizens (mostly women and children) in South Vietnam were savagely murdered. The My Lai Massacre was conducted by a unit of the United States Army on March 16, 1968.

A number of the victims of the My Lai massacre were beaten, raped, tortured and some of the bodies were mutilated post mortem. The My Lai Massacre occurred in the hamlets of My Lai and the My Khe village during the Vietnam War. Originally 26 soldiers of the United States armed forces unit were initially charged for these criminal offenses, only soldier William Calley was convicted. Calley, who was convicted with the killing of 22 civilians during the My Lai massacre, was originally given a life sentence however, the soldier only served three years under house arrest.’

When the My Lai Massacre tragedy went public, the news prompted widespread outrage throughout the globe. The My Lai Massacre also augmented the domestic opposition towards the United States’ involvement in the Vietnam War.

On the morning of March 16, 1968 Charlie Company landed in the hamlets of My Lai where they found no enemy resistance. The troops initially figured that the opposition was hiding underground in their family’s homes a belief that prompted the American soldiers to enter homes and start shooting. Once the first civilians were killed by indiscriminate fire, the soldiers went on attack, shooting at humans and animals of the village with heavy firearms, bayonets and grenades.

Large groups of villagers were rounded up by the 1st Platoon and executed via orders given by Second Lieutenant William Calley. In addition to these egregious orders, Calley also shot two other groups of civilians with a weapon he took form a soldier who had refused to participate in further killings.

After the initial killing executed by the 1st and 2nd Platoons, a 3rd platoon entered to deal with any “remaining resistance.” Over the next two days, the battalions were involved in additional destructions as well as the mistreatment of prisoners of war. While the majority of soldiers had not participated in these crimes, they neither protested nor complained to their superiors to halt the brutal killings.

The total body count of the May Lai massacre was never made tangible the memorial at the site lists 504 names, but the United States’ investigation revealed 347 deaths. The first reports of the May Lai massacre, in an effort to cover-up the savage slayings, claimed that “128 Viet Cong and 22 Civilians” were killed in the village during a fire fight.

On November 17, 1970 the United States Army charged 14 officers involved in the May Lai massacre with suppressing information related to the incident. The majority of these were later dropped only a Bridge commander stood trial relating to the cover-up.

Captain Medina William Calley was convicted for his chief role in the May Lai Massacre on March 29, 1971. Calley was charged with premeditated murder for ordering his troops to execute the civilians. Although calley was initially sentenced to life in prison, President Richard Nixon released him from prison, pending an appeal of his sentence.


He was America’s most notorious war criminal, but Nixon helped him anyway

On the morning of March 16, 1968, William L. Calley Jr., a 24-year-old Army lieutenant, woke up in Vietnam and prepared for an attack that would end in a slaughter.

The former insurance investigator was about to become the most notorious war criminal in U.S. history. He shaved. He combed his hair. He ate scrambled eggs and a creamed hamburger, downed some coffee and poured himself six canteens of water, according to his memoir.

He gathered his ammunition, his rifle and a cartridge belt. Then he and his fellow platoon members headed in helicopters for the hamlets of My Lai in the eastern part of South Vietnam. As his chopper hovered five feet above the ground, Calley jumped out and laid down fire before entering the village. There, he and other soldiers began massacring unarmed civilians.

“The fear: nearly everyone had it. And everyone had to destroy it: My Lai, the source of it,” Calley said of that moment in his 1971 memoir, “Lieutenant Calley: His Own Story.” “And everyone moved into My Lai firing automatic. And went rapidly, and the GIs shot people rapidly. Or grenaded them. Or just bayoneted them: to stab, to throw someone aside, to go on.”

Despite a lengthy coverup, Calley was eventually charged, court-martialed at Fort Benning, Ga., convicted of murdering at least 22 people and sentenced in 1971 to life in prison. But President Richard Nixon intervened on his behalf, sparing him from severe penalty. Nixon refused to allow Calley’s transfer to the prison at Fort Leavenworth, Kan., then sprung him from Fort Benning’s stockade and ordered him placed under house arrest at his apartment on base. The president also announced he would personally review Calley’s case before any sentence took effect.

Prosecutor Aubrey M. Daniel was so livid that he wrote a letter to Nixon blasting his decision.

“Sir: It is very difficult for me to know where to begin this letter as I am not accustomed to writing letters of protest,” he said in his statement. “I have been particularly shocked and dismayed at your decision to intervene in these proceedings in the midst of public clamor. . . . Your intervention has, in my opinion, damaged the military judicial system and lessened any respect it may have gained as a result of the proceedings. . . . I would expect the President of the United States . . . would stand fully behind the law of this land on a moral issue which is so clear and about which there can be no compromise.”

As Calley appealed, the military justice system reduced his sentence to 20 years, then 10. By late 1974, he was free on bail. Two years later, he was paroled. In all, he spent just a few months behind bars at Fort Leavenworth.

Now, President Trump is considering granting pardons to servicemen accused of war crimes in the wars in Iraq and Afghanistan.

The New York Times reported on May 18 that the president planned to issue them over Memorial Day weekend. But Trump backed away from the plan Friday, acknowledging that pardoning men accused or convicted of war crimes is “a little bit controversial” and needed more consideration.

Military veterans and some Republicans have condemned Trump’s interest in pardoning Special Warfare Operator Chief Edward Gallagher, who is charged with shooting unarmed civilians and killing a teenage Islamic State detainee in Iraq, then holding his reenlistment ceremony with the corpse Nicholas A. Slatten, a former Blackwater security contractor convicted of first-degree murder for his role in killing an unarmed civilian in Iraq in 2007 a group of Marine Corps snipers charged with urinating on the corpses of Taliban fighters and Army Maj. Mathew L. Golsteyn, who faces a murder charge in the death of a suspected Taliban bomb maker.

Trump already has pardoned Michael Behenna, an Army Ranger who served five years after he stripped an al-Qaeda detainee naked, interrogated him, then shot him to death in the middle of the Iraqi desert in 2008.

On Twitter, the president also called Golsteyn a “military hero” and ordered Gallagher to “less restrictive confinement” in “honor of his past service to our Country” as he awaits trial.

However, in 1971, when Nixon intervened in Calley’s case, the commander in chief’s actions appeared to contradict his earlier leanings.

In 1969, shortly after Calley was charged, Nixon released a statement calling the My Lai Massacre “a direct violation” of U.S. military policy, “abhorrent to the conscience of all the American people.” The perpetrators, he said, would be “dealt with in accordance with the strict rules of military justice.”

Later that year, he doubled down, saying “under no circumstances” was the atrocity justified.

But by the time of Calley’s conviction, public sentiment had tilted so much in his favor that Nixon had to make a huge pivot he could not afford to risk alienating himself from Calley, whose cause was uniting the left and the right.

Veterans and supporters of the Vietnam War believed Calley was simply carrying out orders and doing all he could to protect himself and the country. American Legion posts, Veterans of Foreign Wars and other groups organized rallies demanding presidential clemency.

In Oklahoma, a 20-car rush-hour parade carried signs that read, “Free Calley!”

“Calley’s name became a rallying cry for some hawkish soldiers, and one artillery battalion painted across one of its big guns the legend, ‘Calley’s Avenger,’” wrote New York Times journalist Richard Hammer in his 1971 book, “The Court-Martial of Lt. Calley.”

The left had his back, too, including the pediatrician Benjamin Spock, who himself beat back criminal charges that he conspired with others to persuade men to violate their draft orders. After Nixon ordered Calley released from the stockade at Fort Benning, Spock denounced his conviction: “[I]t’s too bad that one man is being made to pay for the brutality of the whole war.”

A song, “Battle Hymn of Lt. Calley,” sold 200,000 copies. One passage goes like this: “My name is William Calley, I’m a soldier of this land/ I’ve tried to do my duty and to gain the upper hand/ But they’ve made me out a villain, they have stamped me with a brand/ As we go marching on/ I’m just another soldier from the shores of U.S.A./ Forgotten on the battlefield 10,000 miles away.”

Perhaps more than anything, people felt sorry for Calley. How was it that so many Vietnamese civilians could be slaughtered — at least 504 were killed — but only one person convicted of playing a direct role in the killings?

Eleven other men were charged with murder, maiming or assault with the intent to commit murder, but their cases were abandoned before trial or they were acquitted. To many, Calley was no villain. In fact, according to polls at the time of his conviction, a majority of Americans regarded him as a scapegoat.

“We as a nation cannot wipe away this blemish from the national conscience by finding one man guilty,” Sen. Frank Moss (D-Utah) and Rep. Richard Fulton (D-Tenn.) said at the time, according to Hammer’s book. “We all share the guilt.”

So who was this man who would go down as one of America’s worst war criminals?

Calley was born in June 1943, the second oldest of four children and the only boy. He grew up in a middle-class household in Miami, where his father, a World War II Navy veteran, ran a company that sold heavy construction equipment.

In school, he performed poorly and was caught cheating in seventh grade. He dropped out of his high school, joined the Florida Military Academy in Fort Lauderdale, but quit before transferring to another military academy in Georgia. He quit that academy, too, before finally settling on Miami Edison Senior High School. He graduated in 1962, ranking 666th out of 731 students.

That fall, he enrolled at Palm Beach Junior College and worked side gigs as a busboy, dishwasher, bellman, short-order cook and carwash attendant, according to Hammer’s book. At school, he flunked most of his courses. He tried to enlist in the Army in 1964, but was rejected.

He worked as a railway switchman and then as an insurance investigator. He was in San Francisco when he received word that his draft board in Miami was looking for him. He enlisted instead.

His Army superiors, apparently impressed with his military school experience, believed he should attend Officer Candidate School (OCS). In March 1967, he was sent to Fort Benning, where — again — he graduated near the bottom of his class. Calley deployed to Vietnam as a member of the 11th Light Infantry Brigade and a platoon leader in Charlie Company.

“One thing at OCS was nobody said, ‘Now, there will be innocent civilians there,’” Calley wrote in his memoir. “It was drummed into us, ‘Be sharp! On guard! As soon as you think these people won’t kill you, ZAP! In combat, you haven’t friends! You have enemies!’ Over and over at OCS we heard this and I told myself, I’ll act as if I’m never secure. As if everyone in Vietnam would do me in. As if everyone’s bad.”

After additional training in Hawaii, Calley and his fellow soldiers took a Pan Am flight to Vietnam, landing on Dec. 1, 1967. Three and a half months later, Calley and his comrades would open fire on My Lai.


Quotations: My Lai massacre

A selection of Vietnam War quotations pertaining to the My Lai massacre of March 1968. These quotations have been researched, selected and compiled by Alpha History authors. If you would like to suggest a quotation for this collection, please contact us.

“I’m going to go over and get them out of the bunker myself. If the squad opens up on them, shoot ’em.”
Hugh Thompson, Jr., US pilot, to his crew at My Lai, March 1968

“[Hugh] Thompson landed again… walked over to this lieutenant, and I could tell they were in a shouting match. I thought they were going to get in a fistfight. He told me later what they said. Thompson: ‘Let’s get these people out of this bunker and get ’em out of here.’ Brooks: ‘We’ll get ’em out with hand grenades.’ Thompson: ‘I can do better than that. Keep your people in place. My guns are on you.’ Hugh was outranked, so this was not good to do, but that’s how committed he was to stopping it.”
Lawrence Colburn, a member of Thompson’s helicopter crew

“The most disturbing thing I saw [at My Lai] was one boy – and this is what haunts me – a boy with his arms shot off, shot up and hanging on, and he just had this bewildered look on his face, like ‘What did I do?’… He couldn’t comprehend.”
Fred Wilmer, ‘C’ Company

“He just stood there with big eyes staring around like he didn’t understand. He didn’t believe what was happening. Then the captain’s RTO (radio operator) put a burst of M-16 fire into him.”
‘Butch’ Gruver, ‘C’ Company

“It was terrible. They were slaughtering villagers like so many sheep.”
Sergeant Larry La Croix, June 1968

“I feel that they were able to carry out the assigned task, the orders that meant killing small kids, killing women, because they were trained that way. They were trained that when you get into combat, it’s either you or the enemy.”
Kenneth Hodges, ‘C’ company sergeant

“A sweep operation was conducted recently… Crazy American enemy used light machine guns and all kinds of weapons to kill our innocent civilian people in [My Lai]. Most of them were women, kids, just born babies and pregnant women. They shot everything they saw. They killed all domestic animals. They burned all people’s houses. There were 26 families killed completely – no survivors… The American wolf forgot its good sheep’s appearance. They opened mouth to eat, to drink our people blood with all their animal barbarity. Our people have only one way: it is to kill them so they can not bite anymore.”
Viet Cong radio broadcast on My Lai, 1968

“There may be isolated cases of mistreatment of civilians and POWs [by US military personnel] but this by no means reflects the general attitude throughout the division… In direct refutation of this [Tom Glen’s] portrayal is the fact that relations between American soldiers and the Vietnamese people are excellent.”
Colin Powell, US Army major, 1968

“Exactly what did occur in the village of Pinkville in March 1968 I do not know for certain, but I am convinced that it was something very black indeed… I feel that I must take some positive action on this matter. I hope that you will launch an investigation immediately and keep me informed of your progress. If you cannot, then I don’t know what other course of action to take.”
Ron Ridenhour, March 1969

“I have considered sending this to newspapers, magazines and broadcasting companies, but I somehow feel that investigation and action by the Congress of the United States is the appropriate procedure… As a conscientious citizen, I have no desire to further besmirch the image of the American serviceman in the eyes of the world.”
Ron Ridenhour, March 1969

“It is concluded that during the period March 16th-19th 1968, troops of Task Force Barker massacred a large number of Vietnamese nationals in the village of Son My. Knowledge as to the extent of the incident existed at company level… Efforts at division command level to conceal information concerning what was probably believed to be the killing of 20-28 civilians actually resulted in the suppression of a war crime of far greater magnitude. The commander of the 11th Brigade, upon learning that a war crime had probably been committed, deliberately set out to conceal the fact from proper authority and to deceive his commander concerning the matter.”
Summary of findings of the Peers Commission, 1970

“The only crime I have committed is in judgement of my values. Apparently, I valued my troops’ lives more than I did the lives of the enemy.”
William Calley, ‘C’ Company lieutenant

“It’s why I’m old before my time. I remember it all the time. I’m all alone and life is hard. Thinking about it has made me old… I won’t forgive as long as I live. Think of the babies being killed, then ask me why I hate them.”
A Vietnamese survivor of the My Lai massacre


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