Batterie französischer 75er in Verdun

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Batterie französischer 75er in Verdun

Hier sehen wir eine Batterie französischer 75-mm-Feldgeschütze in Verdun im Einsatz.


Wie Frankreichs tödliche 75-mm-Kanone die Artillerie revolutionierte

Die vielseitige und mobile französische 75-mm-Kanone war ein revolutionäres Design, das in beiden Weltkriegen weit verbreitet war.

Hier ist, was Sie sich merken müssen: Nach dem Zweiten Weltkrieg wurde die französische 75 schnell von den meisten europäischen Armeen abgezogen, obwohl einige in der Dritten Welt Soldaten machten. Während seiner langen Dienstzeit war das Modell 1897 in beiden großen Feuersbrünsten des 20. Jahrhunderts im Einsatz. Bei ihrer Einführung stellte die 75 einen gewaltigen Fortschritt in der Artillerietechnologie dar und läutete eine neue Ära schnell feuernder, tödlicher Kanonen ein. Bis 1945 wurde die Waffe durch neue Designs in den Schatten gestellt, aber die 75 bleibt vielleicht die Quintessenz der alliierten Artillerie des Ersten Weltkriegs.

Ein Regiment bayerischer Infanterie rückte leise im Dunkeln vor, erhob sich aus seinen eigenen Schützengräben und bewegte sich durch das trostlose Niemandsland dazwischen auf die französischen Linien zu. Wenn es den deutschen Truppen gelang, ihre Feinde zu überraschen und Fuß zu fassen, könnten sie die elende Pattsituation, die die Westfront im Ersten Weltkrieg lahmlegte, durchbrechen. Als sie sich der französischen Position immer mehr näherten, wurden viele der deutschen Infanteristen immer besorgter und hofften, dass sie würde vom Feind nicht entdeckt werden, während er im offenen Feld exponiert und verwundbar ist.

Solche Hoffnungen wurden zunichte gemacht, als umherziehende französische Suchscheinwerfer das deutsche Regiment ausfindig machten. In der Nähe befanden sich die Mittel zu ihrem Verderben – eine Batterie von vier 75-mm-Geschützen des Modells 1897, die eine Meile entfernt, aber mit klarer Sichtlinie positioniert war. Mit direktem Blick auf das Schlachtfeld konnte die französische Batterie das Feuer direkt in die massive deutsche Formation gießen. Der Batteriekommandant gab jedem Geschütz den Befehl, 30 Schuss abzufeuern, und die Besatzungen gehorchten so schnell, wie sie ihre Geschütze warten konnten. Das Niemandsland wurde zu einer Hölle aus Sprengstoff und Granatsplittern und überforderte schnell die Fähigkeit der Deutschen, ihren Angriff fortzusetzen. Ein Jubel erhob sich von den französischen Linien, als die Angreifer brachen und sich in die vergleichsweise sichere Gräben zurückzogen, aber die 75er waren noch nicht fertig. Die vier Geschütze feuerten 80 weitere Schüsse auf die fliehenden Deutschen ab und vervollständigten die Flucht. Der Stillstand ging weiter.

Herstellung des Modells 1897

Die französische 75-mm-Kanone des Modells 1897 war ein schnell feuerndes, genaues und zuverlässiges Artilleriegeschütz, das praktisch zur Quintessenz der alliierten Kanone im Ersten Weltkrieg wurde. Ursprünglich unter größter Geheimhaltung hergestellt, wobei die Details ihres Designs von der französischen Regierung eifersüchtig bewacht wurden soixante-quinze hatte eine lange, weltweite Dienstgeschichte, die bis weit in den Zweiten Weltkrieg dauerte. Es war vielseitig genug, um als Panzerabwehrkanone Verwendung zu finden, obwohl der Panzer noch nicht einmal existierte, als die Kanone in den 1890er Jahren entwickelt wurde. Jahrzehnte später feuerte die französische 75 immer noch wütende Schüsse ab und diente weiterhin sowohl in der Artillerie als auch in der Panzerabwehr.

Die Entwicklung des Modells 1897 begann als Teil des anhaltenden Artillerie-Wettrüstens im späten 19. Jahrhundert. Verbesserungen bei Sprengstoff und Metallurgie machten es möglich, mächtigere Kanonen als je zuvor zu bauen, aber ein Problem plagte die Konstrukteure – der Rückstoß. Feldgeschütze, die klein und leicht genug für einen einfachen Transport waren, flogen bei jedem Schuss buchstäblich von ihren Rädern, sodass die Waffe wieder in Position gebracht und erneut ausgerichtet werden musste, bevor die nächste Runde abgefeuert wurde. Wenn die Waffe schwer genug war, um die Rückstoßkräfte aufzusaugen, war sie von einem vernünftig großen Pferdegespann nicht mehr transportierbar. Rückstoßdämpfungssysteme wurden entwickelt, aber keines der allgemein verwendeten Systeme hat die Aufgabe gut genug erfüllt, um das Problem zu lösen, und die Kanonen sprangen immer noch beim Abfeuern.

Im Jahr 1892 gelangte General Charles Mathieu, der französische Artilleriedirektor, in den Besitz eines geheimen deutschen Berichts über eine revolutionäre neue Kanone, die ein neues Prinzip des „langen Rückstoßes“ nutzte. Die Waffe hatte das Teststadium erreicht, war aber während des Tests versagt. Trotzdem war Mathieus Neugier geweckt. Mathieu rief den Direktor des Regierungsarsenals in Bourges zu sich und fragte, ob ein solches Design funktionieren könnte. Der Direktor kehrte in sein Arsenal zurück, um das Design mit anderen Ingenieuren und Offizieren zu besprechen, die sie nach drei Tagen des Studiums zurückkehrten, und sagte, das Design der Waffe sei einfach nicht durchführbar. Mathieu war enttäuscht, aber noch nicht bereit aufzugeben. Er kontaktierte den Direktor eines anderen Arsenals in Pateaux, etwas außerhalb von Paris, der Chatillon-Commentry Gun Foundry. Der Direktor, Oberst Albert Deport, nahm die Personalien der deutschen Waffe und studierte sie drei Tage lang. Als er zurückkam, teilte er Mathieu mit, dass eine solche Waffe tatsächlich hergestellt werden könne.

Eine geheime Waffe

Die Entwicklung begann unter strengster Geheimhaltung. Die gesamte Korrespondenz wurde vertraulich behandelt, einschließlich der wöchentlichen Berichte von Deport an Mathieu. Es wurden weder Verträge unterzeichnet, noch bat Mathieu seine Vorgesetzten um Zustimmung. "Fehlgeleitetes" Geld aus einem Fonds, der normalerweise für den Kauf von Immobilien in der Umgebung von Paris verwendet wird, bezahlte das Programm, das letztendlich 300 Millionen Franken kostete. Die Spezifikation von Deport verlangte eine Waffe des Kalibers 75 mm, aber das Herz der neuen Waffe wäre das Rückstoßsystem. Unter dem Lauf der Waffe lag eine Halterung mit zwei Hydraulikzylindern. Der obere Zylinder enthielt Hydraulikflüssigkeit, während der untere Druckgas enthielt. Eine Öffnung verband die beiden Zylinder und ein schwimmender Kolben hielt Gas und Flüssigkeit auseinander. Beim Abfeuern der Waffe wurde die Flüssigkeit durch die Öffnung in den zweiten Zylinder gedrückt, wodurch das Gas komprimiert wurde, bis die Rückstoßenergie verbraucht war, woraufhin das Gas gegen den schwimmenden Kolben drückte und die Flüssigkeit zurück in den ersten Zylinder drückte. Dieser „Gegenrückstoß“ drückte die Waffe wieder in Schussposition, bereit für den nächsten Schuss. Das System funktionierte so reibungslos, dass die Waffe nach dem Schießen im Wesentlichen an Ort und Stelle blieb, ohne zu springen, sodass kein erneutes Zielen vor dem erneuten Schießen erforderlich war. Dadurch erhöhte sich die Feuerrate dramatisch.

Obwohl die Franzosen versuchten, eine ganz neue Kanonenklasse zu entwickeln, zögerten sie nicht, Merkmale von anderen Geschützen zu übernehmen, von denen sie dachten, dass sie funktionieren könnten. Der Verschluss der Kanone war vom Nordenfeldt-Typ, ein rotierender Block mit einer in eine Seite geschnittenen Kerbe. Beim Drehen legte die Kerbe die Kammer frei, so dass eine Patrone eingelegt werden konnte, dann wurde der Block zurückgedreht und geschlossen. Es war einfach und zuverlässig. Auch die Eigenschaften anderer Waffen wurden angepasst. Ein Jahrzehnt zuvor hatte ein anderer französischer Offizier eine 57-mm-Kanone mit einer Reihe neuer Details entworfen. Dazu gehörte eine separate Visiereinrichtung, die nicht am Waffenrohr befestigt war und die es ermöglichte, das Visier unabhängig vom Lauf zu bewegen. Sie übernahmen auch das Konzept des Kollimators, eines feststehenden Teleskops, das zum Zielen der Waffe bei direktem Feuer verwendet wird. Außerdem wurden Geschützschilde zum Schutz der Besatzung und ein Sitz für den Richtschützen an die neue Kanone angepasst. Der Sitz war nur dann wirklich nützlich, wenn der Rückstoß der Waffe durch das neue Rückstoßsystem ausreichend gesteuert wurde, um ein Springen der Waffe beim Abfeuern zu verhindern. Andernfalls würde der Schütze beim Abspringen der Waffe abgeworfen.

Die Geheimhaltung der neuen 75 wurde auch nach der Indienststellung der Kanone bei der französischen Armee gewahrt. Der schwimmende Kolben war besonders interessant für diejenigen, die das Design der Waffe kopieren wollten, da er abgedichtet war, um eine Vermischung von Flüssigkeit und Gas zu verhindern. Dies war ein so wichtiges Detail, dass es französischen Artillerieoffizieren verboten war, davon Kenntnis zu haben – tatsächlich durften sie den Kolben selbst nicht sehen, wenn er von der Waffe zerlegt wurde. Es wurden verschiedene Vorschriften erlassen, um die Geheimhaltung des internen Mechanismus der 75 zu gewährleisten. Auf Batterieebene konnten nur bestimmte Wartungsfunktionen durchgeführt werden, auch diese mussten in Anwesenheit eines Beamten durchgeführt werden. Auch französische Fachzeitschriften verzichteten bereitwillig darauf, über das neue Rückstoßsystem zu schreiben.

Fantastische Feuerzüge

Am Ende haben sich alle Mühen gelohnt. Das Modell 1897 setzte einen ganz neuen Standard der Artillerieleistung. In den Händen einer gut ausgebildeten Geschützmannschaft waren Feuerraten von bis zu 30 Schuss pro Minute möglich. Dies erforderte viel Übung und Präzision beim Nachladen, da die Waffe ihre Rückstoßbewegung mit einer Geschwindigkeit von einer Runde pro zwei Sekunden kaum beendet hätte. Trotzdem konnte eine gut ausgebildete Besatzung des Modells 1897 ohne große Probleme 10 bis 20 Schuss pro Minute ausführen. Das Rückstoßsystem war so effektiv, dass man ein Glas Wasser auf das Rad des Wagens stellen konnte und es beim Schießen nicht verschüttete. Die Waffe selbst wog einschließlich ihres Trägers etwas mehr als 2.650 Pfund. Die Röhre war zweieinhalb Meter lang, was 33 Kaliber (die Länge der Röhre geteilt durch den Durchmesser) entsprach. Die Feuerreichweite betrug bis zu vier Meilen.

Die Feuerfähigkeit erwies sich an der Westfront während des Ersten Weltkriegs als nützlich und tödlich, als sich die Feinde der Alliierten durch dicke, höllische Sperrfeuer aus 75-mm-Feuern kämpfen mussten. Bei Kriegsbeginn 1914 befanden sich etwa 4.000 75-mm-Kanonen im französischen Inventar, Tausende weitere wurden während des Konflikts hergestellt.

Ein Ruf im Krieg

Als der Krieg fortschritt, hatten die Deutschen einen gesunden Respekt vor den 75. Sogar Zivilisten bezeugten ihre Macht. Nachdem er eine 75er-Batterie in der Nähe von Milhausen, Frankreich, im Einsatz gesehen hatte, erinnerte sich ein französischer Bürger daran, eine deutsche Artillerie-Batterie auf einer Anhöhe in der Nähe eines Friedhofs aufgestellt zu haben, die ihre Pferde und Aufhänger auf einem niedrigen Gelände in der Nähe postierte. Während der Mann zusah, eröffnete eine französische Batterie von vier 75ern das Feuer auf die Deutschen und „vernichtete das Material und tötete fast alle Kanoniere, richtete ihr Feuer auf die im unteren Land postierten Gliedmaßen und tötete eine große Anzahl von Pferden“.


Sieger von Verdun

Serrigny hämmerte an die Tür, bis ein großer, kräftig gebauter Mann mit Glatze und einem großen blonden Schnurrbart auftauchte. Hinter ihm bedeckte sich eine Frau diskret mit einer Decke. Serrigny entschuldigte sich bei Pétain überschwänglich für das Eindringen in seinen Urlaub und übergab dann den Befehl von General Joseph Joffre, dem Oberbefehlshaber der französischen Armee, und wies Pétain an, sich um 8 Uhr morgens im Obersten Hauptquartier zu melden. Pétain wusste, dass einige Tage zuvor eine deutsche Offensive bei Verdun begonnen hatte, und er nahm die Vorladung so, dass es schlecht lief und er bald in die Schlacht ziehen würde. Unerschütterlich wie immer dankte Pétain Serrigny für seine Bemühungen und wies dann seinen nervösen Adjutanten an, sich ein Zimmer zu besorgen und sich auszuruhen, da sie in ein paar Stunden abreisen würden. Pétain kehrte dann zu seiner Geliebten zurück und genoss den Rest dessen, was er später liebevoll als „denkwürdigen Abend“ bezeichnete.

General Erich von Falkenhayn, Chef des deutschen Generalstabs, kannte den Wert von Verdun für Frankreich in Bezug auf seine Verteidigungsanlagen sowie sein Image als uneinnehmbare Festung. Wo könnte man also die französische Armee besser in eine Zermürbungsschlacht hineinziehen? Falkenhayn nannte seinen Plan Operation Gericht („Ort des Gerichts“) und beabsichtigte, die entscheidende Schlacht zu sein, die Frankreich zerstören und zum endgültigen deutschen Sieg führen würde.

Diese Schlacht begann am 21. Februar 1916, als mehr als 3.500 deutsche Geschütze, die größte Konzentration von Artillerie im Krieg, das Feuer auf die dünn gehaltenen französischen Linien im Bogen von Verdun eröffneten. Nach einer 36-stündigen Flut von Stahl und Giftgas stürmte die deutsche 5. Armee unter dem Kommando des ältesten Sohnes des Kaisers, Kronprinz Wilhelm, zum Angriff. General Frédéric Herr, kommandierender General des RFV, wusste, dass sein Kommando hoffnungslos überfordert war, und befahl einen taktischen Rückzug, um seine Truppen auf die Anhöhe östlich der Maas zu konzentrieren. Joffre war nicht erfreut, als er von dem Umzug erfuhr und befahl Herrn, sich zu behaupten und keine weiteren Abzüge vorzunehmen. Joffre sagte ihm, dass Hilfe unterwegs sei und befahl dann Pétains Zweite Armee in die Schlacht.

Henri-Philippe Benoni Omer Pétain wurde 1856 geboren. Er entschied sich im Alter von 14 Jahren für eine militärische Laufbahn, nachdem er die Zerstörung seines Landes durch die Deutschen im Deutsch-Französischen Krieg miterlebt hatte. 1877 absolvierte Pétain die renommierte französische Militärakademie in St. Cyr und diente die nächsten 37 Jahre bei Elite Jäger Alpin (Berginfanterie-) Regimenter und unterrichtete an der Infanterieschule der französischen Armee sowie der cole Militaire (Kriegskolleg) in Paris.

Ende des 19. Jahrhunderts war die französische Armee in den Kult der Offensive und ihre Doktrin verliebt Elan und das Bajonett würde den Tag tragen. Pétain verspottete solche Vorstellungen und bestand darauf, dass die Feuerkraft, die durch eng koordinierte Infanterie und Artillerie erzeugt wird, der Schlüssel zur modernen Kriegsführung sei. Pétains unmoderne Theorien und Offenheit führten dazu, dass ihm der Rang eines Generals verweigert wurde, so dass er 1914 Oberstleutnant wurde, nur ein Jahr vor der obligatorischen Pensionierung. Dann kam der Große Krieg und Pétain wurde vom Ketzer zum Propheten. Seine seit langem vertretene Doktrin der Feuerkraft erwies sich auf dem Schlachtfeld als richtig, und er machte in weniger als sechs Monaten einen schwindelerregenden Aufstieg vom Brigadekommandeur zum kommandierenden General der zweiten französischen Armee. In den blutigen Schlachten von 1914–15 errang er zahlreiche Siege, insbesondere an der Marne und in der Champagne, und wurde als einer der besten Generäle der französischen Armee bekannt.

Pétain hatte die Stadt Souilly, etwa 15 Kilometer südlich von Verdun, als Hauptquartier der Zweiten Armee gewählt. Am 25. Februar fuhr er mit dem Auto durch einen üblen Wintersturm dorthin. Joffres Stellvertreter, General Nöel de Castelnau, begrüßte Pétain. Obwohl de Castelnau das Schlachtfeld erkundet hatte, konnte er Pétain nur lückenhafte Fortschrittsberichte liefern. Unzufrieden reiste Pétain weiter zum Hauptquartier von Herrn, um die Lage selbst zu beurteilen und fand eine Szene der Verwüstung: Ein niedergeschlagener Herr sagte ihm, dass Fort Douaumont, das Bollwerk der französischen Verteidigung bei Verdun, früher am Tag gefallen sei. Die Deutschen hielten den größten Teil der Höhe östlich der Maas, und Herr hatte mit den Vorbereitungen für einen allgemeinen Rückzug über den Fluss begonnen, was im Wesentlichen bedeutete, Verdun aufzugeben.

Pétain kehrte nach Souilly zurück und berichtete de Castelnau von Herrns Plänen. De Castelnau hatte seinen Ärger kaum im Zaum gehalten und erklärte, dass Joffre bereits entschieden habe, dass Herr gehen müsse, und dies bestätigte es nur. De Castelnau verfasste in Joffres Namen einen knappen Befehl, der Pétain das Kommando über alle französischen Streitkräfte im Sektor Verdun übertrug.

Obwohl er in den letzten 24 Stunden nicht geschlafen hatte, ignorierte Pétain die Bitten seiner Mitarbeiter, sich auszuruhen. Das Rathaus von Souilly wurde als Hauptquartier requiriert, und seine Mitarbeiter verwandelten das alte Gebäude in einen modernen Gefechtsstand. Pétain hängte eine große Karte des RFV an die Wand seines Büros, und während er sie studierte, wurde ihm die Unermesslichkeit der vor ihm liegenden Aufgabe bewusst. Am Ostufer der Maas gab es wenig Spielraum, aber es zu verlieren bedeutete, Verdun zu verlieren. Pétain beschloss daher, seine Hauptwiderstandslinie östlich der Maas zu errichten, während er den Großteil seiner Artillerie auf den Höhen westlich des Flusses stationierte, wo sie relativ sicher war, aber dennoch in der Lage war, das Feuer auf die angreifenden Deutschen auszuschütten. Pétain verbrachte den größten Teil der Nacht damit, Verteidigungsstellungen für jedes Korps zu markieren und Befehle für den Einsatz der Verstärkungen zu erteilen, die in den nächsten Tagen eintreffen sollten.

Pétain brach schließlich kurz vor Tagesanbruch auf einem Feldbett in seinem Büro zusammen, um wenige Stunden später mit hohem Fieber und heftigem Husten aufzuwachen. Bei ihm wurde eine doppelte Lungenentzündung diagnostiziert. Der von seinen Mitarbeitern herbeigerufene Arzt sagte, es könne tödlich sein und verordnete Medikamente und Ruhe. Pétain schluckte eine Vielzahl von Medikamenten und Hausmitteln, schüttelte die schlimmen Warnungen ab und ging wieder an die Arbeit. Er wickelte Decken um seinen fiebergeplagten Körper und stellte neben seinem Bettchen einen dickbäuchigen Ofen, einen kleinen Schreibtisch und ein Telefon. Dort, auf der Kante seines Krankenbetts und vor der Tür des Todes schwebend, übernahm Pétain das Kommando über die französischen Militäroperationen in Verdun.

Er rief alle Korps- und Divisionshauptquartiere des RFV an und verkündete: „Hier spricht General Pétain. Ich übernehme das Kommando. Informieren Sie Ihre Truppen. Behalte deinen Mut. Ich weiß, dass ich mich auf dich verlassen kann.“ Unter seiner stetigen Führung fanden die französischen Verteidiger wieder Fuß und schlugen sich wild gegen die überraschten Deutschen, die die Schlacht bereits für gewonnen geglaubt hatten. Obwohl Fort Douaumont gefallen war, blieben alle anderen Festungen des Sektors in französischer Hand. Pétain widerrief Herrs frühere Anweisungen zum Abriss dieser Forts und befahl stattdessen, sie zu verstärken und wieder zu versorgen. Die Forts sollten zu den wichtigsten Widerstandszentren werden, auf denen seine Verteidigungslinie basieren sollte. Immer noch stark unterlegen und zahlenmäßig unterlegen, klammerten sich die Franzosen beharrlich an ihre Forts und Verteidigungsanlagen entlang des Ostufers der Maas und schlugen zahlreiche deutsche Angriffe zurück. Innerhalb weniger Tage begann die deutsche Offensive an Schwung zu verlieren.

Nachdem die unmittelbare Krise unter Kontrolle war, richtete Pétain seine Aufmerksamkeit auf die prekäre Versorgungslage in Verdun. Vor dem Krieg gab es zwei große Eisenbahnstrecken nach Verdun, aber der deutsche Vormarsch von 1914 hatte eine durchschnitten, während die andere in gefährlicher Nähe zu den deutschen Strecken verlief und durch deren Feuer leicht unterbrochen wurde. Dies verließ den nächsten nutzbaren Gleiskopf in Bar-le-Duc, etwa 45 Meilen südlich von Verdun. Mit der Festungsstadt war sie durch einen sechs Meter breiten Feldweg und die Meusien, eine kleine, kaum betriebsbereite Eisenbahn, schwach verbunden.

Pétain benutzte die Meusien, um Lebensmittel zu transportieren, aber die Linie reichte ansonsten nicht aus. Er ordnete den Bau einer richtigen Eisenbahnlinie nach Verdun an, wusste aber, dass dies Monate dauern würde. Bis dahin mussten seine Verstärkung, Ersatz und Munition per Lkw vom Bahnkopf Bar-le-Duc nach Verdun transportiert werden. Also brachte Pétain die Service automobile de l’armée française für den bis dahin größten Einsatz motorisierter Fahrzeuge in der Kriegsführung. Er teilte die Straße von Bar-le-Duc nach Verdun in sechs Abschnitte ein, jeder mit Reparaturwerkstätten, Tankstellen, einem eigenen Kommandanten und einem Kontingent Militärpolizei, um den Verkehr zu lenken. Die Verwaltung der Versorgungskonvois waren die Service-Auto und die eigens geschaffene Verkehrskommission von Bar-le-Duc, die zusammen 9.000 Offiziere und Mannschaften mit 3.900 Fahrzeugen umfasst. Diese Truppe war dafür verantwortlich, Verstärkungen, Ersatz, Munition und Nachschub für eine ganze Armee zu transportieren sowie Verwundete vom Schlachtfeld in die Krankenhäuser im Rücken zu evakuieren. Die Straße wurde l getaufteine Voie Sacrée („der Heilige Weg“), und entlang ihm floss das Lebenselixier Frankreichs in den Ofen von Verdun.

Inmitten von Pétains Bemühungen, seine Nachschublinien zu organisieren, stiegen die eisigen Temperaturen, die die ersten Schlachttage dominiert hatten, unerwartet an. Das gemäßigte Wetter hat sich verändert la Voie Sacrée in einen unpassierbaren Morast, und französische Nachschubkolonnen kamen im Schlamm zum Stehen.Pétain begegnete dieser Herausforderung, indem er die lokale Bevölkerung zu Arbeitsbataillonen einzog. Er gründete eine Reihe von Steinbrüchen und stellte Staffeln von Zivilarbeitern auf, um den dort anfallenden Kies auf die Straße zu bringen. Arbeitsbataillone von Kolonialtruppen aus Afrika und Asien arbeiteten fieberhaft daran, den Kies in den Schlamm zu schaufeln und die Straße zu festigen. Diese außergewöhnlichen Anstrengungen festigten die Straße, und wieder rollten Lastwagen in Richtung Verdun.

Die motorisierten Konvois brachten rund um die Uhr Mann und Material in das Kampfgebiet. Die Leistung der Service-Auto in der kritischen Anfangsphase der Schlacht von Verdun war erstaunlich, insbesondere angesichts des schrecklichen Wetters und der primitiven Fahrzeuge. In den ersten zwei Wochen der Schlacht transportierten französische Lastwagen 190.000 Mann, 22.500 Tonnen Munition und 2.500 Tonnen verschiedenes anderes Material nach oben la Voie Sacrée nach Verdun.

Mit seiner logistischen Rettungsleine bestand die nächste Priorität von Pétain darin, die französische Vormachtstellung bei den Feuerwehren zu etablieren. Er ordnete die ihm zur Verfügung stehenden Geschütze neu und schickte dringende Anfragen nach zusätzlichen Batterien und Munition. Pétain erinnerte sich später: „Ich habe unablässig die Tätigkeit der Artillerie gefordert. Als die Verbindungsoffiziere der verschiedenen Armeekorps, die sich in Souilly zu ihrem Tagesbericht trafen, mir den Verlauf der Kämpfe an ihren verschiedenen Fronten ausführlich zu erklären begannen, unterbrach ich sie immer wieder mit der Frage: „Was waren eure Batterien?“ tun? Wir werden später über andere Punkte sprechen.‘“ Pétain gab eine Anweisung heraus, dass das Artilleriefeuer konzentriert werden sollte, und befahl den Beobachtern, ihm jedes Sperrfeuer detailliert zu melden, bis hin zu der Art des von jedem Geschütz abgefeuerten Projektils. Mit diesen Berichten koordinierte er das Feuer jeder Batterie der 2. Armee.

1916 waren Flugzeuge und Beobachtungsballons die Augen der Artillerie. Die Deutschen hatten sich in den frühen Phasen der Schlacht die Luftüberlegenheit etabliert, aber der französische General war entschlossen, sie zurückzuerobern, damit seine Geschütze eine angemessene Feuerrichtung hatten. Er rief den bahnbrechenden französischen Jagdflieger Charles Tricornot de Rose in sein Hauptquartier und rief: „Rose, ich bin blind! Reinige den Himmel für mich!“

In den folgenden Wochen versammelte Commandant de Rose die besten Piloten der Aeronautik-Militär, darunter Jean Navarre, Georges Guynemer und Charles Nungesser. De Rose organisierte diese Elitepiloten in escadrilles de chasse, die ersten echten Jagdgeschwader der Luftfahrtgeschichte, und schickte sie in den Kampf gegen die Deutschen.

Die neuen Jagdgeschwader erzielten zahlreiche Siege. Auf Pétains Drängen hin wuchsen sie im Laufe der Schlacht dramatisch an Stärke und wurden immer wieder mit neuen und besseren Flugzeugmodellen aufgerüstet. Schließlich gab es 15 Staffeln, darunter die berühmte Escadrille américaine (später umbenannt in Escadrille de Lafayette), bestehend aus freiwilligen amerikanischen Piloten, die zum ersten Mal Luftkämpfe am Himmel über Verdun erlebten. Im Sommer 1916 hatten die alliierten Flieger die Oberhand gewonnen. „Verdun war der Schmelztiegel, in dem die französische Luftfahrt geschmiedet wurde“, schrieb Pétain später. Seine Fähigkeit, die aufkommende Technologie der militärischen Luftfahrt in seine Operationen in Verdun zu integrieren, war eine Schlüsselkomponente für den endgültigen französischen Sieg.

Nach dem deutschen Angriff im Februar und März 1916 entwickelte sich die Schlacht zu einem erbitterten Zermürbungskampf, in dem die Franzosen entschieden im Nachteil waren. Eingepfercht in einen schmalen Brückenkopf am Ostufer der Maas wurden sie von deutscher Artillerie umringt, die ihrer eigenen zahlenmäßig überlegen war. Der einzige Vorteil, den die Franzosen für sich beanspruchten, waren ihre Forts, die auf Befehl von Pétain in mächtige Widerstandszentren umgewandelt worden waren. Die zentrale Zitadelle von Verdun diente als Hauptkommandostation. Seine massiven erdbedeckten Mauern und unterirdischen Galerien machten es zu einem idealen Hauptquartier, Krankenhaus und Versorgungsdepot. Die taktische Kommandozentrale für französische Operationen am Ostufer der Maas war Fort Souville, eines der moderneren Forts des Sektors. Auch sie war gut gebaut, mit mehreren stahlverstärkten Maschinengewehrstellungen aus Beton, die hydraartig aus der unterirdischen Festung emporragten und Feuer auf jeden spuckten, der es wagte, sich zu nähern. Diese Festung hielt zahlreichen Angriffen stand und verhinderte jeden Versuch der Deutschen, von ihrem Kamm aus vorzudringen und Verdun einzunehmen. Die älteren Forts des Sektors erwiesen sich als Unterschlupf für Reserveformationen, Nachschub und Feldlazarette als sehr nützlich.

Pétain hatte im Gegensatz zu vielen anderen Kommandeuren der Ära eine aufrichtige Sorge um das Wohlergehen seiner Männer und verstand das Opfer, das von den Soldaten verlangt wurde, die er in die Schlacht schickte. Er führte ein Rotationssystem ein, bei dem eine Division nach drei Tagen an der Front abgezogen wurde und eine Woche damit verbrachte, sich zu erholen, bevor sie in die Schlacht zurückkehrte. Dies gab den Männern gerade genug Atempause, um sich physisch und psychisch stark für den Kampf zu halten. Im krassen Gegensatz dazu bestand die deutsche Praxis darin, Frontdivisionen in Aktion zu halten, bis sie praktisch zerstört waren.

General Joffre freute sich über Pétains Verteidigung von Verdun, wurde jedoch ungeduldig mit der Schlacht. Er forderte Pétain auf, eine sofortige Gegenoffensive zu starten, aber Pétain lehnte ab und bestand darauf, dass die Deutschen immer noch zu stark seien. Joffre war auch verärgert über Pétains ständige Nachfrage nach mehr Männern, Geschützen und Vorräten. Die Schlacht von Verdun verbrauchte Reserven, die Joffre in diesem Sommer für eine gemeinsame französisch-britische Offensive entlang der Somme vorgesehen hatte.

Joffre glaubte, dass Pétains Besessenheit von Verdun ihn für die Gesamtstrategie der Alliierten blind gemacht hatte. Der französische Oberbefehlshaber argumentierte, dass der beste Weg, die deutschen Angriffe auf Verdun zu stoppen, darin besteht, dass die Alliierten ihre eigene Offensive in einem anderen Sektor starten. Pétain seinerseits war frustriert von einem Oberkommando, das nicht erkannte, dass der Höhepunkt des Krieges gekommen war. Pétain glaubte, dass Frankreich selbst nicht überleben würde, wenn Verdun fiel.

Im April 1916, der Pétains Unnachgiebigkeit satt hatte, trat Joffre ihn nach oben und ernannte ihn zum Kommandeur der Heeresgruppe Mitte, zu der auch die RFV gehörten. Er beauftragte General Robert Nivelle, die Zweite Armee zu befehligen. Joffre glaubte, dass diese neue Befehlsanordnung das Beste aus beiden Welten bieten würde: Pétain würde die Ressourcen einer ganzen Armeegruppe zur Verfügung haben, und dies würde es Joffre ermöglichen, wieder Ressourcen für die Somme-Offensive zu lagern. Joffre glaubte auch, dass Nivelle eher dazu neigen würde, die Verdun-Gegenoffensive zu starten, die er lange gesucht hatte.

Am 22. Mai 1916, kurz nach dieser Erschütterung, startete Nivelle die Gegenoffensive. Ziel war die Rückeroberung von Fort Douaumont mit seiner beherrschenden Stellung am Ostufer der Maas und seinem politischen Wert als Symbol des frühen deutschen Erfolgs. Der französische Angriff machte zunächst gute Fortschritte, aber die Deutschen waren, wie Pétain befürchtet hatte, immer noch zu stark. Der Sturmtruppe gelang es, die Festung zu durchbrechen, wurde aber innerhalb von Stunden durch einen starken Gegenangriff vertrieben.

Nach dieser gescheiterten Gegenoffensive bekräftigte Pétain seine Autorität über die Militäroperationen in Verdun. Theoretisch hatte die von Joffre entworfene neue Kommandostruktur Pétain von seiner taktischen Verantwortung im Sektor entbunden, aber in Wirklichkeit behielt Pétain die Kontrolle, und er hielt Nivelle an der sehr kurzen Leine.

Im Juni starteten die Deutschen einen neuen Angriff, um die französischen Truppen vom Ostufer der Maas zu vertreiben. Die Deutschen überrannten schnell abgelegene französische Stellungen und steuerten auf Fort Vaux zu. Kommandant Sylvain-Eugène Raynal verteidigte das Fort mit einer Streitmacht von etwa 600 Mann, darunter viele verwundete Soldaten, die dort Schutz gesucht hatten, als die deutsche Offensive vorrückte. Schwere Artillerie schlug auf das Fort ein und machte es für den Angriff eines ganzen deutschen Korps weich. Raynal und seine tapfere Truppe schafften es, die deutschen Angriffe fast eine Woche lang abzuwehren, bevor sie verdursten, als ihre Wasservorräte ausgingen. Obwohl die Festung fiel, hatte Raynals Verteidigungsstellung die Deutschen festgefahren. Das Gefecht hatte auch einmal mehr die Verteidigungskraft der französischen Forts bewiesen. Während des gesamten 10-monatigen Feldzugs eroberten die Deutschen nur Douaumont und Vaux.

Am 1. Juli begann endlich die französisch-britische Somme-Offensive, die enorme Anforderungen an die deutschen Streitkräfte an der Westfront stellte. Am 12. Juli unternahm die Fünfte Armee von Kronprinz Wilhelm einen letzten Versuch, Verdun zu erobern, aber die Franzosen fügten schwere Verluste zu und kehrten nach Tagen intensiver Kämpfe zurück. Sein Plan für den Sieg bei Verdun scheiterte, Falkenhayn verlegte seine Truppen an die Somme, um der neuen Offensive der Alliierten zu begegnen.

Das Scheitern der Deutschen, Verdun einzunehmen, hatte dramatische Auswirkungen: Im August 1916 ersetzte Kaiser Wilhelm II. Falkenhayn durch Feldmarschall Paul von Hindenburg. Hindenburg und sein brillanter Stabschef, General Erich Ludendorff, hatten eine Reihe großer Siege über die Russen an der Ostfront errungen.

Kurz nach ihrem Amtsantritt inspizierten Hindenburg und Ludendorff den Verduner Sektor und bezeichneten ihn als „normale Hölle“. Der neue Generalstabschef teilte Kaiser Wilhelm mit, „die Kämpfe dort erschöpfen unsere Armee wie eine offene Wunde“. Hindenburg schrieb später: „Die Blüte unserer besten Kampftruppen war dem Unternehmen weitgehend geopfert worden. Die Öffentlichkeit zu Hause erwartete noch ein glorreiches Thema der Offensive. Es wäre nur zu leicht, den Eindruck zu erwecken, all diese Opfer seien umsonst gewesen.“ Hindenburg stellte die Offensivoperationen bei Verdun ein und wies Kronprinz Wilhelm an, seine Streitkräfte in Verteidigungsstellungen zu konsolidieren. Für das deutsche Oberkommando war die Schlacht bei Verdun vorbei, und man hoffte, dass die Franzosen es genauso sehen würden.

Pétain hatte keine solche Absicht. Er wusste, dass Fort Douaumont zurückerobert werden musste, bevor der Sieg errungen werden konnte. Auf dem höchsten Punkt östlich der Maas gelegen, beherrschten seine gepanzerten Türme das Schlachtfeld und ließen deutsches Artilleriefeuer auf die französischen Streitkräfte und Verdun selbst regnen. Pétain plante für den Herbst 1916 eine große Gegenoffensive, um die Forts Douaumont und Vaux sowie den gesamten Kamm östlich des Flusses zurückzuerobern.

Er arbeitete eng mit Nivelle zusammen, um Geschütze und Munition für den Angriff zusammenzustellen und Nivelles Konzept eines „rollenden Sperrfeuers“ zu verfeinern, bei dem ein Vorhang aus Artilleriefeuer direkt vor den Angriffsformationen abgeworfen und dann in zeitlich festgelegten Abständen nach vorne verschoben wurde Feuerunterstützung, als die Infanterie vorrückte. Die beiden Männer waren sich einig, dass General Charles Mangin den Angriff anführen sollte. Mangin wurde von seinen Kritikern „der Schlächter“ genannt und war ein erfahrener Taktiker, der seine Truppen persönlich in die Schlacht führte. Pétain sorgte dafür, dass Mangins Bataillone auf volle Stärke gebracht und mit den neuesten Waffen ausgestattet wurden, darunter Granatwerfer, automatische Gewehre und Flammenwerfer.

Die Gegenoffensive begann am 19. Oktober. Pétain hatte mehr als 700 schwere Geschütze – darunter eine Batterie neuer „superschwerer“ 400-mm-Eisenbahngeschütze – und ebenso viele leichte und mittlere Geschütze angehäuft. Er machte das Feuer der Gegenbatterie zur obersten Priorität, und in nur drei Tagen schlug die französische Artillerie, die von Beobachtungsballons und Flugzeugen geleitet wurde, mehr als die Hälfte der deutschen Batterien im Sektor Douaumont aus.

Um die Deutschen aus dem Gleichgewicht zu bringen, griff Mangin nicht wie üblich im Morgengrauen an, sondern blieb den ganzen Morgen in Position. Dann, um 14 Uhr, hallten Schlachtrufe durch die kühle Herbstluft. Mangins führenden Sturmbataillonen gelang es, die deutschen Verteidiger zu überraschen und schnell ihre Frontlinien zu überrennen. Eine schwere Artilleriegranate drang während des Bombardements in Fort Douaumont ein und löste ein Feuer aus, das die Deutschen vertrieb. Das Feuer wurde unter Kontrolle gebracht, aber nicht bevor die französische Infanterie die deutschen Stellungen überrannt hatte. Eine Stunde nach Beginn des Angriffs stiegen Signalraketen über Fort Douaumont auf und forderten die französische Artillerie auf, ihr Feuer zu verschieben. Die Angriffstruppen benutzten Spiegel, um eine Ein-Wort-Nachricht zurück an den taktischen Kommandoposten in Fort Souville zu senden: Victoire. Jubel erklang bei der Nachricht, dass Fort Douaumont nach acht Monaten wieder in französischer Hand war.

Die Deutschen erlitten während der Gegenoffensive schwere Verluste, und am 1. November zwang der stetige Vormarsch der französischen Infanterie Kronprinz Wilhelm, Fort Vaux, seine andere große Beute, aufzugeben. Ludendorff beklagte später: „Der Verlust [der Forts] war schlimm, aber noch schlimmer war die völlig unerwartete Dezimierung einiger unserer Divisionen.“

Pétain hielt an seiner Offensive fest. Nachdem er seine Positionen um Douaumont gefestigt hatte, zog er die Deutschen weiter zurück, um die Sicherheit des Forts zu gewährleisten. Am 14. Dezember griffen die Franzosen an und fügten den Deutschen schwere Verluste zu. Als die Schlacht um Verdun am 16. Dezember inmitten eines Schneesturms zu Ende ging, waren die Deutschen fast auf ihren Ausgangspunkt im Februar zurückgefallen. Dieser letzte Angriff besiegelte den französischen Sieg. Ludendorff räumte ein: „Wir haben nicht nur schwere Verluste erlitten, sondern auch wichtige Positionen verloren. Die Belastung in diesem Jahr hatte sich als zu groß erwiesen… Wir waren an der Westfront völlig erschöpft.“

Die Schlacht von Verdun war eine der längsten und blutigsten Schlachten der Geschichte, dauerte fast 10 Monate und kostete mehr als eine halbe Million französische und deutsche Opfer. Der französische Sieg markierte den Abstieg Deutschlands in den Abgrund. Während viele Einzelpersonen zum Triumph beigetragen haben, überragte Pétain alle. General Joffre schrieb später: „Was Verdun rettete, war [Pétains] hochentwickeltes taktisches Gespür, seine ständige Vervollkommnung der Verteidigungsmethoden und die ständige Verbesserung, die er in der Organisation der Führung der höheren Einheiten bewirkte. General Pétain war das Herz und die Seele der Aktion.“

Robert B. Bruce ist der Autor von Pétain: Verdun nach Vichy. Zur weiteren Lektüre empfiehlt er außerdem: Verdun, von Henri-Philippe Pétain, und Der Preis der Herrlichkeit, von Alistair Horne.


Beschreibung des hydropneumatischen Rückstoßmechanismus [ Bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Canon de 75 Verschlussmechanismus.

Der Lauf der Waffe rutschte auf Rollen zurück, einschließlich eines Satzes an der Mündung, als der Schuss abgefeuert wurde. Der Lauf war in der Nähe des Verschlusses an einer Kolbenstange befestigt, die sich in einen ölgefüllten Zylinder erstreckte, der sich direkt unter der Waffe befand. Beim Rückstoß des Laufs wurde der Kolben durch den Rückstoß des Laufs zurückgezogen und drückte so das Öl durch eine kleine Öffnung in einen darunter liegenden zweiten Zylinder. Dieser zweite Zylinder enthielt einen frei schwebenden Kolben, der das strömende Öl aus einem begrenzten Druckluftvolumen trennte. Beim Rückstoß des Laufs wurde der schwimmende Kolben durch das Öl nach vorne gedrückt, wodurch die Luft noch weiter komprimiert wurde. Diese Aktion absorbierte den Rückstoß nach und nach, wenn der interne Luftdruck stieg, und erzeugte am Ende des Rückstoßes einen starken, aber abnehmenden Gegendruck, der die Waffe nach vorne in ihre ursprüngliche Position zurückführte. Die Glätte dieses Systems war 1897 und für mindestens weitere zehn Jahre unübertroffen. Jeder Rückstoßzyklus der French 75, einschließlich der Rückkehr nach vorne, dauerte etwa zwei Sekunden, was eine maximal erreichbare Feuerrate von etwa 30 Schuss pro Minute ermöglichte.

Munition [ bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Die Franzosen 75 feuerten zwei Arten von Granaten ab, beide mit einer absichtlich hohen Mündungsgeschwindigkeit von 500 Metern pro Sekunde (1.600 ft/s) und einer maximalen Reichweite von 6.900 Metern (7.500 yd). Die ballistischen Eigenschaften wurden speziell für relativ flache Flugbahnen entwickelt, die sich zu den vorgesehenen Zielen erstrecken.

  • Eine 5,3 Kilogramm schwere, durch Aufprall gezündete, dünnwandige, hochexplosive (HE) Stahlhülle mit einem Zeitverzögerungszünder. Es war mit Pikrinsäure gefüllt, die in Frankreich als "Melinite" bekannt ist und seit 1888 verwendet wird. Die Verzögerung dauerte fünf Hundertstelsekunden, um die Granate in der Luft und in Männerhöhe zu detonieren, nachdem sie vom Boden nach vorne abgeprallt war. Diese Granaten waren besonders destruktiv für die Lungen der Menschen, wenn sie in ihrer Nähe explodierten.
  • Eine 7,24 Kilogramm schwere Schrapnellhülle mit Zeitzünder, die 290 Bleikugeln enthält. Die Kugeln schossen nach vorne, als der Timer des Zünders auf Null ging, und platzten idealerweise hoch über dem Boden und den feindlichen Truppen. In den Jahren 1914 und 1915 war die Schrapnellgranate die vorherrschende Munitionsart in den französischen 75-Batterien. Bis 1918 waren hochexplosive Granaten jedoch praktisch die einzige Art von 75-mm-Munition, die noch im Einsatz war. Darüber hinaus wurden aufgrund der Anforderungen des Stellungskrieges mehrere neue Granaten und Zünder eingeführt. Eine Boot-Tailed-Granate (mit einem überlegenen ballistischen Koeffizienten), die 11.000 Meter erreichen konnte, wurde auch während der zweiten Hälfte des Krieges verwendet.

Jede Granate, ob Spreng- oder Schrapnellgranate, war an einem Messinggehäuse befestigt, das beim Öffnen des Verschlusses automatisch ausgeworfen wurde.

Schnellfeuerfähigkeit [ bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Die French 75 führte ein neues Konzept in der Artillerietechnologie ein: Schnellfeuer ohne Neuausrichtung der Waffe nach jedem Schuss. Γ] Ältere Artillerie musste nach jedem Schuss neu gesichtet werden, um am Ziel zu bleiben, und feuerte daher nicht mehr als zwei gezielte Schüsse pro Minute ab. Die französische 75 lieferte locker fünfzehn gezielte Schüsse pro Minute und konnte für kurze Zeit sogar noch schneller feuern. Diese Feuerrate, die Genauigkeit des Geschützes und die Tödlichkeit der Munition gegen das Personal machten die französische 75 zu dieser Zeit allen anderen Regiments-Feldartillerien überlegen. Im einsatzbereiten Zustand vergrub der erste Schuss den Trailspaten und die beiden Radanker im Boden, alle weiteren Schüsse wurden von einer stabilen Plattform aus abgefeuert. Das Herunterfahren der an das Bremssystem gebundenen Radanker hieß "Reduzierung". Die Kanone konnte nicht über achtzehn Grad angehoben werden, es sei denn, der Trailspaten war tief in den Boden gegraben, jedoch war die 75 -mm-Feldkanone nicht für "Tauchfeuer" ausgelegt. Die Kanone konnte seitlich um 3 Grad gedreht werden Seiten durch Verschieben des Trails auf der Radachse. Progressives Traversieren mit kleinen Höhenunterschieden konnte bei kontinuierlichem Schießen durchgeführt werden, genannt "fauchage" oder "umfassendes Feuer". Ein 4-Kanonen-Batterie-Schrapnell könnte in einer einzigen Minute 17.000 Kugelgeschosse über eine Fläche von 100 Metern Breite und 400 Metern Länge mit verheerenden Ergebnissen abfeuern die feindliche Konzentration, das größere Gebiet, das gefegt werden konnte.


Verdun (1916)

Als General Erich von Falkenhayn, Chef des deutschen Generalstabs und Kriegsminister, Verdun als das wichtigste deutsche Ziel für 1916 auswählte, datierte er die Stichelei, dass die Briten bis zum letzten Mann in den Armeen ihrer Verbündeten kämpfen würden. Falkenhayn argumentierte, dass die europäischen Fronten im Ersten Weltkrieg für die Briten nichts anderes als ein Nebenschauplatz darstellten, mit der russischen, italienischen und französischen Armee als Prügelknaben. Die Italiener und Russen, glaubte Falkenhayn, scheiterten bereits an ihrer eigenen Unfähigkeit. Nur Frankreich blieb.

"Frankreich ist fast am Ende seiner militärischen Bemühungen angelangt." Falkenhayn schrieb im Dezember 1915 an den deutschen Kaiser Wilhelm II.

Wenn es uns gelungen ist, ihrem Volk die Augen dafür zu öffnen, dass es im militärischen Sinne nichts mehr zu hoffen hat. . . Der Bruchpunkt würde erreicht und Englands bestes Schwert aus der Hand geschlagen. . . Hinter dem französischen Sektor an der Westfront stehen Ziele, für deren Erhalt der französische Generalstab gezwungen wäre, jeden Mann, den er hat, einzusetzen. Wenn sie dies tun, werden die französischen Truppen verbluten, da von einem freiwilligen Rückzug nicht die Rede sein kann.

Das Ziel, das Falkenhayn wählte, um Frankreich in dieses moralische und militärische Dilemma zu bringen, war die massiv befestigte Stadt Verdun an der kanalisierten Maas. Verdun passte vortrefflich auf Falken-hayns Rechnung. Es hatte eine immense historische und emotionale Bedeutung für die Franzosen und bildete den nördlichen Dreh- und Angelpunkt der doppelten Verteidigungslinie der Befestigungsanlagen, die nach dem Deutsch-Französischen Krieg von 1870 bis 1818 zum Schutz der französischen Ostgrenze errichtet wurden. Führe hier einen Angriff mit genügend Bedrohungspotential durch, vermutete Falkenhayn, und die französische Armee würde unentwirrbar nach Verdun gelockt und von den Deutschen bis zur Auslöschung zerfleischt werden. Die Mangel würde eine Reihe begrenzter, aber zermürbender Vorstöße liefern, die intensiv von Artillerie unterstützt und mit Überraschung gewürzt wurden.

Falkenhayns Vorschläge gefielen dem Kaiser und seinem Sohn Kronprinz Wilhelm, dessen Fünfte Armee seit 1914 mit wenig Erfolg auf Verdun eingeschlagen hatte. Aber der Prinz und sein Generalstabschef General Schmidt von Knobelsdorf schienen den Feldzug von Verdun zu sehen mehr darin, die Franzosen mit einem Bombardement zu zerschmettern, als sie durch Abnutzung auszubluten. Wilhelm, der auf beiden Seiten der Maas angreifen wollte, nicht nur auf dem rechten Ufer, wie Falkenhayn vorschlug, nannte als Ziel des Feldzuges „die Eroberung der Festung Verdun mit überstürzten Methoden“. Verglichen mit dieser heftigen Phraseologie schien Falkenhayns Vorstellung von einer „Offensive im Maasgebiet in Richtung Verdun“ rätselhaft. Trotz des angemessen böswilligen Decknamens Operation Gericht (Urteil), der seiner Offensive gegeben wurde, pflanzte Falkenhayns im Wesentlichen halbherzige Herangehensweise die Saat für das endgültige deutsche Versagen in Verdun. Im Grunde lag dieses Versagen in Falkenhayns zaghafter Wahl einer zu engen Front für den ersten Angriff und auch in seiner extremen Sparsamkeit bei der Verteilung von Reserven.

Obwohl Kronprinz Wilhelm und andere diesen Ausgang zu ahnen schienen, liefen die Vorbereitungen für den Feldzug wie ursprünglich geplant von Falkenhayn. Dies geschah in einem Tempo, das für diese gemächlichen Zeiten bemerkenswert war. Wochen statt der üblichen Monate trennten Falkenhayns vorläufige Beratungen mit dem Kaiser in Potsdam am oder um den 20. Dezember 1915 von der endgültigen Befehlserteilung am 27.

Während dieser Zeit sammelten die Deutschen in den Wäldern, die Verdun umgaben, eine gewaltige Streitmacht von 140.000 Mann und über 1.200 Geschützen – 850 davon in der Front – zusammen mit 2,5 Millionen Granaten, die von 1.300 Munitionszügen gebracht wurden, und einer Luftwaffe von 168 Flugzeugen sowie Beobachtungsballons. Ein Höchstmaß an Geheimhaltung wurde durch geschickte Tarnung der Geschütze, durch den Bau von unterirdischen Galerien zur Unterbringung der Truppen anstelle der üblicheren, verschenkten „Absprunggräben“ und durch Luftpatrouillen von morgens bis abends erreicht verhindern, dass französische Piloten Spionageaugen über das Gebiet werfen.

Diese gigantischen Vorbereitungen richteten sich jedoch gegen ein militärisches Mammut, dem die Zähne gezogen worden waren. Anfang 1916 war die viel gepriesene Uneinnehmbarkeit von Verdun ernsthaft geschwächt. Es war im vergangenen Sommer als Festung „deklassiert“ worden und alle bis auf wenige Geschütze und Garnisonen entfernt worden. Dies war in erster Linie das Werk von General Joseph JC Joffre, C-in-C der französischen Armee, der mit anderen nach dem relativ leichten Fall der belgischen Festungen Lüttich und Namur 1914 vermutet hatte, dass diese Form der Verteidigung überflüssig war soweit es die moderne Kriegsführung betrifft. Zwischen August und Oktober 1915 wurden Verdun daher über 50 komplette Geschützbatterien und 128.000 Schuss Munition entblößt. Diese wurden auf andere alliierte Sektoren verteilt, in denen die Artillerie knapp war. Ende Januar 1916 dauerte der Abriss noch an, als die etwa 60 Forts von Verdun über weniger als 300 Geschütze mit unzureichender Munition verfügten.

Das Ergebnis war, dass am Vorabend der deutschen Offensive die französische Verteidigung bei Verdun gefährlich schwach war, von den Schützengräben, Unterständen und Maschinengewehrposten bis hin zum Kommunikationsnetz und Stacheldrahtzäunen. Weitsichtige Männer, die gegen die stürmische Abrüstung von Verdun protestierten, taten dies vergeblich. Einer von ihnen, General Coutanceau, wurde als Gouverneur von Verdun entlassen und im Herbst 1915 durch den alternden und anscheinend fügsameren General Herr ersetzt. Ein anderer, Oberst Emile Driant, Kommandeur der 56. und 59. Jägerbataillone der 72. Division, 30. Korps, warnte bereits am 22. August 1915: „Der Vorschlaghammerschlag wird auf der Linie Verdun-Nancy ausgeführt.“ Nachdem seine Meinung Joffre zu Ohren gekommen war, wurde Driant im Dezember scharf gerügt, weil er unbegründete Ängste geweckt hatte. General Herr erkannte schnell, dass Coutanceaus Alarm vollkommen gerechtfertigt war und dass er dringend Verstärkung brauchte, um die Verteidigungslinie vorzubereiten, die Joffre in Verdun befohlen hatte. Aber Herrs Bitten trugen wenig dazu bei, die Wolke der Selbstgefälligkeit zu durchdringen, die um die Frage der Verteidigung von Verdun wirbelte. Trotz Informationen deutscher Deserteure über Truppenbewegungen und Urlaubsabsagen und andere Einblicke in die schlimme Wahrheit blieb diese Stimmung einige Wochen lang unempfindlich.

Der allerletzte Moment war fast gekommen, als ein Schimmer der Sinne durchsickerte. Am 24. Januar ordnete General Nöel de Castelnau, Generalstabschef Joffres, die eilige Fertigstellung der ersten und zweiten Grabenlinie am rechten Maasufer und eine neue Linie dazwischen an.

Am 12. Februar trafen zwei neue Divisionen in Verdun ein – sehr zu Herrs großer Erleichterung – um die französische Stärke auf 34 Bataillone gegen 72 deutsche zu erhöhen. Hätte der deutsche Angriff wie geplant am 12. Februar begonnen, hätte er zweifellos die schwache französische Verteidigung durchschlagen und einen atemberaubenden Dampfwalzensieg errungen.

So war der 12. Februar kein Tag wilder Schlachten, sondern ein Tag von Schneestürmen und dichtem Nebel, der eine Sichtweite von weniger als 1.100 Metern ermöglichte. Die Gegend um Verdun soll eines der schmutzigsten Wetter Frankreichs „genießen“. Eine Woche lang wurde es seinem Ruf mit Schnee, noch mehr Schnee, Regenböen und Stürmen gerecht.

Erst am 21. Februar – kurz vor 07.15 Uhr – explodierte eine riesige, fast mannshohe Granate aus einem der beiden deutschen 380-mm-Marinegeschütze und brüllte über die 20 Meilen, die seine getarnte Position von Verdun trennten . Dort explodierte es im Hof ​​des Bischofspalastes. Auf dieses Signal hin brach ein mörderischer Artilleriebeschuss von den deutschen Linien aus und ein Feuertornado – einschließlich Giftgasgranaten – begann, die französischen Stellungen entlang einer sechs Meilen langen Front zu enthäuten. Die Erde erbebte und die Luft füllte sich mit Flammen, Dämpfen und einem Holocaust aus Schrapnell und Stahl, der, wie die Deutschen eindeutig hofften, alles Lebendige in Reichweite zerstören würde. Das Bombardement hämmerte bis etwa 1200, dann pausierte es, damit deutsche Beobachter sehen konnten, wo – wenn überhaupt – Taschen französischer Verteidiger überlebten. Dann begann die Artillerie von neuem und zerschmetterte Gräben, Unterstände, Stacheldraht, Bäume und Männer, bis die ganze Gegend von Malancourt bis Eparges eine Leichenwüste geworden war.

Zwischen 1500 und 1600 verstärkte sich das Sperrfeuer als Auftakt des ersten deutschen Infanterievorstoßes entlang einer 7,5-Meilen-Front von Bois d'Haumont nach Herbebois. Der Vormarsch begann um 16:45 Uhr, als kleine Patrouillengruppen in Wellen von 87,5 Metern Abstand über das 656 bis 1.203 Meter lange Niemandsland kamen. Ihr Ziel war es, herauszufinden, wo noch französischer Widerstand bestehen könnte, und ihn der Artillerie zuzuordnen – die dann die überlebenden Verteidiger töten würde. Dieses vorsichtige Vorgehen, das Ergebnis von Falkenhayns übertriebener Vorsicht, war nicht nach dem Geschmack des kriegerischen Generals von Zwehl, Kommandeur des 7. Reservekorps der Westfälischen. Von Zwehl, dessen Position gegenüber dem Bois d’Haumont lag, gab Falkenhayns Befehlen ein kurzes Lippenbekenntnis ab, indem er zuerst Sondierungspatrouillen aussandte, aber es dauerte nur eine kurze Zeit, bis er seinen kämpfenden Sturmtruppen befahl, ihnen zu folgen. Die Westfalen drangen in den Bois d’Haumont ein, überrannten die erste Linie französischer Schützengräben und hatten innerhalb von fünf Stunden den ganzen Wald erobert.

Rechts vom Bois d’Haumont lag der ebenso verwüstete Bois des Caures. Hier waren 80.000 Granaten auf eine Fläche von 500.000 Quadratmetern gefallen. In diesem zerstörten Ödland erwarteten die Vormarschpatrouillen des deutschen 18. Korps, nichts als Haufen zerschmetterter Leichen im Schlamm zu finden. Stattdessen sahen sie sich einer heftigen Herausforderung von Colonel Driants Chasseurs gegenüber. Von den ursprünglich 1200 Mann unter Driants Kommando hatte weniger als die Hälfte den Artilleriebeschuss überlebt. Nun jagten diese Überlebenden aus den Betonschanzen und kleinen Festungen, die Driant geschickt zwischen den Bäumen verstreut hatte, Maschinengewehr- und Gewehrfeuer auf die einsickernden Deutschen.

Entlang der gesamten Front kam es zu einem ähnlich heftigen isolierten Widerstand, der den Deutschen mehr Verzögerungen und mehr Opfer – 600 bis Mitternacht – verursachte, als sie für möglich gehalten hatten. Bei Einbruch der Dunkelheit am 21. Februar war das einzige entscheidende Loch in der französischen Linie im Bois d’Haumont, wo die Westfalen von General Zwehl nun fest verschanzt waren. An anderer Stelle hatten die Deutschen die meisten französischen Schützengräben erobert, wurden aber aufgehalten, als die Dunkelheit den Kämpfen am ersten Tag ein Ende setzte, bei denen nur 3.000 Gefangene gefordert waren.

An den nächsten beiden Tagen griffen die Deutschen mit viel größerer Kraft und viel mehr Initiative an. Am 22. Februar sprengten sie das Dorf Haumont am Waldrand mit Granaten und spülten die verbliebenen französischen Verteidiger mit Bomben und Flammenwerfern aus. Noch am selben Tag wurde der Bois de Ville überwältigt und im Bois des Caures, den die Deutschen auf beiden Seiten einhüllten, befahl Oberst Driant seinen Chasseurs, sich nach Beaumont zurückzuziehen, etwa eine halbe Meile hinter dem Wald. Nur 118 Jägern gelang die Flucht. Driant war nicht unter ihnen. Am 23. Februar sättigten die Deutschen Samogneux mit einem Schußhagel, nahmen Wavrille und Herbebois gefangen und umzingelten das Dorf Brabant, das die Franzosen evakuierten. Am nächsten Tag – dem 24. Februar – beschleunigte sich das Desaster für die Franzosen trotz ihres zentimeterweisen Widerstands mit 10.000 Gefangenen, dem endgültigen Fall ihrer ersten Verteidigungslinie und dem Zusammenbruch ihrer zweiten Position innerhalb weniger Stunden.

Die Deutschen waren jetzt im Besitz von Beaumont, dem Bois de Fosses, dem Bois des Caurieres und einem Teil des Weges entlang der Schlucht La Vauche, der nach Douaumont führte.

Unglaublicherweise zeigte sich das Ausmaß der Katastrophe zunächst nicht in Joffres Hauptquartier in Chantilly, wo sich der Stab eingeredet hatte, der deutsche Angriff sei eine bloße Ablenkung. „Papa“ Joffre, der lange glaubte, im Oisetal, in Reims oder in der Champagne sei eine schwere deutsche Offensive wahrscheinlicher, behielt seine gewohnte Unerschütterlichkeit so bei, dass er am 24. Februar um 23.00 Uhr fest eingeschlafen war, als General de Castelnau hämmerte an seiner Schlafzimmertür mit schlechten Nachrichten von vorne. Bewaffnet mit „vollen Kräften“ von Joffre, der dann ruhig wieder ins Bett ging, raste de Castelnau über Nacht nach Verdun.

Ungefähr zu der Zeit, als er dort ankam, früh am 25. Februar, marschierte eine 10-Mann-Patrouille des 24. Brandenburger Regiments des 3. Korps in Fort Douaumont ein und nahm es und seine drei Geschütze in Besitz, während die französische Garnison von 56 Reserveartilleristen schlief. Diese absurde Episode, die die deutsche Propaganda zu einem hart erkämpften Sieg übertrieb, versetzte die Franzosen in melancholische Verzweiflung und Erkenntnis des wahren Sachverhalts. In Chantilly plädierten viele Offiziere offen dafür, Verdun aufzugeben.

Dort zog de Castelnau die Schlussfolgerung, dass die französische rechte Flanke zurückgezogen werden sollte und dass die Festungslinie um jeden Preis gehalten werden muss. Vor allem müssen die Franzosen das rechte Maasufer behalten, wo de Castelnau der Ansicht war, dass eine entscheidende Verteidigung auf den Höhenzügen verankert werden konnte und musste. Der unglückliche General Herr wurde umgehend durch den 60-jährigen General Henri Philippe Pétain ersetzt. De Castelnau kannibalisierte Pétains Zweite Armee mit der Dritten Armee, um für ihn eine neue Zweite Armee zu bilden.

Pétain übernahm am 25. Februar um 24.00 Uhr die Verantwortung für die Verteidigung von Verdun, nachdem er an diesem Nachmittag in Dugny, südlich von Verdun, Herrns Hauptquartier in einem Chaos von Panik und Vorwürfen vorgefunden hatte. Pétain hielt die Lage jedoch für weit weniger hoffnungslos, als es den Anschein hatte, auch wenn der Verlust von Fort Douaumont und seinem beispiellosen Beobachtungspunkt ein schwerer Schlag war. Er beschloss, dass die überlebenden Verdun-Forts stark neu besetzt werden sollten, um das wichtigste Bollwerk einer neuen Verteidigung zu bilden. Pétain entwarf neue Widerstandslinien an beiden Ufern der Maas und ordnete die Errichtung einer Sperrstellung durch Avocourt, Fort de Marre, den nordöstlichen Stadtrand von Verdun und Fort du Rozellier an. Die Linie Bras–Douaumont wurde in vier Sektoren unterteilt – sie Woevre, Woevre–Douaumont, rittlings auf der Maas und das linke Maasufer. Jeder Sektor wurde frischen Truppen des 20. („Eisernen“) Korps anvertraut. Ihre Hauptaufgabe bestand darin, den deutschen Vormarsch mit ständigen Gegenangriffen zu verzögern.

Pétain sorgte dafür, dass die vier Kommandos mit frischer Artillerie versorgt wurden, als sie auf der Straße von Bar-le-Duc eintrafen – die bald in „Heiliger Weg“ umbenannt wurde. Dreitausend Territorials arbeiteten unaufhörlich daran, die unbefestigte Oberfläche ständig instand zu halten, damit sie der strafenden Belastung durch Lastwagenkonvois standhalten konnte – 6000 davon an einem einzigen Tag. Entlang La Voie Sacrée kamen dringend benötigte Verstärkungen, um die 25.000 Mann zu ersetzen, die die Franzosen bis zum 26. Februar verloren hatten – fünf neue Korps von ihnen bis zum 29. Februar. Pétain war bereits dabei, seinen Artillerievorrat von den 388 Feldgeschützen und 244 schweren Geschützen, die sich am 21. Februar in Verdun befanden, aufzustocken, um den Höhepunkt zu erreichen, den er wenige Wochen später mit 1.100 Feldgeschützen, 225 80-105-mm-Geschützen und 590 schweren Geschützen erreichte . Er setzte auch die 59. Division ein, um neue Verteidigungsstellungen aufzubauen.

Seine Injektion von neuer Strategie, neuem Blut, neuen Vorräten und neuer Hoffnung in die Verteidigung von Verdun begann bald die Deutschen zu beunruhigen. Auf jeden Fall wurde ihr Schwung allmählich nachgelassen. Am 29. Februar kam ihr Vormarsch erschöpft zum Stillstand, nachdem in drei Tagen gewaltsamer Angriffe auf Douaumont, Hardaumont und Bois de la Caillette die letzte anfängliche Energie verbraucht worden war.

Zu diesem Zeitpunkt war für die Deutschen, abgesehen von ihrer eigenen Stimmung des „schweren Pessimismus“, die französische Artillerie am linken Maasufer der schädlichste Faktor. Hier gerieten immer mehr Deutsche unter Beschuss, je weiter sie am rechten Ufer vorrückten. Die Lösung lag auf der Hand, wie Pétain schon lange befürchtet und Kronprinz Wilhelm und General von Knobelsdorf seit langem gedrängt hatten. Am 6. März, nach einem heftigen zweitägigen Artilleriefeuer, griffen das 6. deutsche Reserve- und 10. Reservekorps, teilweise über die überflutete Maas und in einem wirbelnden Schneesturm, am linken Ufer an. Ein paralleler Zinken dieses neuen Angriffs sollte entlang des rechten Ufers in Richtung Fort Vaux schlagen, dessen Kanoniere die deutsche linke Flanke verwüstet hatten.

Trotz einer Verputzung durch französische Artillerie im Bois Bourrus rasten die Deutschen am linken Ufer entlang und fegten durch die Dörfer Forges und Regneville – und endeten bei Einbruch der Dunkelheit im Besitz der Höhe 265 an der Côte de l’Oie. Dieser Grat war von entscheidender Bedeutung, da er durch den angrenzenden Bois des Corbeaux zu dem langen Hügel Mort Homme führte. Mort Homme besaß Doppelspitzen und bot den Deutschen zwei Vorteile. Erstens beherbergte es eine besonders aktive Batterie französischer Feldgeschütze, und zweitens erstreckte sich von seiner Höhe aus eine herrliche Rundumsicht auf die umliegende Landschaft. Dies gab jedem, der es besaß, einen preisgekrönten Beobachtungspunkt.

Doch Mort Homme machte seinem grausigen Namen bald alle Ehre. Nachdem die Deutschen am 7. März den Bois des Corbeaux gestürmt und am nächsten Tag durch einen entschlossenen französischen Gegenangriff verloren hatten, bereiteten die Deutschen am 9. März einen weiteren Angriff auf Mort Homme vor – diesmal aus Richtung Béthincourt im NW. Sie eroberten den Bois des Corbeaux ein zweites Mal, aber mit so lähmenden Kosten, dass sie nicht weitermachen konnten.

Die Ergebnisse waren am rechten Maasufer deprimierend ähnlich, wo die deutschen Bemühungen unter den Mauern von Fort Vaux verblassten. Schwierigkeiten bei der Munitionsversorgung hatten den Angriff dort zwei Tage nach dem Angriff am linken Ufer hinfällig gemacht. Damit war die Parallelwirkung der deutschen Offensive zunichte gemacht.

Unaufhaltsam, vielleicht unvermeidlich, erlangten die Kämpfe um Verdun jene Qualität der Plackerei und des Gemetzels und des Wegwerfens von Leben für kleine, kurzlebige Gewinne, die für die Kämpfe im Ersten Weltkrieg so vertraut waren.

Sowohl Pétain als auch von Falkenhayn waren auf seine Weise Anhänger der Zermürbung durch Waffengewalt und nicht durch Arbeitskräfte, aber zwischen März und Mai nahm der Kampf bei Verdun, wie ein Frankensteins Monster, das seinen Herrn ablehnte, einen eigenen Willen an und kehrte dies um Präferenz. Die deutschen Verluste stiegen von 81.607 Ende März auf 120.000 bis Ende April und die der Franzosen von 89.000 auf 133.000, als sich die beiden Seiten um den Besitz von Mort Homme prügelten. Ende Mai, als die Deutschen endlich diese lebenswichtige Stellung eingenommen hatten, hatten ihre Verluste die der Feinde überholt. Am rechten Maasufer schwangen in denselben drei Monaten die Kämpfe um das „Tödliche Viereck“ – ein Gebiet südlich von Fort Douaumont – im Takt wahnsinniger, endloser Artilleriebeschusse hin und her und lösten sich nie entschieden zugunsten von der einen oder anderen Seite.

Der Prozess schwächte beide Kandidaten stark. Meuterisches Verhalten und defätistisches Geschwätz wurden in den französischen Reihen immer häufiger und französische Offiziere duldeten diese Stimmung stillschweigend. Immer mehr Deutsche, viele von ihnen verängstigt, ungeschickte 18-jährige Jungen wurden kränklich vor Erschöpfung, dem Lärm der Waffen und dem Dreck, in dem sie leben mussten.

Entnervung und Bestürzung wirkten sich sowohl auf die Köpfe als auch auf die Körper der beiden gegnerischen Kriegsanstrengungen aus. Am 21. April hatte Kronprinz Wilhelm entschieden, dass der gesamte Feldzug von Verdun ein blutiger Fehlschlag war und beendet werden sollte. „Ein entscheidender Erfolg in Verdun konnte nur um den Preis schwerer Opfer sichergestellt werden, die in keinem Verhältnis zu den gewünschten Gewinnen standen“, schrieb er. Diese Gefühle wurden von General Pétain wiederholt, der von Joffre zu einer aggressiven Gegenoffensive gedrängt wurde. Pétain schreckte vor der Zunahme an Menschenopfern zurück, die dies implizierte, und klammerte sich an das Prinzip der geduldigen, standhaften Verteidigung.Pétain befand sich in einer schwierigen Lage. Verdun war bereits ein nationales Symbol des unerbittlichen Widerstands gegen die Deutschen und Pétain selbst ein nationales Idol. Auf der anderen Seite drohte Verdun, die gesamte französische Armee zu verschlingen, und es stellte sicherlich eine ernsthafte Belastung für die von Joffre für die bevorstehende englisch-französische Offensive an der Somme reservierten Arbeitskräfte dar.

Für beide Seiten in Verdun ebneten diese Stockungen an der Spitze den Weg für Männer, die rücksichtsloser entschlossen waren, die Kämpfe auf noch brutalere Ebenen zu eskalieren. Am 19. April wurde Pétain zum Kommandeur der Heeresgruppe Mitte ernannt, eine Position, die ihn eher in die Ferne als in die direkte Kontrolle über die Operationen versetzte. Sein Platz als Kommandant der Zweiten Armee wurde von General Robert Georges Nivelle eingenommen, dessen freibeuterische Kriegsführung Joffres Aufmerksamkeit während seiner kühnen, wenn auch kostspieligen Angriffe entlang des rechten Maasufers erregt hatte. Nivelle übernahm am 1. Mai und traf mit der frechen Ankündigung in der Zentrale in Souilly ein: „Wir haben die Formel!“ Er war auch verantwortlich für ein Zitat, das manchmal Pétain zugeschrieben wird: „Ils ne passeront pas!“

Nivelles Formel zeigte sich in all ihrer blutigen Verschwendung am 22./23. Mai, als General Charles Mangin einen extravaganten Angriff auf Fort Douaumont inszenierte. Nach einem fünftägigen Bombardement, das die Verteidigung des Forts kaum zerstörte, strömten Mangins Truppen aus ihren Absprunggräben direkt in einen Hurrikan tödlicher deutscher Schüsse. Innerhalb von Minuten hatte das französische Regiment 129 nur noch 45 Mann übrig. Ein Bataillon war verschwunden. Die Reste der 129. stürmten auf das Fort und errichteten in einer Kasematte einen Maschinengewehrposten, gegen den sich die verteidigenden Deutschen in einer passenden Stimmung des Selbstmordwahns stürzten. Von 160 Jägern, Leibgrenadieren und Männern des deutschen 20. Regiments, die versuchten, das französische Nest zu überwinden, kehrten nur 50 lebend in die Festung zurück. Am Abend des 22. Mai war Fort Douaumont in französischer Hand, aber die Deutschen führten heftige Gegenangriffe durch und krönten ihren Angriff mit acht massiven Dosen Sprengstoff, die von einem 80 Meter entfernten Minenwerfer abgefeuert wurden. Eintausend Franzosen wurden gefangen genommen, und nur eine erbärmliche Zerstreuung ihrer Kameraden schaffte es, das Fort zu verlassen.

Dieses blutige Fiasko riss eine 500-Yard-Lücke in die französischen Linien und schwächte ihre Stärke am rechten Maasufer erheblich. Zusammen mit der Tatsache, dass der deutsche Besitz von Mort Homme die französische Feuerkraft auf dem Bois-Borrus-Kamm weitgehend zunichte machte, gab der selbstzerstörerische Kampf um Fort Douaumont großen Auftrieb für die sogenannte „May Cup“-Offensive, die die Deutschen für Anfang Juni planten.

Die Inspiration für „May Cup“ war General von Knobelsdorf, der Kronprinz Wilhelm zeitweise in den Schatten gestellt hatte. Als Nivelles neuer Gegenüber zeigte von Knobelsdorf bald eine ebenso unversöhnliche Entschlossenheit, den Feind mit roher Gewalt zu besiegen. „May Cup“ umfasste einen mächtigen Stoß auf das rechte Maasufer von fünf Divisionen auf weniger als der Hälfte der Angriffsfront vom 21. Februar. Sein Zweck war es, den letzten Schleier von Verdun zu lüften – Fort Vaux, Thiaumont, den Fleury-Kamm und Fort Souville.

Am 1. Juni überquerten die Deutschen die Vaux-Schlucht und zwangen Major Sylvain Raynal – Kommandant von Fort Vaux – nach einem wilden Kampf zur Kapitulation am 7. Juni. Bis zum 8. Juni hatte General Nivelle sechs erfolglose Hilfsversuche zu entsetzlichen Kosten montiert. Erst als Pétain es ausdrücklich verbot, wurde er vom siebten Versuch abgehalten. An anderer Stelle – insgesamt rund um die Ouvrage de Thiaumont – brachten die Kämpfe beiden Seiten schreckliche Verluste. Allein die Franzosen verloren in einer einzigen Aktion 4.000 Mann pro Division. Am 12. Juni umfassten Nivelles frische Reserven nur noch eine Brigade – nicht mehr als 2.000 Mann.

Da die Deutschen nun bereit waren, Fort Souville – die allerletzte große Festung zum Schutz von Verdun – einzunehmen, schien für die Franzosen die endgültige Katastrophe unmittelbar bevorzustehen. Die Rettung in der elften Stunde kam in Form von zwei alliierten Offensiven auf anderen Kriegsschauplätzen. Am 4. Juni warf der russische General Alexei A. Brusilov an der Ostfront 40 Divisionen auf die österreichische Linie in Galizien, in einem Überraschungsangriff, der seine Verteidiger platt machte. Die Russen machten 400.000 Gefangene. Um seine vom Zusammenbruch bedrohten Kriegsanstrengungen zu stützen, bat Feldmarschall Conrad von Hötzendorf, der österreichische Oberbefehlshaber, Falkenhayn um deutsche Verstärkung. Widerwillig löste Falkenhayn drei Divisionen von der Westfront ab. Inzwischen hatten die Franzosen einige Plädoyers auf eigene Rechnung gemacht. Im Mai und Juni hatten Joffre, de Castelnau, Pétain und der französische Premierminister Aristide Briant den britischen C-in-C General Sir Douglas Haig gebeten, die Somme-Offensive ab dem voraussichtlichen Starttermin Mitte August voranzutreiben. Haig kam schließlich am 24. Juni nach, und an diesem Tag begann das wochenlange Vorbombardement.

Zu diesem Zeitpunkt war bereits ein deutscher 30.000-Mann-Angriff auf Fort Souville, der mit Phosgen – „Grünes Kreuz“-Gasangriffen am 22. Trotz seiner schrecklichen Auswirkungen auf alles, was lebte und atmete, war das neuartige Phosgen-Sperrfeuer weder intensiv noch lang genug, um die Macht der französischen Artillerie ausreichend zu lähmen. Dieser Mangel, zusammen mit dem Versagen der Deutschen, an einer ausreichend breiten Front anzugreifen, ihrem kürzlichen Verlust der Luftüberlegenheit gegenüber den Franzosen, ihrem schrumpfenden Personalvorrat und dem verheerenden Durst, der in ihren Linien anrichtete, kombinierten dies dazu, den deutschen Vorstoß gegen Fort Souville zu vereiteln 22. Juni. Im Juli und August gab es immer kümmerlichere Versuche der Deutschen, sich den so verlockend nahen Preis zu schnappen, aber alle endeten mit Misserfolg und Erschöpfung. Die deutsche Moral war am niedrigsten. Am 3. September verstummte die deutsche Offensive schließlich in einem schwachen Kraftanfall. Verdun ging zu Ende.

Für die Deutschen wurde dieser elende Vorhang auf das Drama von Verdun dadurch begünstigt, dass ihnen nach dem 24. Juni die Not der Kämpfe anderswo neue Munition und ab dem 1. Juli Männer verweigerte.

Den Franzosen blieb nur noch die Aufrüstung, die Verstärkung ihrer Truppen und der Gegenangriff, um das Verlorene zurückzugewinnen. Am 24. August 1917, nach einer brillanten Reihe von Feldzügen, die von Pétain, Nivelle und Mangin geleitet wurden, war das Dorf Beaumont das einzige Zeichen auf der Karte, das zeigte, dass die Deutschen jemals etwas in der Gegend von Verdun besetzt hatten.

Während dieser Gegenoffensive etablierten sich die ehemals geschmähten Forts wieder als mächtige Verteidigungswaffen. Als die Franzosen sie zurückeroberten, stellten sie fest, wie wenig sie unter dem massiven Artilleriebeschuss gelitten hatten. Diese Entdeckung machte Festungen unter französischen Militärstrategen wieder in Mode. Dies geschah vor allem und später für Frankreich tödlich, in den Augen von André Maginot, Kriegsminister von November 1929 bis Januar 1931 und damals Sponsor der Maginot-Befestigungslinie.

Weder die 66 französischen und 43,5 deutschen Divisionen, die zwischen Februar und Juni 1916 bei Verdun kämpften, noch das so lange erbittert umkämpfte Terrain hatten natürlich festungsartige Beständigkeit. Beide erlitten bleibende Narben. Das Land um Verdun, das immer wieder von Sättigungsgranaten – über 12 Millionen Schuss allein der französischen Artillerie – überschwemmt wurde, wurde zu einer verwüsteten, unfruchtbaren mondähnlichen Ödnis. Bis 1917 war der Boden von Verdun dick mit totem Fleisch besät und von vergossenem Blut bewässert worden, wobei mehr als 1,25 Millionen Opfer gefordert wurden. Zwischen Februar und Dezember 1916 hatten die Franzosen 377.231 Mann und die Deutschen etwa 337.000 durch eine Sensenjagd verloren. Unter diesen Umständen war die Westfront für die Briten kein Nebenschauplatz mehr – das war es nie gewesen. Sie waren gezwungen, die Hauptrolle in den alliierten Kriegsanstrengungen zu übernehmen, die früher die Franzosen gespielt hatten. Eine Wiederholung von Verdun war schlicht undenkbar.


Lord Northcliff auf Verdun

Was ist das geheime Motiv hinter dem deutschen Versuch, die französische Linie bei Verdun zu durchbrechen, bei dem die Armee des Kronprinzen so entsetzliche Verluste erleidet? Ist es angesichts der kommenden Kriegsanleihe finanziell? Ist es dynastisch? Oder soll sie zweifelnde Neutrale beeinflussen? Aus den Zeugnissen deutscher Deserteure ist bekannt, dass der Angriff ursprünglich ein oder zwei Monate später bei trockenem Boden stattfinden sollte. Der vorzeitige Frühling veranlasste die Deutschen, ihre Pläne zu beschleunigen. Es gab zwei letzte Verzögerungen wegen des schlechten Wetters, und dann kam der kolossale Ansturm vom 21. Februar.

Die Deutschen haben viele Fehler gemacht, die wir in Gallipoli gemacht haben. Sie kündigten an, dass mit der Schliessung der Schweizer Grenze etwas Grosses bevorstehe. Die Franzosen, die nicht bereit waren, wurden auch von ihrem eigenen scharfsinnigen Geheimdienst gewarnt. Ihre Avionen waren nicht untätig, und wenn es eine Bestätigung brauchte, wurde sie von Deserteuren gegeben, die in der Nacht aus den Schützengräben krochen, die Schrecken ahnend, bis zum Morgen am Rande der Maas liegen blieben gaben sich dann zusammen mit Informationen auf, die sich inzwischen als richtig erwiesen haben. Bei den Deutschen ging es auf andere Weise schief. Ein Zeppelin, der wichtige Eisenbahnknotenpunkte auf der französischen Verbindungslinie gesprengt haben sollte, wurde bei Revigny abgeschossen, und nebenbei wurden die Bewohner der Überreste dieser viel bombardierten Stadt durch das Schauspiel des lodernden Luftschiffs gerächt, das zu Boden stürzte und das Heben mit ihrer eigenen Petarde von 30 Hunnen darin. Es ist nicht nötig zu rekapitulieren, dass die gigantische Anstrengung vom 21. Februar durch die Kühle und Hartnäckigkeit der französischen Soldaten und das tödliche Vorhangfeuer der französischen Kanoniere zunichte gemacht wurde.

Obwohl in offiziellen Kommuniqués viel kalkulierten Unsinn verbreitet und von dithyrambischen Berliner Zeitungskorrespondenten über die Eroberung eines längst abgebauten Forts in Douaumont aufgebauscht wurde, wurde von den Deutschen nichts über den entsetzlichen Preis zugegeben mit Blut haben sie seit dem 21. Februar bezahlt und zahlen immer noch. Die französischen Verluste sind und waren unbedeutend. Ich kenne die offizielle Zahl. Dies wurde durch Gespräche mit Mitgliedern der britischen, französischen und amerikanischen Rotkreuzgesellschaften bestätigt, die offensichtlich in der Lage sind, dies zu erfahren. Die Verwundeten, die durch ihre Hände gehen, sind in vielen Fällen direkt von dort gekommen, wo sie tote Deutsche gesehen haben, wie Dutzende von Zeugen beschrieben haben, die als Laien der preußischen Garde in der ersten Ypernschlacht liegen. Die Beweise für die Verluste einer Armee bezüglich der Verluste einer anderen Armee bedürfen einer sorgfältigen Bestätigung. Dies ist reichlich vorhanden in den Beweisen vieler deutscher Gefangener, die einzeln und unabhängig im französischen Hauptquartier verhört wurden.

Als charakteristisch darf der Fall eines Mannes angesehen werden, der zum 3. Bataillon des 12. Regiments der 5. Division des 3. Armeekorps gehörte. Am Morgen des 28. Februar erreichte dieser Gefangene das Fort Douaumont und fand dort ein Bataillon des Regiments 24, Teile des Regiments 64 und des Jägerbataillons 3. vor. Die Stärke seiner Kompanie hatte am 21. Februar 200 Gewehre mit vier Offizieren betragen. Am 22. Februar war sie auf 70 Gewehre mit einem Offizier gesunken. Die anderen Unternehmen hatten ähnliche Verluste erlitten. Am 23. Februar wurde die Gefangenenkompanie durch 45 Mann verstärkt, die die Nummern des 12., 52., 35. und 205. Regiments trugen. Diese Männer waren aus verschiedenen Depots im Landesinneren gezogen worden. Die Männer des 12. Regiments glaubten, dass fünf Regimenter in den Wäldern hinter dem 3. Korps in Reserve stünden, aber mit der Zeit und den zunehmenden Verlusten ohne Anzeichen für die tatsächliche Anwesenheit dieser Reserven machten sich Zweifel breit, ob sie wirklich existierten. Der Gefangene erklärte, seine Kameraden seien zu neuen Anstrengungen nicht mehr fähig.

Keiner der befragten Häftlinge schätzte die Verluste seiner Begleiter auf weniger als ein Drittel der Gesamteffektivität. Unter Berücksichtigung aller verfügbaren Anhaltspunkte kann mit Sicherheit davon ausgegangen werden, dass die Deutschen während der Kämpfe der ersten 13 Tage an Getöteten, Verwundeten und Gefangenen mindestens 100.000 Mann verloren haben.

Die Gewinne - wie der Soldat von solchen Dingen spricht - sind so gering, was waren dann die überwältigenden Motive, die den Angriff auf Verdun und die Schikanen der deutschen Kommuniques trieben? War es einer der oben genannten Gründe, oder führte der wirtschaftliche Druck zu der Fehleinschätzung, dass die mögliche Übernahme der französischen Linie bei Verdun ein Mittel zur Beendigung des Krieges sei? Die Deutschen neigen so dazu, die Gedanken anderer Nationen falsch zu deuten, dass sie ganz töricht genug sind, sich dies oder irgendeine andere Dummheit glauben zu machen. Es kann nicht behauptet werden, dass der Angriff irgendetwas von militärischer Notwendigkeit in sich hatte. Es wurde zu einer Jahreszeit vorangetrieben, in der die Wetterbedingungen, wie sich herausstellte, ein ernsthaftes Handicap in solchen Angelegenheiten wie dem Bewegen großer Geschütze und der wesentlichen Beobachtung durch Flugzeuge darstellen könnten.

Der Bezirk Verdun liegt in einem der kältesten und auch nebeligsten Sektoren auf der langen Linie zwischen Nieuport und der Schweiz. Auch Temperaturschwankungen sind hier etwas häufiger als anderswo, und so plötzlich sind diese Veränderungen, die vor nicht allzu langer Zeit hier an einem Teil der Front stattfanden, eine der wütenden und romantischen Erinnerungen der Natur an ihre Macht, ihren Willen durchzusetzen. Die gegnerischen französischen und deutschen Schützengräben, deren Brüstungen festgefroren waren, waren so nahe, dass sie sich tatsächlich in Hörweite befanden. Im Morgengrauen setzte rasches Tauwetter ein. Die Brüstungen schmolzen und ließen nach, und zwei lange Reihen von Männern standen sozusagen nackt voreinander, nur zwei Möglichkeiten des Massenmords auf der einen oder anderen Seite gegenüberstehend, oder ein vorübergehender inoffizieller Frieden für die Herstellung neuer Brüstungsschutze.

Die Situation war erstaunlich und einzigartig in der Geschichte des Stellungskrieges. Die französischen und deutschen Offiziere kehrten ohne Rücksprache und verhandlungsunwillig den Rücken, um offiziell keine so unkriegerische Szene zu sehen, und die Männer auf beiden Seiten bauten ihre Brüstungen ohne einen einzigen Schuß wieder auf.

Dieser Fall dient der Veranschaulichung des prekären Wetters, bei dem die Deutschen ein Abenteuer unternahmen, bei dem die Elemente eine solche Rolle spielen. Daß ihnen der Angriff gewiß kostspieliger werden würde als den Franzosen, muß der deutsche Stab gewußt haben. Dass das Leiden der Verwundeten, die in den langen Nächten des eisigen Windes im Niemandsland zwischen den Zeilen lagen, groß sein würde, störte den Kronprinzen wohl nicht. Es ist eine der erschreckendsten Tatsachen in der Geschichte des Krieges, dass die Franzosen, die durch das Mondlicht auf die, wie sie dachten, heimlich kriechenden Deutschen blickten, sie als erfrorene Verwundete vorfanden.

Die riesige Schlacht von Verdun wäre vielleicht zum Wohle interessierter Zuschauer arrangiert worden, wäre nicht die ganze Zone um die große Szene kilometerweit so dicht von der Außenwelt abgeschlossen wie eine Loge der Freimaurer. Ausgestattet mit allen möglichen Ausweisen, begleitet von einem Angehörigen des französischen Hauptquartiers in einem Militärwagen, der von einem Chauffeur gesteuert wurde, dessen Stahlhelm ihn als Soldaten kennzeichnete, wurde ich dennoch in einer Entfernung von fünfundzwanzig Meilen von hartnäckigen Gendarmen aufgehalten von der großen Szene. Selbst auf diese Entfernung war der traurige und unaufhörliche Nachhall der Geschütze eindringlich, und während der Adel unsere Papiere prüfte und auf telefonische Anweisungen wartete, zählte ich mehr als 200 der fernen Stimmen der Kultur.

Wenn man der großen Arena, auf die heute die ganze Welt gerichtet ist, näher und näher kommt, so sind unzählige Beweise französischer Effizienz und französischer Gründlichkeit. Ich behaupte kein militärisches Wissen, außer ein paar Fetzen, die bei einigen halben Dutzend Besuchen im Krieg gesammelt wurden, aber die Fülle von Reservegranaten für Geschütze, von mächtigen Haubitzen bis hin zu den anmutigen französischen Mitrailleuse des Flugzeugs, von Gewehrmunition, von Benzinvorräte und Motorwagen jeder Art waren bemerkenswert. Ich kann wirklich sagen, dass die Lautstärke alles in meiner bisherigen Erfahrung übertroffen hat.

Wenn man sich der Schlacht nähert, wird die Lautstärke lauter und manchmal grandios. Und es ist merkwürdig, die Vermischung von Frieden mit Krieg. Die Schokoladen- und Luftreifenwerbung an den Dorfmauern, der Kilometerstein mit seinen zehn Kilometern nach Verdun, ein friedlich durch die Dorfstraße flanierender Dorfbewohner, als wäre es März 1914 gewesen und seine Gemeinde wäre nicht gewesen aus dem Kriegsgebiet geschickt, während ihre Häuser von einer wimmelnden Armee von Männern in Hellblau gefüllt waren. So ein wundervolles Blau dieses neue französische unsichtbare Tuch! Ein Geschwader Kavallerie im neuen Blau und ihren Stahlhelmen zieht gerade vorbei und erweckt den Eindruck, als sei man wieder in den sogenannten romantischen Kriegstagen zurückgekehrt.

Auf dem Schlachtfeld angekommen, gibt es ein Dutzend Aussichtspunkte, von denen aus man mit einer Brille oder gar mit bloßem Auge vieles, was passiert ist, wahrnehmen kann. Verdun liegt in einem großen Talkessel, in dessen Tal sich die silbrige Maas windet. Die Szene ist im Großen und Ganzen schottisch. Kleine Tannengruppen verdunkeln einige der Hügel und geben eine natürliche Ähnlichkeit mit Schottland.

Die Stadt wird von den Deutschen zu einem zweiten Ypern gemacht. Da es jedoch im Sonnenlicht hervorsticht, ist es schwer zu erkennen, dass es ein Ort ist, an dem alle Menschen gegangen sind, abgesehen von einigen Gläubigen, die unter der Erde leben. Der hohe Turm von Verdun steht noch. In unserer Nähe befindet sich eine versteckte französische Batterie, und es ist schön zu sehen, mit welcher Schnelligkeit sie ihre schreienden Granaten innerhalb weniger Sekunden nach Absendung eines Schreibens der Hunnen an die Deutschen zurückschickt. Man gewöhnt sich schnell an den Ton und die Szenerie und kann die Lage der Dörfer verfolgen, über die die Deutschen jeden Morgen per Funk die Welt in die Irre führen wollen.

Wir reisen weiter, und das berühmte Fort von Douaumont wird gezeigt. Die Erstürmung von Fort Douaumont, ohne Waffen und unbemannt, war eine militärische Operation von geringem Wert. Ein Teil der Brandenburger kletterte in das waffenlose Fort, und einige von ihnen waren noch am 6. März dort, von ihren Kameraden nachts prekär mit Lebensmitteln versorgt. Sie waren praktisch von den Franzosen umzingelt, deren Hauptquartier den ganzen Vorfall als eine einfache Episode im Kriege betrachtete. Die Ankündigung des Falls von Fort Douaumont an die Welt zeigt die große Besorgnis der Deutschen, alles, was Verdun betrifft, zu einem großen Ereignis zu machen. Es sollte auch dazu führen, dass man deutsche Amtskommuniqués vor dem Schlucken ein Körnchen Salz aufträgt.

Wer sind die Männer, die die große Schlacht für die französische Seite organisiert haben? Lassen Sie mich gleich sagen, dass es junge Männer sind. General Petain, eine der Entdeckungen des Krieges, bis vor kurzem Oberst und danach zum Oberkommando befördert, ist immer noch Ende fünfzig, die meisten seiner Mitarbeiter sind viel jünger. In der Zentrale hört man von Luxus, aber ich habe ihn weder in unserer eigenen Zentrale noch bei den Franzosen erlebt. General Petain trank, als ich beim Mittagessen seine Gastfreundschaft genoss, Tee.Die meisten seiner jungen Männer begnügten sich mit Wasser oder dem Weißwein der Maas.

Bei der kurzen Mahlzeit, die er sich gönnte, besprach der General die Schlacht, als wäre er nur ein interessierter Zuschauer. In Übereinstimmung mit den drastischen Veränderungen, die die Franzosen wie die Deutschen in ihrem Kommando vornehmen, war sein Aufstieg so schnell, dass er dem französischen Volk wenig bekannt ist, obwohl General Joffre und die Regierung großes Vertrauen haben. Ich habe ihn natürlich nicht nach seiner Meinung zu irgendwelchen Angelegenheiten gefragt, die mit dem Krieg zusammenhängen. Wir diskutierten über die Australier, die Kanadier, das große Wachstum der britischen Armee und verwandte Dinge.

Bei einer anderen Offiziersversammlung fragte jemand, ob die Franzosen nicht erwarten würden, dass die Briten die Deutschen durch einen Angriff im Westen abziehen würden. "Es ist fraglich", antwortete ein junger Offizier, "ob ein solcher Angriff nicht mit unverhältnismäßigen Verlusten verbunden wäre, die die Alliierten schwächen würden." Derselbe Offizier wies darauf hin, dass die Einnahme von Verdun zwar aufgrund des historischen Namens, den es trägt, großes Bedauern auslösen würde, aber aus vielen Gründen nicht wichtiger sein würde als das Zurückdrängen einer ähnlichen Anzahl von Meilen an der Front . Da Forts seit der Einführung der großen deutschen Hämmer von geringer Bedeutung waren, glaubte er, General Sarrail habe gesagt, es gehe nicht nur darum, die Forts zu demontieren, sondern sie zu sprengen. Immer wenn die Deutschen ein Stück Land erobern, auf dem sich zufällig eine alte Festung befindet, verwenden sie es als Werbung. Aber obwohl die französischen Offiziere, soweit ich erfahren konnte, jetzt nicht nach Großbritannien blicken, um eine aktive Zusammenarbeit zu erzielen, drängen sie mit Sicherheit darauf, dass wir, wenn unsere neuen Armeen und ihre Offiziere ausgebildet sind, ihnen helfen werden, indem wir unseren vollen Anteil an der enormen Leistung tragen militärische Last, die sie tragen.

Der gegenwärtige Angriff auf die Franzosen bei Verdun ist bei weitem der heftigste Zwischenfall des ganzen westlichen Krieges. Während ich schreibe, ist es spät. Doch das Bombardement geht weiter, und die massierten Geschütze der Deutschen sind von größerem Kaliber als je zuvor in solcher Zahl eingesetzt worden. Die großartige Ruhe des französischen Volkes, die Effizienz ihrer Organisation, die Ausrüstung ihrer fröhlichen Soldaten überzeugen einen, dass die Männer in der deutschen Maschine nie mit ihnen vergleichbar sein würden. Was auch immer das Ergebnis des Angriffs auf den Sektor von Verdun sein mag, jede solche Anstrengung wird dazu führen, dass den jetzt im Maastal liegenden Leichen noch viele Tausende von Leichen hinzugefügt werden, deren Zahl so sorgfältig vor der neutralen Welt verborgen wird und die Deutschen selbst und die Neutralen die Art von Männern sehen könnten, die die Deutschen nicht scheuen, als Soldaten zu verwenden, würde ihr Glaube an die teutonische körperliche Leistungsfähigkeit einen Schock erhalten.


Verdammter erster Tag

Im Morgengrauen des 1. Juli traten beide Armeen in Aktion. Die Katastrophe der britischen, irischen und Commonwealth-Truppen ist bekannt.

Weniger gefeiert sind die Erfolge der Franzosen. In den ersten 10 Tagen erreichten sie die meisten ihrer Ziele, kamen an manchen Stellen mehrere Meilen vor und machten 12.000 deutsche Gefangene.

"Die Franzosen waren realistischer in ihren Ambitionen und auch erfahrener", sagt die Historikerin Marjolaine Boutet.

»Viele der britischen Truppen waren freiwillige Kitchener, für die die Somme die erste Kampferfahrung war. Die Franzosen hatten die Schlachten von 1914 und ✕ hinter sich."

Vor allem scheint die französische Armee besser im Vorrücken unter unterstützender Artillerie gewesen zu sein.

Britische Einheiten, die weniger erfahren waren, bewegten sich in einem festgelegten Rhythmus vorwärts – theoretisch so, dass er dem langsamen Vorrücken des rollenden Sperrfeuers entsprach. Daher die berühmten Beschreibungen von Tommies, der in Maschinengewehre eintritt.

Die Franzosen erwarteten weniger von ihrer Artillerie, und ihre Truppen wurden ermutigt, Gelände zu benutzen und sich zu ducken und zu rennen.

Der andere Faktor hinter dem französischen Erfolg war, dass sie einem geringeren Feind gegenüberstanden.

„Die Deutschen haben nicht mit einem französischen Angriff gerechnet. Sie machten sich viel mehr Sorgen um die Briten, deshalb hatten sie ihre Verstärkungen auf den nördlichen Teil des Sektors konzentriert. Da hatten es die Franzosen leichter“, sagt der Historiker Stephane Audoin-Rouzeau.

Am Ende lieferte sich die Somme eine furchtbare, viermonatige Zermürbungsschlacht, in der die Franzosen ebenso litten wie die Briten und die Deutschen.

Die meisten Schätzungen gehen von etwa 200.000 französischen Opfern (getötet, vermisst oder verwundet) aus. Die Briten und Deutschen hatten jeweils mehr als 400.000 Opfer.

Wie Audoin-Rouzeau hervorhebt, macht dies die Somme zu einer kostspieligeren Schlacht als die gleichzeitige Schlacht von Verdun, bei der etwa 300.000 Mann starben.

Auch aus strategischer Sicht war die Somme wesentlich bedeutender.

Am Ende hatte Verdun praktisch keinen Einfluss auf den Kriegsverlauf. Aber Historiker glauben heute, dass die Somme die deutschen Generäle von wachsender alliierter Stärke überzeugt und sie so in den U-Boot-Krieg gegen die Schifffahrt gekippt hat - der wiederum die Amerikaner mit sich brachte.

Wie kommt es also, dass sich die Franzosen so wenig um eine so wichtige Schlacht kümmern, in der so viele ihrer eigenen Truppen getötet wurden?

„Die Somme ist in Frankreich völlig in Vergessenheit geraten“, sagt Audoin-Rouzeau.

„Manchmal nehme ich Gruppen von Franzosen mit auf die Schlachtfelder und sie sind sprachlos. Sie entdecken es zum ersten Mal."


Die “Rote Zone” in Frankreich ist so gefährlich, dass sie 100 Jahre nach dem Ersten Weltkrieg immer noch eine No-Go-Area ist

Die Zone Rouge (Rote Zone) ist eine Region in der Nähe von Verdun, Frankreich, die sich über etwa 460 Quadratmeilen größtenteils Urwald erstreckt – zumindest an der Oberfläche. Es strotzt nur so vor Geschichte, was es zu einer wichtigen Touristenattraktion und einer Einnahmequelle für die Einheimischen macht – dennoch lebt dort niemand und nichts wird dort gebaut.

Trotz seiner Auslosung ist der Zugang eingeschränkt, da nicht jeder, der hineingeht, lebend herauskommt. Wenn sie dies tun, gibt es keine Garantie dafür, dass sie dies mit intakten Gliedmaßen tun. Von denen, die (ganz oder nicht) herauskommen, braucht der Tod manchmal eine Weile, um sie einzuholen.

Dies ist auf Ereignisse während des Ersten Weltkriegs zurückzuführen. Zwei Jahre später, im Februar 1916, standen sich die Deutschen und die Franzosen auf den Hügeln nördlich von Verdun-sur-Meuse im Nordosten Frankreichs gegenüber.

In der Offensive war die deutsche 5. Armee, die versuchte, die Région Fortifiée de Verdun (RFV) und die Garnisonen der 2. Armee, die sich entlang des rechten Ufers der Muse gruben, zu verdrängen.

Verdun hat für die Franzosen seit langem einen sentimentalen Wert, denn in der Umgebung befanden sich 20 große Festungen und 40 kleinere, die jahrhundertelang die Ostgrenze Frankreichs schützten. Die Deutschen waren davon überzeugt, dass die Franzosen, wenn sie das Gebiet einnehmen würden, durchdrehen und alles tun würden, um es zu sichern. Dabei würden sie sich selbst ausbluten.

Obwohl es funktionierte, lief es nicht ganz so, wie die Deutschen es sich erhofft hatten. Das Ergebnis war einer der längsten und blutigsten Konflikte – nicht nur innerhalb des Ersten Weltkriegs, sondern auch in der aufgezeichneten Geschichte.

Die Schlacht um Verdun dauerte 303 Tage und kostete 377.231 französische und 337.000 deutsche Soldaten das Leben – etwa 70.000 Verletzte im Monat. Jüngste Zahlen deuten jedoch darauf hin, dass diese Zahl tatsächlich weit höher liegen könnte – etwa 976.000 Tote und etwa 1.250.000 Schwerverletzte, wenn man Zivilisten mit einbezieht.

Verrostete Granaten und Munition auf einem Hof ​​in der Nähe der Hauptstraße Bapaume-Albert, kurz nach der Abzweigung nach Thiepval, Frankreich. Es ist immer noch üblich, dass in diesem Gebiet, das mehr als 90 Jahre nach dem Ersten Weltkrieg Teil der Somme-Schlachtfelder war, jedes Jahr während der Ernte und Bodenbearbeitung Artilleriegranaten auftauchen. Carcharoth (Commons) – CC BY-SA 3.0

Während sich die Franzosen zu Beginn der Schlacht um Verdun hauptsächlich auf 75-mm-Feldgeschütze verließen, setzten die Deutschen neue Erfindungen ein, insbesondere Sturmtruppen mit Flammenwerfern. Granaten, Maschinengewehre und Giftgas wurden ebenfalls eingeführt, aber der Favorit beider Seiten waren hochexplosive Artilleriegranaten, die Gräben und Steinforts vernichten sollten. Millionen von Muscheln wurden verwendet und veränderten die Landschaft für immer.

Als der Erste Weltkrieg 1918 endete, erkannten die Franzosen, dass es mehrere Jahrhunderte dauern würde, um das Gebiet vollständig zu reinigen – einige Experten vermuten, dass es 300 bis 700 Jahre dauern könnte, vielleicht mehr. Früher gab es in der Gegend kleine Bauerndörfer, aber sie sind alle umgezogen, weil die Regierung es billiger und praktischer fand. Heute sind von diesen Dörfern nur noch verlassene Schilder als düstere Erinnerung an das, was einst war, übrig geblieben.

Eine Karte der Roten Zone. Tinodela – CC BY-SA 2.5

Es gibt geführte „Schlacht um Verdun“-Touren, ein nachgebautes Dorf mit Schützengräben, Gedenkstätten und sogar Restaurants in der Roten Zone – aber lassen Sie sich davon nicht täuschen. Es ist immer noch ein gefährlicher Ort. Die Regierung hat ein Département du Déminage (Abteilung für Minenräumung) eingerichtet, aber bisher kratzt sie nur an der Oberfläche.

Schild mit dem Hinweis auf den Ort des zerstörten Dorfes Fleury-devant-Douaumont.

Während einige Teile wie unberührter Wald aussehen, verbergen sie Millionen von Sprengstoffen – sowohl die explodierten als auch die, die nur darauf warten, dass jemand oder etwas sie entzündet. Waffen, Helme und sogar Skelettfragmente werden immer noch gefunden, etwas, das wahrscheinlich noch Jahrhunderte andauern wird und die Beschäftigung für diejenigen sichert, die mutig genug sind, für das Département du Déminage zu arbeiten.

Der Wald bei Mort-Homme, tief in der Roten Zone. Sie dürfen die Wege nicht verlassen, da das Gebiet mit Blindgängern übersät ist. – © Kriegsgeschichte Online

Aber auch die bereits verbrauchten Sprengstoffe bestehen aus gefährlichen Chemikalien. Und erinnern Sie sich, wie sie Giftgas verwendet haben? Millionen Tonnen dieses Drecks, der auf so engem Raum zusammengepresst wurde, hatten Auswirkungen auf den Boden und das Grundwasser der Region, was zu Flecken führte, in denen wenig wächst und in denen Tiere sterben.

Und es wird schlimmer. Bis 2004 durften Förster und Jäger mit Sondergenehmigungen einreisen, bis Wissenschaftler eine schreckliche Entdeckung machten. Bodenanalysen in einigen Teilen der Roten Zone ergaben Arsengehalte von bis zu 17%. Das ist mehrere Tausend Mal mehr als in den Jahrzehnten zuvor, was bedeutet, dass diese Chemikalien nach oben und nicht nach unten wirken.

Ein sehr verbreitetes Warnzeichen auf den Schlachtfeldern Frankreichs. © Kriegsgeschichte Online

Auch das Wasser in der Umgebung ist betroffen. Neben einem Anstieg des Arsengehalts um das 300-fache dessen, was Wissenschaftler als "tolerierbar" erachten, fanden sie auch einen Anstieg des nicht biologisch abbaubaren Bleis aus Granatsplittern. Aber nicht nur im Wasser. Sie haben auch bei einigen Tieren, insbesondere bei Wildschweinen, biologisch nicht abbaubares Blei entdeckt, was die Jäger aus gutem Grund abschreckte.

Laut Wissenschaftlern kann es nur schlimmer werden, nicht besser, weil sie auch hohe Quecksilber- und Zinkwerte bestätigt haben. Und wie lange können diese Stoffe Wasser und Boden verunreinigen? Bis zu 10.000 Jahre.

Während die französische Regierung und die EU offiziell die Ernten in der Region und ihren Außenbezirken überwachen, gibt es viele, die die Wirksamkeit ihrer Bemühungen in Frage stellen. Einige haben sogar vorgeschlagen, dass die Behörden nichts unternehmen, weil sie die Auswirkungen auf die lokale Wirtschaft fürchten. Es gibt auch ein politisches Überleben, da die Franzosen Massenproteste nie scheuen.

Eine lebende Muschel in einem Wald bei Verdun. © Mark Barnes / Kriegsgeschichte Online

Doch auch am Rande der Zone Rouge sind die Bauern nicht sicher. Es vergeht kein Jahr, in dem nicht jemand mit einem Traktor über eine explodierte Granate fährt. Glücklicherweise gab es seit mehreren Jahrzehnten keine Verletzten… außer zerstörten Traktoren und schwer erschütterten Bauern.

Die wirkliche Gefahr geht jedoch nicht von explosiven Granaten aus. Sie stammen aus den Gasgranaten – dem Killer Nummer eins unter denen, die in der Munitionsentfernung arbeiten. Trotz regelmäßiger Kontrollen kann es eine Weile dauern, bis die Ansammlung von Giftstoffen im menschlichen Körper erkannt wird. Und wenn die Ärzte es finden, kann es zu spät sein.

Dies ist das geschäftliche Ende einer französischen Mörserbombe, eine von vielen, die noch in den Wäldern um Verdun zu finden sind. © Mark Barnes / Kriegsgeschichte Online

Eine weitere Gefahr liegt im Eifer, die Rote Zone zurückzuerobern. Nach dem Krieg waren die Aufräumarbeiten oberflächlich, da die französische Wirtschaft am Boden zerstört war. Einige Gemeinden durften in der Roten Zone vorzeitig wieder aufbauen, was zu Opfern durch Sprengstoffe und giftige Chemikalien führte. Um den Kriegstourismus auszunutzen, wurden viele Restaurants und Geschäfte in sogenannten „sicheren“ Gegenden eröffnet, die sich später als anders herausstellten.

Die Schlacht von Verdun endete vor einem Jahrhundert, aber sie verwüstet immer noch das Land und beeinflusst immer noch das Leben von Menschen.


Die Schlacht von Verdun im Ersten Weltkrieg

Die Schlacht von Verdun dauerte nur drei Tage und weniger als zehn Monate und war 1916 ein schrecklicher Aderlass zwischen der deutschen und der französischen Armee. Über 300.000 Mann auf beiden Seiten starben, durchschnittlich 3.000 Tote pro Monat. Für die Franzosen war die Schlacht ein Sieg, weil sie die deutschen Angriffe besiegten, um den Vorsprung an der Front zu verringern, der von den Festungen um Verdun verankert war und die die Franzosen beschlossen hatten, aufzugeben und zu zerstören, bevor die Deutschen sie angriffen. Es war eine der teuersten Schlachten der Menschheitsgeschichte und eine der längsten.

Französische Truppen rücken während der fast einjährigen Schlacht von Verdun zum Angriff vor. Wikimedia

Verdun war eine alte Festung in der französischen Geschichte. Attila hatte es im fünften Jahrhundert nicht geschafft, es zu erobern. Im 17. Jahrhundert wurde im Zentrum der Stadt eine Verteidigungszitadelle errichtet, und im 19. Jahrhundert wurden zusätzliche Befestigungsanlagen um die Stadt herum errichtet. Sie verstärkten die Verteidigungsstellungen in den frühen Jahren des 20. Jahrhunderts weiter. Als frühe Schlachten im Ersten Weltkrieg zeigten, dass Befestigungsanlagen nicht erfolgreich waren, um deutschen Angriffen zu widerstehen, beschlossen die Franzosen, die in Verdun stationierten schweren Geschütze zu entfernen und die Festungen zu zerstören, um sie den Deutschen zu verweigern. Sie waren dabei, als die Deutschen angriffen. Die Franzosen beschlossen, standhaft zu bleiben, weil es symbolisch wichtig war.

Festungen und befestigte Batterien auf den Hügeln zu beiden Seiten der Maas umgaben Verdun. Wikimedia

1. Verdun war eine Reihe von Forts und Batteriestellungen, die sich gegenseitig verteidigten

Die Festungen, aus denen die befestigte Region Verdun (Region Fortifee de Verdun, oder RFV) bestand, wurden im Laufe der Jahre gebaut und viele von ihnen vor dem Ersten Weltkrieg modernisiert. Während des ersten Kriegsjahres, bevor es zum Grabenkrieg an der Westfront überging, erkannten die Franzosen, dass die schweren Geschütze ihrer Feinde, von denen einige so groß waren wie die auf Schlachtschiffen, die befestigten Positionen effektiv reduzierten. Die Franzosen zogen viele ihrer eigenen schweren Geschütze und Feldartillerie aus den Forts von Verdun zurück. Die 18 Forts und Batterien wurden abgebaut, bis Ende 1915 nur noch etwa 300 Geschütze und nur noch minimale Munition übrig waren.

Mehrere der Forts waren mit Wartungsmannschaften besetzt, und in den Forts Vaux und Douaumont wurden Sprengladungen platziert, um sie zu zerstören, wenn die Deutschen versuchten, vorzurücken. Die unterstützenden Festungen und Stellungen befanden sich auf dem hügeligen Gelände, das Verdun sur Meuse sowohl östlich als auch westlich der Maas umgab. Außer den Forts und verstärkten Batterien gab es ein Labyrinth von Maschinengewehrstellungen. Frühere Kämpfe hatten die RFV so gut wie isoliert, mit nur einer Stadtbahn, um die Garnison mit Munition und Nachschub zu versorgen, die sechs Monate lang ausreichend versorgt war. Der Mangel an Eisenbahntransport hatte die Entfernung der verbliebenen Geschütze innerhalb des RFV verzögert.


Die Schlacht von Verdun

„Weder in Frankreich noch in Deutschland wurde bis heute die ganze Geschichte der Schlacht erzählt, ihre Wechselfälle beschrieben und Schritt für Schritt die Entwicklung des aufwühlenden Dramas verfolgt.“

Die Schlacht von Verdun, die sich vom 21. Februar 1916 bis zum 16. Dezember hinzog, gilt neben der Schlacht an der Marne als das größte Drama des Weltkriegs. Wie die Marne stellt sie das Schachmatt einer überragenden Anstrengung der Deutschen dar, den Krieg schnell durch einen Donnerschlag zu beenden. Sie übertrifft die Schlacht an der Marne durch die Dauer des Kampfes, die Wut, mit der sie geführt wurde, den gewaltigen Umfang der Operationen. Eine vollständige Analyse davon wurde jedoch noch nicht veröffentlicht – nur fragmentarische Berichte, die sich mit dem Anfang oder mit bloßen Episoden befassen. Weder in Frankreich noch in Deutschland ist bis heute die ganze Geschichte der Schlacht erzählt, ihre Wechselfälle beschrieben und Schritt für Schritt die Entwicklung des aufwühlenden Dramas verfolgt worden.

1. Das Ziel der Schlacht und die Vorbereitung darauf

Das Jahr 1915 war für die Deutschen reich an Erfolgen. Im Westen hatten sie dank einer energischen Defensive den Angriffen der Alliierten im Artois und in der Champagne standgehalten. Ihre Offensive im Osten war äußerst fruchtbar. Galizien war fast vollständig zurückgewonnen, das Königreich Polen besetzt, Kurland, Litauen und Wolhynien besetzt. Im Süden hatten sie Serbiens Opposition zerschlagen, die Türkei gerettet und Bulgarien gewonnen. Diese Triumphe hatten ihnen jedoch keinen Frieden gebracht, denn Herz und Seele der Alliierten lagen schließlich im Westen – in England und Frankreich. Der U-Boot-Feldzug sollte England die Hände gebunden halten, es blieb also übrig, die französische Armee anzugreifen und zu vernichten. Und so wurden im Herbst 1915 in großem Stil Vorbereitungen getroffen, um dem Westen einen furchtbaren Schlag zu versetzen und Frankreich die Gnadenstoß.

Die Entschlossenheit, mit der die Deutschen diesen Plan verfolgten, und der rücksichtslose Umgang mit ihren Mitteln lassen keinen Zweifel an der Bedeutung der Operation für sie. Sie setzten alles daran, ihre Gegner aus dem Rennen zu machen, indem sie ihre Linien durchbrachen, auf Paris marschierten und das Vertrauen des französischen Volkes erschütterten. So viel haben sie selbst zugegeben. Die deutsche Presse behandelte sie zu Beginn der Schlacht als Nebensache, deren Ziel es war, eine freie Verbindung zwischen Metz und den Truppen in der Argonne zu eröffnen, aber die Ausmaße des Gefechts ließen solche bescheidenen Schätzungen bald Lügen , und in der Aufregung der ersten Tage verrieten offizielle Äußerungen, wie groß die Erwartungen waren. Am 4. März forderte der Kronprinz seine ohnehin schon überforderten Truppen auf, „Verdun, das Herz Frankreichs“ zu erobern, und General von Deimling verkündete dem 15. Armeekorps, dass dies die letzte Schlacht des Krieges sein würde. In Berlin wurde Reisenden aus neutralen Ländern, die über die Schweiz nach Paris fuhren, gesagt, dass die Deutschen zuerst dort ankommen würden. Der Kaiser selbst, der Ende Februar auf die guten Wünsche seiner treuen Provinz Brandenburg antwortete, gratulierte sich öffentlich, als er seine Krieger des 3. , dass das Ziel darin bestand, Verdun einzunehmen, einen entscheidenden Sieg zu erringen und einen gewaltigen Ansturm zu beginnen, der den Krieg zu einem triumphalen Ende führen würde.

Als nächstes sollten wir die Gründe untersuchen, die die Deutschen veranlassten, Verdun als den entscheidenden Punkt zu wählen, die Art des Einsatzortes und die Art und Weise, wie die Vorbereitungen getroffen wurden.

Warum machten die Deutschen ihren Vorstoß nach Verdun, einer mächtigen Festung, die von einem kompletten System freistehender Außenwerke verteidigt wurde? Dafür können mehrere Gründe gefunden werden. Da waren zunächst die strategischen Vorteile der Operation. Seit der Schlacht an der Marne und der deutschen Offensive gegen St. Mihiel bildete Verdun einen Vorsprung an der französischen Front, der von den Deutschen auf drei Seiten – Nordwest, Ost und Süd – als der Rest der Franzosen umgeben war Linien. Außerdem war Verdun nicht weit von Metz entfernt, dem großen deutschen Arsenal, der Quelle für Waffen, Nahrung und Munition. Aus den gleichen Gründen wurde die französische Verteidigung von Verdun erheblich erschwert, da der Zugang zur Stadt vom Feind befohlen wurde. Von den beiden Haupteisenbahnen, die Verdun mit Frankreich verbanden, wurde die Lérouville-Linie bei St. Mihiel vom Feind abgeschnitten, die zweite (die durch Châlons führte) wurde von der deutschen Artillerie unaufhörlich beschossen. Es blieb nur eine Schmalspurstraße, die Verdun und Bar-le-Duc verband. Die Festung war also fast isoliert.

Auch aus einem anderen Grunde war Verdun für die Deutschen zu nahe an den gewaltigen Eisenerzvorkommen in Lothringen, die sie nach dem Krieg unbedingt behalten wollen. Auch der moralische Faktor beim Fall von Verdun war immens. Wenn die Festung erobert würde, würden die Franzosen, die sie als ihr wichtigstes Bollwerk im Osten betrachten, sehr entmutigt sein, während es die Seelen der Deutschen erfreuen würde, die seit Beginn des Krieges mit ihrer Einnahme gerechnet hatten. Sie haben nicht vergessen, dass das antike Lotharingien, das durch einen vor elf Jahrhunderten in Verdun unterzeichneten Vertrag geschaffen wurde, bis zur Maas reichte. Schließlich ist es wahrscheinlich, dass der deutsche Generalstab von einer gewissen Nachlässigkeit der Franzosen profitieren wollte, die sich, weil sie zu viel Vertrauen in die Stärke der Lage und die günstige Natur der umliegenden Landschaft gesetzt hatten, wenig bemüht hatten, ihren Verteidigungswert erhöhen.

Dieser Wert war in der Tat großartig. Der Operationssaal von Verdun bietet weit weniger Anreize zu einer Offensive als die Ebenen von Artois, Picardie oder Champagne. Das Herumrollen, die Vegetation, die Verteilung der Bevölkerung stellen alle ernsthafte Hindernisse dar.

Die Reliefkarte der Region um Verdun zeigt die scharf markierte Trennung von zwei Hochebenen beiderseits der Maas. Das Plateau, das sich am linken Ufer in Richtung Argonne erhebt, fällt auf der Seite zur Maas in einer tief eingeschnittenen Linie von hohen, aber sanft abfallenden Klippen ab, die die Butte de Montfaucon, den Hügel 304 und die Höhen von Esnes und Montzéville umfassen . Fragmente dieser Hochebene, die durch die Wirkung von Wasserläufen von der Hauptmasse getrennt sind, sind in langen Kämmen über den Raum zwischen der Steilküste und der Maas verstreut: die beiden Hügel Le Mort Homme (295 Meter), die Côte de l'Oie und weiter südlich der Kamm von Bois Bourrus und Marre. Östlich des Flusses ist das Land noch zerklüfteter. Das Plateau an diesem Ufer erhebt sich abrupt und endet in der Ebene des Woëvre in den Klippen der Côtes-de-Meuse, die 100 Meter über die Ebene ragen. Die Bäche, die in die Woëvre oder in die Maas fließen, haben die Klippen und das Plateau in eine große Anzahl von Hügeln zerrissen, die als côtes: Côte du Talon, Côte du Poivre, Côte de Froideterre und der Rest. Die Schluchten, die diese trennen côtes sind tief und lang: die von Vaux, Haudromont und Fleury schneiden sich in das Herz des Plateaus und lassen zwischen ihnen nur schmale Landkämme, die leicht zu verteidigen sind.

Diese natürlichen Abwehrkräfte des Landes werden durch die Natur der Vegetation verstärkt. Auf dem eher unfruchtbaren Kalkboden der beiden Hochebenen sind die Wälder dicht und zahlreich. Im Westen werden die Zugänge des Hügels 304 vom Wald von Avocourt bedeckt. Im Osten bedecken lange Waldstücke – die Wälder von Haumont, Caures, Wavrille, Herbebois, la Vauche, Haudromont, Hardaumont, la Caillette und andere – die schmalen Landkämme und dominieren die oberen Hänge der Schluchten. Die Dörfer, die oft auf den höchsten Punkten des Landes liegen, da ihre Namen auf enden mont anzeigen, lassen sich leicht in kleine Festungen wie Haumont, Beaumont, Louvemont, Douaumont verwandeln. Andere folgen den Wasserläufen, um sie leichter zu verteidigen – Malancourt, Béthincourt und Cumières westlich der Maas Vaux im Osten.

Diese Hügel sowie die Schluchten, die Wälder und die günstig gelegenen Dörfer erleichterten also die Verteidigung der Landschaft. Auf der anderen Seite hatten die Angreifer einen großen Vorteil: Die französischen Stellungen wurden durch das einen Kilometer breite und ziemlich tiefe Maastal entzweigeschnitten, das wegen der sumpfigen Unterlage nur durch die Brücken überquert werden konnte von Verdun. Die französischen Truppen am rechten Ufer mussten daher mit einem Fluss im Rücken kämpfen und gefährdeten so ihren Rückzug. Dies ist eine große Gefahr angesichts eines Feindes, der entschlossen ist, den Umstand voll auszunutzen, indem er mit ungeahnter Gewalt angreift.

Die deutsche Vorbereitung war von Anfang an beeindruckend und mühsam. Sie war wahrscheinlich Ende Oktober 1915 im Gange, denn damals wurden die für den ersten Vernichtungsangriff ausgewählten Truppen von der Front abgezogen und in die Ausbildung geschickt. Vier Monate waren also dafür vorgesehen. Um den entscheidenden Angriff zu machen, wählten die Deutschen aus vier ihrer Elite-Armeekorps, dem 18. Aktiven, dem 7. Diese Truppen wurden ins Landesinnere geschickt, um sich einer besonderen Vorbereitung zu unterziehen. Neben diesen 80.000 oder 100.000 Mann, die die Hauptlast des Angriffs tragen sollten, sollte die Operation rechts von der Armee des Kronprinzen und links von der Armee des Generals von Strautz unterstützt werden – 300.000 Mann mehr. Ungeheure Massen von Artillerie waren versammelt, um den Weg freizusprengen, vierzehn Eisenbahnlinien, die aus allen Richtungen die Ströme von Waffen und Munition zusammenführten. Schwere Artillerie wurde von der russischen und serbischen Front transportiert. Bei dieser Operation wurden keine leichten Geschütze verwendet - anfangs jedenfalls nur Geschütze von großem Kaliber, über 200 Millimeter, viele von 370 und 420 Millimeter.

Die Schlachtpläne basierten tatsächlich auf der Offensivkraft der schweren Artillerie. Als Inspiration dienten die Ereignisse des Jahres 1915 in der Champagne, wo die französische Artillerie die deutsche Front so vollständig zerschlagen hatte, dass die Infanterie mit unbedeutenden Verlusten ihre Arbeit verrichten konnte. Die neue Formel lautete: „Die Artillerie greift an, die Infanterie nimmt Besitz.“ Mit anderen Worten, ein schreckliches Bombardement sollte jeden Quadratmeter des zu erobernden Geländes erobern, als entschieden wurde, dass die Pulverisierung ausreichend war, a Ein Aufklärungstrupp der Infanterie würde ausgesandt werden, um die Lage zu begutachten, hinter ihnen würden die Pioniere kommen und dann die erste Welle des Angriffs. Falls der Feind noch Widerstand leistete, zog sich die Infanterie zurück und überließ das Feld wieder der Artillerie. Der Vorstoß sollte langsam, methodisch und sicher.

Als Angriffspunkt wurde die Hochebene am rechten Maasufer gewählt. Auf diese Weise würden die Deutschen das Hindernis der Klippen der Côtes de Meuse umgehen, und indem sie die Kämme erobern und die Schluchten umgehen, könnten sie auf Douaumont, das die gesamte Region beherrscht, hinabfahren, von dort auf Verdun fallen und die Brücken erobern . Gleichzeitig würde der deutsche rechte Flügel die Maas angreifen, der linke Flügel würde die Einkreisungsbewegung vervollständigen und die gesamte französische Armee von Verdun, zurück zum Fluss getrieben und von hinten angegriffen, würde gefangen genommen oder zerstört werden.

Der Plan wurde akribisch ausgearbeitet, es wird sogar berichtet, dass alle Obersten der Regimenter, die an der Operation teilnehmen sollten, in das Große Hauptquartier nach Charleville gerufen worden seien und dass eine Art Generalprobe im Beisein des Kaisers durchgeführt worden sei . Wie zu Beginn des Krieges sahen die Deutschen den Erfolg als gesichert an. Sie hatten alle Vorsichtsmaßnahmen getroffen, ihre Ressourcen waren immens, ihr Gegner war nachlässig geworden. Sie konnten nicht versagen. Aber einmal mehr hatte Deutschland ohne den Mut und die Anpassungsfähigkeit der französischen Soldaten gezählt, ihr Improvisations-Genie und ihre Aufopferungsbereitschaft.

Bei dieser gründlichen Vorbereitung glaubten die Deutschen, dass der Wettbewerb kurz sein würde. Tatsächlich dauerte die Schlacht bei Verdun nicht weniger als zehn Monate, vom 21. Februar bis zum 16. Dezember, und in ihrem Verlauf entwickelten sich verschiedene Phasen, die die Deutschen kaum vorausgesehen hatten. Zuallererst kam das beeindruckende Deutscher Angriff, mit seiner Erfolgsernte in den ersten Tagen des Frontaltriebs, die bald gebremst und sich in vergeblichen Flankenangriffen abnutzen musste, hielt bis zum 9. April durch. Danach wurde das deutsche Programm bescheidener: Sie wünschten nur bei Verdun genügend französische Truppen zu halten, um einer Offensive an einem anderen Punkt zuvorzukommen. Das war der Zeit der deutschen Fixierung,“ von April bis Mitte Juli. Es war dann das Ziel der Franzosen, die deutschen Truppen in Verdun zu halten und ihre Verlegung an die Somme zu verhindern. Dies war die Zeit von Französische „Fixierung“ die in den Erfolgen von Oktober und Dezember endete.

Der erste deutsche Angriff war der intensivste und kritischste Moment der Schlacht. Der heftige Frontalangriff auf die Hochebene östlich der Maas, prachtvoll ausgeführt, trug zunächst alles vor sich her. Dieser Erfolg war der Gründlichkeit der Vorbereitungen, der bewundernswerten Strategie, aber auch den Schwächen der Franzosen zu verdanken. Den Kommandanten von Verdun fehlte es an Voraussicht. Über ein Jahr lang war es in diesem Sektor ruhig gewesen, und es wurde ein übermäßiges Vertrauen in die natürliche Stärke der Position gesetzt. Es gab zu wenige Schützengräben, zu wenige Kanonen, zu wenig Truppen. Außerdem hatten diese Soldaten im Vergleich zu denen, die sie später verstärkten, wenig Erfahrung im Feld gehabt, und es war ihre Aufgabe, sich dem schrecklichsten Angriff zu stellen, den es je gab.

Am Morgen des 21. Februar eröffnete die deutsche Artillerie ein Feuer von höllischer Intensität. Diese Artillerie war in ungeahnten Mengen aufgestellt worden. Französische Flieger, die die feindlichen Stellungen überflogen, fanden so viele Batterien, dass sie es aufgaben, sie auf ihren Karten zu markieren, die Zahl war zu groß. Der Wald von Grémilly, nordöstlich des Angriffspunkts, war nur eine große, von Blitzen durchzogene Wolke. Eine Flut von Granaten fiel auf die französischen Stellungen, vernichtete die erste Linie, griff die Batterien an und versuchte, sie zum Schweigen zu bringen, und traf bis in die Stadt Verdun ihr Ziel. Um fünf Uhr nachmittags gingen die ersten Infanteriewellen zum Angriff vor und trugen die vorgeschobenen französischen Stellungen in den Wäldern von Haumont und Caures. Am 22. wurde die französische Linke etwa vier Kilometer rückwärts getrieben.

Am folgenden Tag kam es entlang der gesamten Angriffslinie zu einem schrecklichen Gefecht, das gegen Abend zum Rückzug beider französischer Flügel auf der linken Seite führte. Samognieux wurde von den Deutschen eingenommen, rechts besetzten sie die starke Stellung von Herbebois, die nach einem großartigen Widerstand.

Die Situation entwickelte sich am 24. rasend schnell. Die Deutschen schlossen das französische Zentrum ein, das um zwei Uhr nachmittags einen Vorsprung bildete. Sie eroberten die wichtige zentrale Position von Beaumont und hatten bei Einbruch der Dunkelheit Louvemont und den Wald von La Vauche erreicht und Tausende von Gefangenen versammelt. Am Morgen des 25. stürmte der Feind unter Ausnutzung der wachsenden Verwirrung des französischen Kommandos Bezonvaux und drang nach einigen Rückschlägen in das Fort Douaumont ein, das es geräumt vorfand.

Der deutsche Sieg schien nun gesichert. In weniger als fünf Tagen waren die über die Hochebene vorgeschobenen Angriffstruppen acht Kilometer tief in die französischen Stellungen eingedrungen und beherrschten die wichtigsten Elemente der Festungsverteidigung. Es schien, als könne nichts ihren Ansturm aufhalten. Verdun und seine Brücken waren nur sieben Kilometer entfernt. Der Kommandant des befestigten Gebietes selbst schlug vor, das gesamte rechte Maasufer zu räumen, die Truppen, die in der Woëvre aufgestellt waren, zogen sich bereits in Richtung der Klippen der Côtes de Meuse zurück. Glücklicherweise trafen an diesem Tag in Verdun einige Hilfskräfte zusammen mit erheblichen Verstärkungen ein. General de Castelnau, Chef des Generalstabs, befahl den Truppen am rechten Ufer, um jeden Preis durchzuhalten. Und am Abend des 25. übernahm General Pétain das Kommando über den gesamten Sektor. Die Zuaven am linken Ufer standen fest wie Felsen an der Côte du Poivre, die den Zugang vom Tal nach Verdun abschneidet. Während dieser Zeit hatten die Deutschen, die von Douaumont aus vordringten, bereits die Côte de Froideterre erreicht, und die französischen Artilleristen feuerten, flankiert, wie mit Gewehren in die grauen Massen. In diesem Moment traf die 39. Division des berühmten 20. französischen Armeekorps von Nancy auf den Feind und brach nach heftigen Nahkämpfen das Rückgrat des Angriffs.

Das war das Ende. Die deutsche Flutwelle konnte nicht weiter gehen. Es gab noch mehrere Tage lang heftige Kämpfe, aber vergebens. Ab dem 26. trieben fünf französische Gegenangriffe den Feind bis zu einem Punkt nördlich des Forts von Douaumont zurück und eroberten das gleichnamige Dorf zurück. Drei Tage lang versuchten die deutschen Angriffskräfte erfolglos, diese Stellungen zu erzwingen, ihre Verluste waren schrecklich, und sie mussten bereits eine Verstärkungsabteilung anfordern. Nach zweitägiger Ruhe begann der Kampf wieder bei Douaumont, das von einem ganzen Armeekorps angegriffen wurde. Am 4. März fand das Dorf wieder in deutscher Hand. Der Schwung des großen Schlags war gebrochen, doch nach fünf erfolgreichen Tagen war der Angriff gescheitert.

Sollten die Deutschen dann auf Verdun verzichten? Nach so großen Vorbereitungen, nach so großen Verlusten, nach so großen Hoffnungen schien dies den Führern der deutschen Armee unmöglich. Dem Frontalangriff sollte der Flügelangriff folgen, der nun mit Hilfe der noch intakten Armee des Kronprinzen durchgeführt werden sollte. Auf diese Weise würde das so vernünftig arrangierte Schema in der vorgesehenen Weise durchgeführt. Anstatt dem Sieg den letzten Schliff zu geben, hatten diese Flügel nun jedoch die Aufgabe, ihn vollständig zu gewinnen – und der Unterschied ist nicht gering.

Diese Flankenangriffe wurden über einen Monat lang (6. März bis 9. April) auf beiden Seiten des Flusses gleichzeitig durchgeführt, mit einer Intensität und Kraft, die an die ersten Tage der Schlacht erinnerte. Aber die Franzosen waren jetzt auf der Hut. Sie hatten große Artillerieverstärkungen erhalten, und die flinken 75er hatten dank ihrer Schnelligkeit und Genauigkeit die angegriffenen Stellungen durch einen schrecklichen Feuervorhang abgeriegelt. Außerdem schaffte es ihre Infanterie, das feindliche Sperrfeuer zu passieren, ruhig zu warten, bis die angreifende Infanterie sich innerhalb von 30 Metern von ihnen befand, und dann die Schnellfeuergeschütze loszulassen. Sie wurden auch von energischen und brillanten Häuptlingen kommandiert: General Pétain, der die unzureichende Eisenbahnverbindung mit dem Hinterland ausgleichte, indem er einen großen Strom von mehr als 40.000 Motorlastwagen in Bewegung setzte, die alle nach strengen Fahrplänen fuhren, und General Nivelle, der die Operationen leitete das rechte Ufer des Flusses, bevor er das Kommando über die Armee von Verdun übernahm. Die deutschen Erfolge der ersten Tage wurden nicht wiederholt.

Diese neuen Angriffe begannen links der Maas. Die Deutschen versuchten, die erste Linie der französischen Verteidigung zu drehen, indem sie sich entlang des Flusses vorarbeiteten und dann die zweite Linie erobern. Am 6. März stürmten zwei Divisionen die Dörfer Forges und Regnéville und griffen die Wälder von Corbeaux an der Côte de l’Oie an, die sie am 10. eroberten. Nach mehreren Tagen der Vorbereitung fielen sie plötzlich auf eines der wichtigen Elemente der zweiten Linie, den Hügel von Le Mort Homme, konnten ihn jedoch nicht tragen (14.-16. März). Von rechts abgestoßen, versuchten sie es mit der Linken. Am 20. März stürmte eine Gruppe ausgewählter Truppen, die gerade von der russischen Front zurückgekehrt war, die 11. bayerische Division, die französischen Stellungen im Wald von Avocourt und rückte auf den Hügel 304 vor, wo sie für kurze Zeit Fuß fassten, bevor sie mit Verlusten zurückgetrieben wurden von 50 bis 60 Prozent ihrer Wirksamkeit.

Gleichzeitig griffen die Deutschen die Stellungen des französischen rechten Flügels östlich der Maas wütend an. Vom 8. bis 10. März brachte der Kronprinz die Truppen, die die Tortur der ersten Tage überstanden hatten, wieder vor und fügte ihnen die frischen Kräfte des 5. Reservekorps hinzu. Die Aktion entwickelte sich entlang der Côte du Poivre, insbesondere östlich von Douaumont, wo sie sich gegen das Dorf und die Festung von Vaux richtete. Die Ergebnisse waren negativ, abgesehen von einem leichten Anstieg in den Wäldern von Hardaumont. Das 3. Korps hatte seit dem 21. Februar 22.000 Mann verloren, also fast seine gesamte ursprüngliche Stärke. Das 5. Korps wurde an den Hängen von Vaux einfach massakriert, ohne das Fort erreichen zu können. Neue Versuche gegen diese Position am 16. und 18. März waren nicht mehr erfolgreich. Auch die Schlacht des rechten Flügels war verloren.

Die Deutschen hielten grimmig fest. Ein letzter Versuch war noch zu machen. Nach einer sechstägigen Pause (22.-28. März) begannen auf beiden Seiten des Flusses erneut wilde Kämpfe. Am rechten Ufer, vom 31. März bis 2. April, fassten die Deutschen in der Schlucht von Vaux und an ihren Hängen Fuß, aber die Franzosen lösten sie am nächsten Tag, richteten großen Schaden an und trieben sie nach Douaumont zurück.

Ihre größte Anstrengung wurde am linken Ufer unternommen. Hier eroberten die Franzosen vom 30. März bis 8. April die Wälder von Avocourt zurück, den Deutschen gelang es jedoch, in die erste Reihe ihrer Gegner einzubrechen, und am 9. April, einem sonnigen Sabbattag, lieferten sie einen Angriff gegen die gesamte zweite Linie auf einer Länge von 11 Kilometern von Avocourt bis zur Maas. Es gab schreckliche Kämpfe, die schwersten seit dem 26. Februar und eine würdige Fortsetzung des ursprünglichen Frontalangriffs. Die Artillerievorbereitung war lang und suchend. Der Hügel von Le Mort Homme, sagte ein Augenzeuge, rauchte wie ein Vulkan mit unzähligen Kratern. Der Angriff wurde am Mittag mit fünf Divisionen gestartet, und in zwei Stunden war er zerschmettert. Neue Angriffe folgten, aber weniger geordnet, weniger zahlreich und lustloser bis zum Sonnenuntergang. Das Schachmatt war abgeschlossen. „Der 9. April“, sagte General Pétain zu seinen Truppen, „ist ein Tag voller Ruhm für Ihre Waffen. Die heftigen Angriffe der Soldaten des Kronprinzen wurden überall zurückgeworfen.Infanterie, Artillerie, Pioniere und Flieger der 2. Armee wetteiferten im Heldentum miteinander. Mut, Männer: auf les aura!

Und in der Tat war dieser große Angriff vom 9. April der letzte allgemeine Versuch der deutschen Truppen, das Programm vom Februar durchzuführen, Verdun zu erobern und die französische Armee, die es verteidigte, auszulöschen. Sie mussten nachgeben. Die Franzosen waren auf der Hut, jetzt hatten sie Artillerie, Munition und Männer. Die Verteidiger begannen, so energisch zu agieren wie die Angreifer, sie gingen in die Offensive, eroberten die Wälder von La Caillette zurück und besetzten die Schützengräben vor Le Mort Homme. Die deutschen Pläne waren ruiniert. Ein anderes Schema musste überlegt werden.

3. Der Kampf um die deutsche „Fixierung“

Statt wie ursprünglich geplant nur acht Divisionen exzellenter Truppen einzusetzen, hatten die Deutschen nach und nach dreißig Divisionen in den Feuerofen geworfen. Dieses enorme Opfer durfte nicht umsonst gelten. Das deutsche Oberkommando beschloss daher, dem gescheiterten Unternehmen ein weniger anspruchsvolles Objekt zuzuweisen. Die Offensive des Kronprinzen war gescheitert, könnte aber auf alle Fälle eine französische Offensive verhindern. Aus diesem Grund war es notwendig, dass Verdun ein wunder Sport blieb, ein ständig bedrohter Sektor, in den die Franzosen gezwungen waren, einen ständigen Strom von Männern, Material und Munition zu schicken. Es wurde damals in allen deutschen Zeitungen angedeutet, dass der Kampf bei Verdun eine Zermürbungsschlacht war, die die Kräfte der Franzosen nach und nach schwächen würde. Von Donnerschlägen war jetzt keine Rede, es war alles »die Belagerung von Verdun« die Deutschen versuchten, die stärksten Einheiten ihrer Gegner in Verdun zu halten und ihre Verlegung an einen anderen Ort zu verhindern. Dieser Zustand dauerte von Mitte April bis weit in den Juli hinein, als der Fortschritt der Somme-Offensive den Deutschen zeigte, dass ihre Bemühungen vergeblich waren.

Zwar waren in dieser neuen Phase der Schlacht die Offensivkraft der Deutschen und ihr Vorgehen beim Angriff noch beeindruckend. Ihre Artillerie vollbrachte weiterhin Wunder. Jetzt kamen die Mittelkaliberstücke zum Einsatz, insbesondere die 150 mm. Geschütze mit ihrer erstaunlichen Beweglichkeit des Feuers, die die französische erste Linie sowie ihre Kommunikation und Batterien blitzschnell beschossen. Dieser Artilleriesturm hielt Tag und Nacht an. Es war die unerbittliche, vernichtende Kontinuität des Feuers, die den Gegner erschöpfte und die Schlacht von Verdun zur Hölle auf Erden machte. Einen wichtigen Unterschied gab es jedoch: Die Infanterieangriffe fanden nun über Sperrgebiete statt, die selten mehr als zwei Kilometer lang waren. Der Kampf war ununterbrochen, aber ohne Verbindung. Außerdem war es selten auf beiden Seiten des Flusses gleichzeitig im Gange. Bis Ende Mai taten die Deutschen auf der linken Seite ihr Schlimmstes, dann brachten sie die französischen Aktivitäten wieder auf die rechte Seite, und dort griffen sie bis Mitte Juli mit Wut an.

Ende April war für die Deutschen eine Zeit der Erholung. Sie litten noch immer unter der Verwirrung, die ihre Rückschläge vom März und insbesondere vom 9. April verursachten. Es wurden nur zwei Angriffsversuche unternommen, einer an der Côte du Poivre (18. April) und einer an der Front südlich von Douaumont. Beide wurden mit großen Verlusten zurückgeschlagen. Die Franzosen wiederum griffen am 15. April bei Douaumont, am 28. nördlich von Le Mort Homme, an. Erst im Mai wurde die neue deutsche Taktik enthüllt: energische, aber partielle Angriffe, mal gegen einen Punkt, mal gegen einen anderen.

Am 4. Mai begann eine furchtbare Artillerievorbereitung gegen den Hügel 304. Es folgten Angriffe der Infanterie, die zuerst nach Nordwesten, dann nach Norden und schließlich nach Nordosten die von Granaten gesprengten Hänge hinaufstürmte. Der Angriff der 7. erfolgte durch drei Divisionen frischer Truppen, die vor Verdun noch nicht im Einsatz gewesen waren. Gewinne wurden nicht gesichert. Jeder Fuß Boden, der beim ersten Ansturm eingenommen wurde, wurde von französischen Gegenangriffen zurückerobert. In der Nacht des 18. kam es zu einem wilden Angriff auf die Wälder von Avocourt, ohne den geringsten Erfolg. Am 20. und 21. wurden drei Divisionen gegen Le Mort Homme geschleudert, die sie schließlich eroberten, aber nicht weiterkommen konnten. Der 23. und 24. waren schreckliche Tage. Die Deutschen stürmten das Dorf Cumières, sie machten keinen Versuch, weiter vorzudringen. Die Kämpfe am linken Ufer waren nun diesseits der Maas vorbei, es gab nur noch bedeutungslose lokale Gefechte und das übliche Artilleriefeuer.

Diese Verlagerung der deutschen Offensivtätigkeit von der linken Maasseite nach rechts erklärt sich durch die gleichzeitig in diesem Sektor gezeigte Aktivität der Franzosen. Die französische Führung ließ sich nicht von der deutschen Taktik täuschen, mit der sie ihre Kräfte für die zukünftige Offensive an der Somme aufsparen wollten. Für sie war Verdun ein Opfersektor, in den sie von nun an nur noch wenige Männer, wenig Munition und nur noch Artillerie älterer Art schickten. Ihr Ziel war nur, um jeden Preis festzuhalten. Die für diese undankbare Aufgabe verantwortlichen Generäle, Pétain und Nivelle, entschieden jedoch, dass der beste Verteidigungsplan darin besteht, den Feind anzugreifen. Dazu wählten sie einen Soldaten aus, der auf den Schlachtfeldern Zentralafrikas, des Sudan und Marokkos bronziert wurde, General Mangin, der die 5. Division befehligte und bereits im März eine herausragende Rolle im Kampf um Vaux gespielt hatte. Am 21. Mai griff die Division Mangin auf dem rechten Maasufer an und besetzte am 22. die Steinbrüche von Haudromont, stürmte auf einer Länge von zwei Kilometern die deutschen Linien und nahm bis auf einen Vorsprung das Fort Douaumont ein.

Darauf antworteten die Deutschen mit größter Energie, zwei Tage und Nächte tobte die Schlacht um die Ruinen der Festung. In der Nacht zum 24. gelang es schließlich zwei neuen bayerischen Divisionen, in dieser Stellung Fuß zu fassen, auf die die Franzosen die unmittelbaren Annäherungen hielten. Diese energische Anstrengung alarmierte den Feind, und von nun an, bis Mitte Juli, konzentrierte sich seine ganze Kraft auf das rechte Ufer des Flusses.

Dieser Kampf des rechten Ufers begann am 31. Mai. Es ist vielleicht das blutigste, das schrecklichste Kapitel aller Operationen vor Verdun, denn die Deutschen hatten beschlossen, alle französischen Stellungen methodisch nacheinander zu erobern und zu erobern in die Stadt. Der erste Einsatz dieses Spiels war der Besitz des Forts von Vaux. Der Zugang zu ihr wurde den Franzosen durch ein Sperrfeuer von beispielloser Intensität abgeschnitten, während gleichzeitig gegen die das Fort flankierenden Schützengräben und auch gegen die Verteidigung der Fumin-Wälder angegriffen wurde. Am 4. Juni erreichte der Feind den Überbau des Forts und nahm Besitz, indem er Handgranaten und erstickendes Gas auf die in den Kasematten eingeschlossene Garnison niederprasselte. Nach heldenhaftem Widerstand erlagen die Verteidiger dem Durst und ergaben sich am 7. Juni.

Nach der Einnahme von Vaux richteten sich die deutschen Aktivitäten gegen die Ruinen des kleinen Forts Thiaumont, das den Weg zur Côte de Froideterre versperrt, und gegen das Dorf Fleury, das die Mündung einer Schlucht beherrscht, die zur Maas führt. Vom 8. bis 20. Juni gewannen die Deutschen in schrecklichen Kämpfen den Besitz von Thiaumont am 23., sechs Divisionen, die insgesamt mindestens 70.000 Mann repräsentierten, wurden gegen Fleury geschleudert, das sie vom 23. bis 26. hielten. Die Franzosen kehrten unverdrossen zum Angriff zurück. Am 30. August besetzten sie Thiaumont wieder, verloren es um halb vier desselben Tages, eroberten es um halb vier zurück und wurden zwei Tage später wieder vertrieben. Sie blieben jedoch in der Nähe der Schanze und des Dorfes.

Die Deutschen wandten sich dann nach Süden, gegen die Befestigungen, die die Kämme und Schluchten beherrschten. Dort, auf einem Hügel, steht die Festung von Souville, ungefähr auf der gleichen Höhe wie Douaumont. Am 3. Juli eroberten sie die Batterie von Damloup, am 12. im Osten, nach unbedeutenden Kämpfen, schickten sie eine riesige Truppenmasse vor, die bis zur Festung und Batterie von L’Hôpital vordrang. Ein Gegenangriff trieb sie wieder weg, aber sie gruben sich etwa 800 Meter von der Position entfernt ein.

Was hatten sie schließlich erreicht? Zwölf Tage lang waren sie mit der Nutzlosigkeit dieser blutigen Opfer konfrontiert worden. Verdun war außer Reichweite, die Offensive der Somme war im Gange, und die Franzosen standen vor den Toren von Péronne. Die Schlacht von Verdun war entschieden verloren. Weder der Ansturm der ersten Periode noch die Fixierungskämpfe hatten das gewünschte Ende gebracht. Es war nun unmöglich, auf diesem Todesfeld die Munition und Truppen zu verschwenden, die die deutsche Armee bei Péronne und Bepaume dringend brauchte. Die Führer des deutschen Generalstabs akzeptierten die Situation. Verdun hatte kein Interesse mehr für sie.

4. Die Schlacht um die französische „Fixierung“

Verdun blieb jedoch für die Franzosen von großem Interesse. Erstens konnten sie es nicht ertragen, den Feind fünf Kilometer von der begehrten Stadt entfernt verschanzt zu sehen. Außerdem war es ihnen am wichtigsten, die Deutschen daran zu hindern, die Front von Verdun zu schwächen und ihre Männer und Geschütze an die Somme zu verlegen. Die französischen Truppen sollten daher den Deutschen die Initiative aus der Hand nehmen und ihrerseits eine Fixierungsschlacht eröffnen. Diese neue Situation stellte sich in zwei Phasen dar: Im Juli und August begnügten sich die Franzosen, den Feind mit kleinen Kräften zu beunruhigen und im Oktober und Dezember zum Kampf zu zwingen nahm den Deutschen den größten Teil ihres gesamten Territoriums zurück, das sie seit dem 21. Februar gewonnen hatten.

Vom 15. Juli bis 15. September tobten erbitterte Kämpfe an den Hängen des Plateaus, das sich von Thiaumont bis Damloup erstreckt. Diesmal jedoch waren es die Franzosen, die brutal angriffen, Boden eroberten und Gefangene machten. Sie waren so ungestüm, dass ihre Gegner, die nichts als Ruhe verlangten, ständig auf der Hut sein und kostspielige Gegenangriffe liefern mussten.

Am bittersten tobte der Kampf um die Ruinen von Thiaumont und Fleury. Am 15. Juli brachen die Zuaven in den südlichen Teil des Dorfes ein, um dann wieder vertrieben zu werden. Am 19. und 20. jedoch befreiten die Franzosen Souville und näherten sich Fleury vom 20. bis 26. Schritt für Schritt schritten sie voran und machten 800 Gefangene. Ein Generalangriff, der am 3. August durchgeführt wurde, brachte die Festung Thiaumont und das Dorf Fleury mit 1500 Gefangenen. Die Deutschen reagierten gewaltsam, am 4. August besetzten sie Fleury, von dem ein Teil noch am selben Abend von den Franzosen zurückerobert wurde. Vom 5. bis zum 9. ging der Kampf in den Ruinen des Dorfes Tag und Nacht unaufhörlich weiter. Während dieser Zeit nahmen die Gegner Thiaumont ein und eroberten es zurück, das die Deutschen nach dem 8. hielten. Aber am 10. erreichte das Kolonialregiment von Marokko Fleury, bereitete den Angriff sorgfältig vor, lieferte ihn am 17. und eroberte den nördlichen und südlichen Teil des Dorfes, umschloss den mittleren Teil, den sie am 18. besetzten. Von diesem Tag an blieb Fleury in französischer Hand. Die deutschen Gegenangriffe vom 18., 19. und 20. August blieben erfolglos, die marokkanischen Kolonialherren hielten ihre Eroberung fest.

Am 24. begannen die Franzosen trotz unaufhörlicher Angriffe, die am 28. intensiver wurden, östlich von Fleury vorzurücken. Dreihundert Gefangene wurden am 3. September zwischen Fleury und Thiaumont gemacht, und 300 weitere fielen ihnen in den Wäldern von Vaux-Chapître in die Hände. Am 9. nahmen sie 300 weitere vor Fleury.

Es ist ersichtlich, dass die französischen Truppen das ihnen zugewiesene Programm, den Feind unerbittlich anzugreifen und ihn zum Gegenangriff zu zwingen, gründlich durchgeführt hatten, und halten er in Verdun. Aber das Oberkommando sollte sich selbst übertreffen. Durch scharfe Angriffe schlug sie vor, die starken Stellungen, die die Deutschen teuer erkauft hatten, von Februar bis Juli um den Preis von fünf Monaten furchtbarer Anstrengung zu erobern. Dieser neue Plan sollte am 24. Oktober und 15. Dezember umgesetzt werden.

Verdun wurde von den Franzosen nicht mehr als „Opfersektor“ angesehen für notwendig befunden. Eine Artilleriemacht, die General Nivelle selbst für außerordentlich stark erklärte, wurde in Stellung gebracht - diesmal keine altmodische Artillerie, sondern prächtige neue Geschütze, darunter Langstreckengeschütze im Kaliber 400 Millimeter. Die Deutschen hatten an der Front von Verdun fünfzehn Divisionen, aber die französische Führung hielt es für ausreichend, den Angriff mit drei Divisionen durchzuführen, die auf einer Front von sieben Kilometern vorrückten. Diese bestanden jedoch aus vorzüglichen Truppen, die in den ersten Linien aus dem Dienst genommen und mehrere Wochen lang trainiert wurden, die jeden Zentimeter des Bodens kannten und voller Enthusiasmus waren. General Mangin war ihr Kommandant.

Die französische Artillerie eröffnete am 21. Oktober das Feuer, indem sie auf die feindlichen Stellungen einhämmerte. Ein Fintenangriff zwang die Deutschen, den Standort ihrer Batterien preiszugeben, von denen mehr als 130 entdeckt und zum Schweigen gebracht wurden. Am 24. Oktober um 11.40 Uhr begann der Angriff im Nebel. Die Truppen rückten auf der Flucht vor, dem ein Sperrfeuer vorausging. Auf der linken Seite wurden um 14.45 Uhr die Zielpunkte erreicht und das Dorf Douaumont eingenommen. Das Fort wurde um 3 Uhr von den marokkanischen Kolonialherren gestürmt, und die wenigen Deutschen, die sich dort hielten, ergaben sich, als die Nacht hereinbrach. Rechts wurden die Wälder um Vaux blitzschnell durcheinandergewirbelt. Die Batterie von Damloup wurde im Sturm genommen. Vaux allein wehrte sich. Um sie zu reduzieren, wurde die Artillerievorbereitung vom 28. Oktober bis 2. November erneuert, und die Deutschen räumten die Festung am Morgen des 2. kampflos. Als sie sich zurückzogen, besetzten die Franzosen die Dörfer Vaux und Damloup am Fuße des côtes.

So führte der Angriff auf Douaumont und Vaux zu einem echten Sieg, der durch die Wiederbesetzung des seit dem 25. Februar verlorenen Bodens, die Eroberung von 15 Kanonen und mehr als 6000 Gefangenen bezeugt wird. Auch dies trotz der an deutschen Gefangenen gefundenen Befehle, „um jeden Preis durchzuhalten“ (25. Division) und „verzweifelt zu verteidigen“ (von Lochow). Das französische Kommando, ermutigt durch diesen Erfolg, beschloss, es noch besser zu machen und weiter nach Nordosten vorzudringen.

Die Operationen vom 15. Dezember waren schwieriger. Sie richteten sich gegen eine mehr als neun Monate vom Feind besetzte Zone, während der er ein großes Netz von Verbindungsgräben, Feldeisenbahnen, in die Hügel gebauten Unterständen, Forts und Schanzen errichtet hatte. Außerdem musste der französische Angriff von einem ungünstigen Boden ausgehen, wo seit Ende Februar ununterbrochen gekämpft wurde, wo der Boden, von Millionen von Geschossen zerschmettert, zu einer Art Vulkanasche geworden war, die durch den Regen in eine Masse klebrigen Schlamms, in der Männer leibhaftig verschluckt worden waren. Zwei ganze Divisionen waren nötig, um 25 Kilometer Straßen und 10 Kilometer Eisenbahn zu bauen, Unterstände und Schützengräben zu bauen und die Artillerie in Stellung zu bringen. In fünf Wochen war alles fertig, aber die Deutschen hatten, als sie herausfanden, was in Vorbereitung war, eine beeindruckende Verteidigung bereitgestellt.

Die anzugreifende Front wurde von fünf deutschen Divisionen gehalten. Vier weitere wurden hinten in Reserve gehalten. Auf französischer Seite hatte General Mangin vier Divisionen, von denen drei aus ausgesuchten Männern bestanden, Veteranen von Verdun. Die Artillerievorbereitung, die hauptsächlich aus Stücken von 220, 274 und 370 mm bestand, dauerte drei volle Tage. Der Angriff wurde am 15. Dezember losgelassen, links um 10 Uhr waren die französischen Ziele gegen Mittag erreicht, der ganze Ausläufer von Hardaumont rechts wurde schnell eingenommen, und nur ein Teil des deutschen Zentrums widerstand östlich von Bezonvaux. Dieser wurde am nächsten Tag reduziert. Die Côte du Poivre wurde auch ganz Vacherauville, Louvemont, Bezonvaux eingenommen. Die Front war jetzt drei Kilometer vom Fort Douaumont entfernt. Über 11.000 Gefangene wurden von den Franzosen gemacht und 115 Kanonen. Einen ganzen Tag lang konnten ihre Aufklärungstrupps vor den neuen Pfandrechten vorrücken, Batterien vernichten und Gefangene einbringen, ohne auf ernsthaften Widerstand zu stoßen.

Der Erfolg war unbestreitbar. Als Antwort auf die deutschen Friedensvorschläge vom 12. Dezember endete die Schlacht von Verdun als echter Sieg, und diese großartige Operation, bei der die Franzosen eine solche Überlegenheit in Infanterie und Artillerie bewiesen hatten, schien ein Versprechen zukünftiger Triumphe zu sein.

Die Schlussfolgerung ist leicht zu erreichen. Im Februar und März wollte Deutschland den Krieg beenden, indem es die französische Armee bei Verdun zerschmetterte. Sie ist völlig gescheitert. Dann, von April bis Juli, wollte sie die französischen Militärressourcen durch eine Fixierungsschlacht erschöpfen. Wieder ist sie gescheitert. Die Somme-Offensive war der Sprössling von Verdun. Später, von Juli bis Dezember, konnte sie sich dem Zugriff der Franzosen nicht entziehen, und die letzten Gefechte, zusammen mit den vergeblichen Kämpfen der Deutschen ein halbes Jahr lang, zeigten, wie sehr die Männer von General Nivelle die Oberhand gewonnen hatten.

Die Schlacht von Verdun, die als glänzende deutsche Offensive begann, endete als Offensivsieg für die Franzosen. Und so ist dieses schreckliche Drama der Inbegriff des ganzen großen Krieges: Eine kurze Erfolgsperiode für die Deutschen am Anfang, dank einer gewaltigen Vorbereitung, die leichtsinnige Gegner überraschte – schreckliche und qualvolle erste Momente, bald durch Energie, Heldentum ausgeglichen , und der Geist des Opfers und schließlich der Sieg für die Soldaten der Rechten.


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