William Wells Brown

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William Wells Brown wurde 1814 in der Nähe von Lexington, Kentucky, geboren. Sein Vater war George Higgins, ein weißer Plantagenbesitzer, aber seine Mutter war eine schwarze Sklavin. „Meine Mutter hieß Elizabeth. Sie hatte sieben Kinder, Solomon, Leander, Benjamin, Joseph, Millford, Elizabeth und mich.

Als Haussklave wurde er besser behandelt als die Feldarbeiter: "Ich war ein Hausknecht - eine Situation, die der eines Feldarbeiters vorzuziehen war, da ich besser ernährt, besser gekleidet war und nicht gezwungen war, beim Läuten der Glocke aufzustehen." , aber ungefähr eine halbe Stunde später."

Als er ein Kind war, zog sein Meister nach Saint Charles, Missouri. "Mein Herr besaß ungefähr vierzig Sklaven, davon fünfundzwanzig Feldarbeiter ... neben seiner Praxis als Arzt betrieb er Müllerei, Handel und Landwirtschaft. Er hatte einen großen Bauernhof, dessen Hauptproduktion Tabak war und Hanf. Die Sklavenhütten befanden sich im hinteren Teil der Farm, mit dem Haus des Aufsehers, der Grove Cook hieß, in ihrer Mitte.“

William blieb als Haussklave weiter, war aber über die Bestrafung der Feldarbeiter bekümmert: „Obwohl das Feld in einiger Entfernung vom Haus war, konnte ich jeden Peitschenknall und jedes Stöhnen und Schreien meiner armen Mutter hören die Tür, wagte nicht, weiter zu wagen. Die Kälte überlief mich, und ich weinte laut. Nachdem ich ihr zehn Hiebe gegeben hatte, verstummte das Geräusch der Peitsche, und ich kehrte zu meinem Bett zurück und fand keinen Trost außer in meinen Tränen . Die Erfahrung hat mich gelehrt, dass nichts herzzerreißender sein kann, als wenn man eine liebe und geliebte Mutter oder Schwester gequält sieht und ihre Schreie hört und ihnen nicht helfen kann.“

Williams Meister zog nach St. Louis: „Meine Mutter wurde in der Stadt angestellt, und ich wurde dort auch von Major Freeland angestellt, der ein Wirtshaus unterhielt. Kämpfer, Spieler und dazu noch ein eingefleischter Trinker. Es waren zehn oder zwölf Diener im Haus, und wenn er anwesend war, wurde geschnitten und geschlitzt - niedergeschlagen und herausgezogen. In seinen Wutanfällen nahm er einen Stuhl auf , und warf es einem Diener zu; und in seinen vernünftigeren Momenten, wenn er einen züchtigen wollte, band er sie in der Räucherei fest und peitschte sie aus; danach ließ er ein Feuer aus Tabak machen Stiele und rauche sie."

William beschloss, ein Ausreißer zu werden. „Ich beschwerte mich bei meinem Herrn über die Behandlung, die ich von Major Freeland erhielt; aber es machte keinen Unterschied. Er kümmerte sich nicht darum, solange er das Geld für meine Arbeit bekam. Nachdem ich fünf oder sechs Monate bei Major Freeland gelebt hatte, lief weg und ging in den Wald hinter der Stadt ... Eines Tages, während ich im Wald war, hörte ich das Bellen und Heulen von Hunden, und in kurzer Zeit kamen sie so nahe, dass ich wusste, dass es sich um die Bluthunde von handelte Major Benjamin O'Fallon. Er behielt fünf oder sechs, um mit ihnen entlaufene Sklaven zu jagen... Sobald ich überzeugt war, dass es sie waren, wusste ich, dass es keine Fluchtmöglichkeit gab. Ich suchte Zuflucht in der Spitze eines Baumes. und die Hunde waren bald an seiner Basis und blieben dort, bis die Jäger eine halbe oder dreiviertel Stunde später heraufkamen."

William wurde schwer bestraft, weil er versuchte, der Sklaverei zu entkommen: "Nach unserer Rückkehr wurde ich in der Räucherei gefesselt und sehr hart ausgepeitscht. Nachdem mich der Major zu seiner Zufriedenheit ausgepeitscht hatte, schickte er seinen Sohn Robert, a junger Mann von achtzehn oder zwanzig Jahren, um zu sehen, ob ich gut geraucht war. Er machte ein Feuer aus Tabakstängeln, was mich bald zum Husten und Niesen brachte Sklaven in Virginia. Nachdem ich mir das gegeben hatte, was sie für ein anständiges Rauchen hielten, wurde ich losgebunden und wieder an die Arbeit gemacht."

William wurde schließlich von Elijah P. Lovejoy eingestellt, der zu dieser Zeit Herausgeber und Herausgeber der St. Louis Times war. "Meine Arbeit bei ihm war hauptsächlich in der Druckerei, in der Bedienung, in der Presse usw. Mr. Lovejoy war ein sehr guter Mann und entschieden der beste Meister, den ich je hatte. Ich bin hauptsächlich zu Dank verpflichtet zu ihm und zu meiner Anstellung in der Druckerei für das wenige Lernen, das ich in der Sklaverei erworben habe."

1834 gelang ihm die Flucht nach Dayton, Ohio, wo ihm Wells Brown, ein Quäker, half. Später erinnerte er sich in seiner Autobiographie daran, Erzählung von William W. Brown, Ein flüchtiger Sklave (1847): "Er war ein ergebener Freund des Sklaven, aber sehr alt und nicht in bester Gesundheit. Nachdem ich eine Weile am Feuer war, stellte ich fest, dass meine Füße sehr erfroren waren ein Fieber, das mich an mein Bett zu fesseln drohte. Aber meine Freunde erzogen mich bald und behandelten mich so freundlich, als wäre ich eines ihrer eigenen Kinder. Ich blieb zwölf oder fünfzehn Tage bei ihnen, und während dieser Zeit machten sie mir etwas Kleidung und der alte Herr kaufte mir ein Paar Stiefel... Bevor er diesen guten Quäkerfreund verließ, erkundigte er sich nach meinem Namen außer William. Ich sagte ihm, dass ich keinen anderen Namen hätte." Er antwortete: "Seit du aus der Sklaverei herausgekommen bist, bist du ein Mann geworden, und Männer haben immer zwei Namen." William beschloss daher, den Namen des Mannes anzunehmen, der ihn rettete.

Brown wurde Schaffner bei der Underground Railroad und arbeitete an einem Lake Erie-Dampfer, der Sklaven in die Freiheit in Kanada beförderte.

1843 wurde Brown Dozent für die New Yorker Anti-Slavery Society. Nachdem er sich einen Ruf als einer der besten Redner der Bewegung erworben hatte, wurde Brown von der American Anti-Slavery Society angestellt, wo er eng mit William Lloyd Garrison und Wendell Phillips zusammenarbeitete.

Brown, der sich in Boston niederließ, veröffentlichte seine Autobiographie, Erzählung von William W. Brown, Ein flüchtiger Sklave, im Jahr 1847. Er hielt einen lebenden Vortrag über Sklaverei und Mäßigkeitsreform in Amerika und Europa. Dies inspirierte sein Buch, Drei Jahre in Europa (1852). 1853 veröffentlichte Brown Clotel, eine Geschichte über die Beziehung von Thomas Jefferson mit der Sklavenherrin Sally Hemings. Das Buch gilt als der erste Roman, der von einem Afroamerikaner veröffentlicht wurde. Brown schrieb auch ein Theaterstück, The Escape (1858) und mehrere historische Werke, darunter Der schwarze Mann (1863), Der Neger in der amerikanischen Revolution (1867), Der auferstandene Sohn (1873) und ein weiterer Band mit Autobiographie, Mein südliches Zuhause (1880).

William Wells Brown starb am 6. November 1884 in Chelsea, Massachusetts.

Ich wurde in Lexington, Kentucky, geboren. Der Mann, der mich gleich nach meiner Geburt gestohlen hat, hat die Geburten aller Kinder, die er als sein Eigentum bezeichnete, in einem Buch festgehalten, das er zu diesem Zweck aufbewahrte. Der Name meiner Mutter war Elizabeth. Keine zwei von uns waren Kinder des gleichen Vaters. Der Name meines Vaters war, wie ich von meiner Mutter erfuhr, George Higgins. Er war ein Weißer, ein Verwandter meines Herrn und mit einigen der ersten Familien in Kentucky verbunden.

Mein Herr besaß ungefähr vierzig Sklaven, von denen fünfundzwanzig Feldarbeiter waren. Als ich noch recht jung war, zog er von Kentucky nach Missouri und ließ sich dreißig oder vierzig Meilen oberhalb von St. Charles am Missouri nieder, wo er neben seiner Praxis als Arzt auch Müllerei, Handel und Landwirtschaft betrieb. Die Sklavenhütten befanden sich im hinteren Teil der Farm, mit dem Haus des Aufsehers, der Grove Cook hieß, in ihrer Mitte. Er hatte die ganze Farm, und da er keine Familie hatte, durfte eine Frau für ihn den Haushalt führen, deren Aufgabe es war, die Proviant für die Hände zu verteilen.

Eine Frau wurde auch im Quartier gehalten, um für die Feldarbeiter zu kochen, die jeden Morgen um vier Uhr durch das Läuten einer Glocke zu ihrer unerwiderten Arbeit gerufen wurden, die an einem Pfosten in der Nähe des Hauses des Aufsehers aufgehängt war . Sie durften eine halbe Stunde frühstücken und auf das Feld kommen. Um halb vier wurde vom Aufseher ein Horn geblasen, was das Zeichen war, mit der Arbeit zu beginnen; und jeder, der zu der Zeit nicht vor Ort war, musste zehn Hiebe von der Negerpeitsche erhalten, mit der der Aufseher immer bewaffnet ging. Der Griff war ungefähr einen Meter lang, das Ende mit Blei gefüllt, und die Peitsche, sechs oder zwei Meter lang, aus Rindsleder mit plattiertem Draht am Ende. Diese Peitsche wurde sehr häufig und freiwillig in Beschlag genommen, und eine kleine Beleidigung seitens eines Sklaven gab Anlass zu ihrer Verwendung.

Während der Zeit, in der Mr. Cook Aufseher war, war ich Hausdiener - eine Situation, die der eines Feldarbeiters vorzuziehen war, da ich besser ernährt, besser gekleidet war und nicht gezwungen war, beim Läuten der Glocke aufzustehen, sondern etwa die Hälfte eine Stunde nach. Ich habe oft gelegt und das Knallen der Peitsche und die Schreie des Sklaven gehört. Meine Mutter war Feldarbeiterin und lag eines Morgens zehn oder fünfzehn Minuten hinter den anderen, als sie aufs Feld kam. Sobald sie die Stelle erreicht hatte, an der sie arbeiteten, begann der Aufseher, sie auszupeitschen. Sie rief: „Oh! bete – oh! bete – oh! bete“ – das sind im Allgemeinen die Worte von Sklaven, wenn sie um Gnade von ihren Unterdrückern erflehen. Ich hörte ihre Stimme und wusste es und sprang aus meiner Koje und ging zur Tür. Obwohl das Feld in einiger Entfernung vom Haus war, konnte ich jedes Knallen der Peitsche und jedes Stöhnen und Schreien meiner armen Mutter hören. Die Erfahrung hat mich gelehrt, dass nichts herzzerreißender sein kann, als eine liebe und geliebte Mutter oder Schwester gequält zu sehen und ihre Schreie zu hören und ihnen nicht helfen zu können. Aber das ist die Position, die ein amerikanischer Sklave einnimmt.

Meine Mutter wurde in der Stadt vermietet, und ich wurde dort auch an Major Freeland vermietet, der eine Gastwirtschaft unterhielt. In seinen Wutanfällen nahm er sich einen Stuhl und warf ihn auf einen Diener; und in seinen vernünftigeren Momenten, wenn er einen züchtigen wollte, fesselte er sie in der Räucherei und peitschte sie aus; danach würde er aus Tabakstängeln ein Feuer machen und sie rauchen. Dies nannte er "Virginia-Spiel".

Ich beschwerte mich bei meinem Herrn über die Behandlung, die ich von Major Freeland erhielt; aber es machte keinen Unterschied. Nachdem ich fünf oder sechs Monate bei Major Freeland gelebt hatte, lief ich weg und ging in die Wälder hinter der Stadt; und als es Nacht wurde, machte ich mich auf den Weg zur Farm meines Herrn, hatte aber Angst, gesehen zu werden, da ich wusste, dass, wenn Mr. Haskell, der Aufseher, mich entdecken sollte, ich wieder nach Major Freeland zurückgebracht werden sollte; Also blieb ich im Wald. Er behielt fünf oder sechs, um damit entlaufene Sklaven zu jagen.

Sobald ich überzeugt war, dass sie es waren, wusste ich, dass es keine Fluchtmöglichkeit gab. Ich suchte Zuflucht in der Spitze eines Baumes, und die Jagdhunde waren bald an seiner Basis und blieben dort, bis die Jäger eine halbe oder dreiviertel Stunde später auftauchten. Es waren zwei Männer bei den Hunden, die mir, sobald sie heraufkamen, befahl, herunterzukommen. Ich kam herunter, wurde gefesselt und ins Gefängnis von St. Louis gebracht. Major Freeland erschien bald, nahm mich mit und befahl mir, ihm zu folgen, was ich auch tat. Nachdem wir nach Hause zurückgekehrt waren, wurde ich in der Räucherei gefesselt und sehr hart ausgepeitscht. Nachdem ich mir das gegeben hatte, was sie für ein anständiges Rauchen hielten, wurde ich losgebunden und wieder an die Arbeit gemacht.

Ich wurde bald darauf von Mr. Colburn abgeholt und an Elijah P. Lovejoy, den damaligen Herausgeber und Herausgeber der Zeitschrift, angestellt St. Louis Times. Meine Arbeit bei ihm war hauptsächlich in der Druckerei, in der Bedienung, in der Presse usw. Ihm und meiner Anstellung in der Druckerei verdanke ich hauptsächlich das wenige Wissen, das ich in der Sklaverei erworben habe .

Während ich mit Mr. Lovejoy zusammenlebte, wurde ich oft für Besorgungen in das Büro des Republikaner aus Missouri, herausgegeben von Herrn Edward Charless. Einmal, als ich mit Schrift ins Büro zurückkehrte, wurde ich von mehreren großen Jungen, Söhnen von Sklavenhaltern, angegriffen und mit Schneebällen beworfen. Mit der schweren Schrift in den Händen konnte ich nicht fliehen; Also legte ich den Typ nieder und gab ihnen Kampf. Sie versammelten sich um mich, bewarfen mich mit Steinen und Stöcken, bis sie mich überwältigten und mich gefangen hätten, wenn ich nicht zu meinen Absätzen gegriffen hätte. Bei meinem Rückzug nahmen sie den Typus in Besitz; und was zu tun war, um es wiederzugewinnen, konnte ich mir nicht ausdenken. Da ich wusste, dass Mr. Lovejoy ein sehr menschlicher Mann war, ging ich ins Büro und legte ihm den Fall vor. Er sagte mir, ich solle im Büro bleiben. Er nahm einen der Lehrlinge mit und ging dem Typus nach und kehrte bald mit ihm zurück; aber bei seiner Rückkehr teilte mir Samuel McKinney mit, dass er mich auspeitschen würde, weil ich seinem Jungen wehgetan hatte. Kurz darauf wurde McKinney von einem der Drucker auf dem Weg ins Büro gesehen, der mich darüber informierte, und ich flüchtete durch die Hintertür.

Da McKinney mich bei seiner Ankunft nicht finden konnte, verließ er in großer Wut das Büro und schwor, mich zu Tode zu peitschen. Ein paar Tage später, als ich die Hauptstraße entlangging, packte er mich am Kragen und schlug mir mit einem großen Stock fünf- oder sechsmal auf den Kopf, wodurch mir das Blut so aus Nase und Ohren sprudelte dass meine Kleidung komplett mit Blut durchtränkt war. Nachdem er mich zu seiner Zufriedenheit geschlagen hatte, ließ er mich gehen, und ich kehrte so schwach vom Blutverlust ins Büro zurück, dass Mr. Lovejoy mich nach Hause zu meinem Herrn schickte. Es dauerte fünf Wochen, bis ich wieder laufen konnte. Während dieser Zeit war es notwendig, jemanden zu haben, der meinen Platz im Büro versorgte, und ich verlor die Situation.

Obwohl die Sklaverei in Missouri von einigen als mild angesehen wird, verglichen mit den Baumwoll-, Zucker- und Reisanbaustaaten, ist doch kein Teil unseres Sklavenhalterlandes für die Barbarei seiner Einwohner bekannter als St. Louis. Hier peitschte Col. Harney, ein US-Offizier, eine Sklavin zu Tode. Hier wurde Francis McIntosh, ein freier Farbiger aus Pittsburg, vom Dampfschiff Flora geholt und auf dem Scheiterhaufen verbrannt. Während meines achtjährigen Aufenthalts in dieser Stadt kamen zahlreiche Fälle von extremer Grausamkeit unter meine eigene Beobachtung; sie alle aufzunehmen, würde mehr Platz beanspruchen, als in diesem kleinen Band möglich wäre.

Einige Wochen später, auf unserer Abwärtsfahrt, nahm das Boot in Hannibal eine Schar Sklaven an Bord, die zum Markt von New Orleans bestimmt war. Ihre Zahl reichte von fünfzig bis sechzig, bestehend aus Männern und Frauen im Alter von achtzehn bis vierzig Jahren. Eine Schar von Sklaven auf einem südlichen Dampfschiff, die in die Baumwoll- oder Zuckerregionen gefahren ist, kommt so häufig vor, dass niemand, nicht einmal die Passagiere, es zu bemerken scheinen, obwohl sie bei jedem Schritt mit den Ketten klirren. Es gab jedoch einen in dieser Bande, der die Aufmerksamkeit der Passagiere und der Besatzung auf sich zog. Es war ein schönes Mädchen, anscheinend ungefähr zwanzig Jahre alt, vollkommen weiß, mit glattem hellem Haar und blauen Augen. Aber es war nicht die Weiße ihrer Haut, die bei denen, die sie ansahen, so viel Aufsehen erregte – es war ihre fast beispiellose Schönheit. Sie war nur kurze Zeit auf dem Boot gewesen, bevor die Aufmerksamkeit aller Passagiere, einschließlich der Damen, auf sie gelenkt worden war und das gemeinsame Gesprächsthema die schöne Sklavin war. Sie war nicht in Ketten. Der Mann, der behauptete, dieser menschliche Handelsartikel sei ein Mr. Walker – ein bekannter Sklavenhändler, der in St. wohnte. Unter den Passagieren und der Besatzung herrschte eine allgemeine Besorgnis, die Geschichte des Mädchens zu erfahren. Ihr Kapitän hielt sich dicht an ihrer Seite, und es wäre für einen der Passagiere als unverschämt angesehen worden, mit ihr zu sprechen, und die Besatzung durfte kein Gespräch mit ihnen führen. Als wir St. Louis erreichten, wurden die Sklaven auf ein Boot nach New Orleans gebracht, und die Geschichte der schönen Sklavin blieb ein Rätsel.

Der nette Freund, der mich aufgenommen hatte, hieß Wells Brown. Er war ein ergebener Freund des Sklaven; aber er war sehr alt und nicht im Genuß guter Gesundheit. Ich blieb zwölf oder fünfzehn Tage bei ihnen, während dieser Zeit machten sie mir Kleider, und der alte Herr kaufte mir ein Paar Stiefel. Ich fand, dass ich ungefähr fünfzig oder sechzig Meilen von Dayton im Bundesstaat Ohio und zwischen ein und zweihundert Meilen von Cleveland am Eriesee entfernt war, einem Ort, den ich auf meinem Weg nach Kanada unbedingt erreichen wollte.

Ich weiß, dass dies für die Ohren der Menschen in fremden Ländern seltsam klingen wird, aber es ist dennoch wahr. Ein amerikanischer Staatsbürger floh vor einer demokratischen, republikanischen, christlichen Regierung, um Schutz unter der Monarchie Großbritanniens zu erhalten. Während sich die Menschen in den Vereinigten Staaten ihrer Freiheit rühmen, halten sie gleichzeitig drei Millionen ihrer eigenen Bürger in Ketten; und während ich hier vor dem Bunker Hill Monument sitze und diese Erzählung schreibe, bin ich ein Sklave, und kein Gesetz, nicht einmal in Massachusetts, kann mich vor den Händen des Sklavenhalters schützen!

Bevor er diesen guten Quäkerfreund verließ, erkundigte er sich, wie ich außer William heiße. Ich sagte ihm, dass ich keinen anderen Namen hätte. „Nun“, sagte er, „du musst einen anderen Namen haben.

Ich sagte ihm, dass er der erste Mann war, der mir die Hand der Freundschaft reichte, und ich würde ihm das Privileg geben, mich beim Namen zu nennen.

"Wenn ich dich nenne," sagte er, "werde ich dich Wells Brown nennen, nach mir."

Sklavenhalter verstecken sich hinter der Kirche. Ein mehr betendes, predigendes, psalmensingendes Volk kann man nicht finden als die Sklavenhalter im Süden. Auf die Religion des Südens wird jeden Tag Bezug genommen, um zu beweisen, dass Sklavenhalter gute, fromme Männer sind. Aber trotz all ihrer Ansprüche und aller Hilfe, die sie von der Nordkirche erhalten, können sie den christlichen Teil der Welt nicht täuschen. Ihre Kinderraub-, Männerdiebstahl-, Frauenauspeitschungs-, Kettenschmiede-, Ehezerstörungs-, Sklavenherstellungs-, Männertötungsreligion wird nicht als echt angenommen; und das Volk der freien Staaten kann nicht erwarten, in Gemeinschaft mit Sklavenhaltern zu leben, ohne von der Sklaverei verseucht zu werden.

Der amerikanische Sklavenhändler, die Verfassung im Hut und die Lizenz in der Tasche, marschiert mit seiner Bande angeketteter Männer und Frauen unter dem Dach der Hauptstadt der Nation. Und das auch in einem Land, das vorgibt, die freiste Nation der Welt zu sein. Sie geben vor, Demokraten, Republikaner zu sein und an die natürliche Gleichheit der Menschen zu glauben; dass sie "alle mit bestimmten unveräußerlichen Rechten geschaffen sind, darunter Leben, Freiheit und das Streben nach Glück". Sie nennen sich selbst eine christliche Nation; sie berauben drei Millionen ihrer Landsleute ihrer Freiheiten und reden dann von ihrer Frömmigkeit, ihrer Demokratie und ihrer Freiheitsliebe.

Nur wenige Personen, die die Sklavenstaaten besucht haben, haben bei ihrer Rückkehr nicht von den Sklavenbanden erzählt, die sie auf dem Weg zum südlichen Markt gesehen hatten. Dieser Handel bietet einige der abstoßendsten und grausamsten Szenen, die man sich vorstellen kann. Sklavengefängnisse, Sklavenauktionen, Handschellen, Peitschen, Ketten, Bluthunde und andere Werkzeuge der Grausamkeit gehören zum Mobiliar, das zum amerikanischen Sklavenhandel gehört. Es genügt, die Menschheit aus jeder Pore bluten zu lassen, diese Folterwerkzeuge zu sehen.

Nur Gott kennt das Ausmaß der menschlichen Qual und des Leidens, das seinen Schrei aus diesen Sklavengefängnissen, vom Menschen ungehört oder unbeachtet, bis zu Seinem Ohr sendet; Mütter, die um ihre Kinder weinen – die nächtliche Stille mit dem Kreischen ihrer brechenden Herzen brechen. Wir möchten, dass kein Mensch unnötige Schmerzen empfindet, aber wir wünschen uns, dass jeder Mann, jede Frau und jedes Kind in Neuengland ein südliches Sklavengefängnis und einen Auktionsstand besuchen könnte.

Ich werde nie eine Szene vergessen, die sich in der Stadt St. Louis abspielte, als ich in der Sklaverei war. Ein Mann und seine Frau, beides Sklaven, wurden zum Verkauf vom Land in die Stadt gebracht. Sie wurden in die Räume von Austin & Savage, Auktionatoren, gebracht.

Mehrere Sklavenspekulanten, die immer auf Auktionen anzutreffen sind, wo Sklaven verkauft werden sollen, waren anwesend. Der Mann wurde zuerst aufgestellt und an den Meistbietenden verkauft. Als nächstes wurde der Frau befohlen, die Plattform zu besteigen. Ich war anwesend. Langsam gehorchte sie dem Befehl. Der Auktionator begann, und bald wurden mehrere hundert Dollar geboten. Mein Blick war intensiv auf das Gesicht der Frau gerichtet, deren Wangen von Tränen nass waren. Aber ein Gespräch zwischen dem Sklaven und seinem neuen Herrn erregte meine Aufmerksamkeit. Ich näherte mich ihnen, um zuzuhören. Der Sklave bettelte seinen neuen Herrn an, seine Frau zu kaufen. Er sagte: "Meister, wenn du nur Fanny kaufst, weiß ich, dass du dein Geld wert bist. Sie ist eine gute Köchin, eine gute Wäscherin, und ihre letzte Geliebte mochte sie sehr glücklich werde ich sein." Der neue Herr antwortete, er wolle sie nicht, aber wenn sie billig verkaufte, würde er sie kaufen. Ich beobachtete das Gesicht des Mannes, während die verschiedenen Personen auf seine Frau boten. Als sein neuer Herr seine Frau bot, konnte man das Lächeln auf seinem Gesicht sehen, und die Tränen hörten auf; aber sobald ein anderer geboten würde, konnte man sehen, wie sich das Gesicht änderte und die Tränen von neuem begannen.

Aus dieser Veränderung des Antlitzes konnte man das Wirken der innersten Seele sehen. Aber diese Spannung währte nicht lange; die Frau wurde an den Meistbietenden freigesprochen, der sich als nicht Eigentümer ihres Mannes erwies. Als ihnen klar wurde, dass sie getrennt werden sollten, brachen sie beide in Tränen aus; und als sie vom Auktionsstand herabstieg, ging der Ehemann auf sie zu und nahm sie bei der Hand und sagte: "Nun, Fanny, wir werden uns für immer auf Erden trennen; du bist mir eine gute Frau gewesen tat alles, was ich konnte, um meinen neuen Herrn dazu zu bringen, dich zu kaufen; aber er wollte dich nicht, und alles, was ich zu sagen habe, ist, ich hoffe, du wirst versuchen, mich im Himmel zu treffen. Ich werde versuchen, dich dort zu treffen." Die Frau antwortete nicht, aber ihr Schluchzen und Weinen verrieten zu gut ihre eigenen Gefühle. Ich sah die Gesichter einer Reihe von Weißen, die anwesend waren und deren Augen von Tränen trübe waren, als der Mann sich von seiner Frau verabschiedete. Dies sind nur allgemeine Vorkommnisse in den Sklavenstaaten. An diesen Auktionsständen werden Knochen, Muskeln, Sehnen, Blut und Nerven von Menschen so gleichgültig verkauft, wie ein Bauer im Norden ein Pferd oder Schaf verkauft.


William Wells Brown

Als Sklave geboren, floh William Wells Brown (1815-1884) in die Freiheit und veröffentlichte als erster Afroamerikaner einen Roman oder ein Theaterstück. Er war auch ein Abolitionist und ein international anerkannter Dozent.

William Wells Brown wurde in Lexington, Ky, geboren. Seine Mutter war eine Sklavin und der Überlieferung nach die Tochter von Daniel Boone, dem Grenzgänger. Sein Vater war der Besitzer der Plantage, auf der William geboren wurde. Noch als Junge wurde William als Kapitän eines St. Louis-Dampfschiffs im boomenden Handel am Mississippi angestellt. Nach einem Jahr wurde er in die Druckerei von Elijah P. Lovejoy, einem bekannten Abolitionisten, eingestellt.

Während er wieder auf einem Dampfschiff arbeitete, entkam Brown, und bis 1834 hatte er seinen Weg in die Freiheit in Kanada gefunden. Er wurde Steward an Bord eines Schiffes auf den Großen Seen. Auf seinen Reisen freundete er sich mit einem Quäker an und benannte sich nach seinem Wohltäter. Brown hat sich das Lesen und Schreiben selbst beigebracht. Er wurde auch ein wichtiges Glied in der Underground Railroad, half Sklaven bei der Flucht in die Freiheit und versteckte sie manchmal an Bord seines Schiffes, bis sie in einem befreundeten Hafen an Land gebracht werden konnten. 1834 hatte er eine freie Afroamerikanerin geheiratet, und sie hatten zwei Töchter.

Im Jahr 1843 wurde Brown eingeladen, für die Anti-Slavery Society Vorträge zu halten und wurde bald als öffentlicher Redner bekannt. Die American Peace Society wählte ihn 1849 zu ihrem Repräsentanten beim Friedenskongress in Paris. Die American Anti-Slavery Society versorgte ihn mit Empfehlungsschreiben, die ihn vielen angesehenen Europäern vorstellten, und er wurde bald in intellektuellen Kreisen in Europa bekannt. Zu seinen Freunden gehörten der englische Staatsmann Richard Cobden und der französische Schriftsteller Victor Hugo. Brown blieb mehrere Jahre in Europa. Er fand Zeit, Medizin zu studieren und war aktiv in der Abstinenz-, Frauenwahl- und Gefängnisreformbewegung.

Browns erste Arbeit, Die Erzählung von William W. Brown, einem flüchtigen Sklaven (1842), war eine Erinnerung an sein Leben. Er veröffentlichte eine Sammlung seiner Gedichte, Die Anti-Sklaverei-Harfe, im Jahr 1843. Sein Drei Jahre in Europa und sein erster Roman Clotelle oder die Tochter des Präsidenten, ein melodramatischer Kommentar zur interrassischen Liebe, wurden 1853 in London veröffentlicht. Im folgenden Jahr produzierte er Skizzen von Orten und Menschen im Ausland, in dem er Eindrücke von Cobden, Alexis de Tocqueville, Hugo und anderen europäischen Persönlichkeiten der Zeit bot. Sein Spiel, Die Flucht oder ein Sprung in die Freiheit, wurde 1858 veröffentlicht.

Andere Werke von Brown umfassen Der Schwarze Mann: Seine Vorfahren, sein Genie und seine Errungenschaften, geschrieben zur Unterstützung der Emanzipation (1863) Der Neger in der amerikanischen Rebellion (1866) Die aufgehende Sonne (1874) und Mein SüdenHeim (1884). Er war Mitwirkender an Frederick Douglass' Zeitung, dem Befreier, und zu den Nationaler Standard zur Bekämpfung der Sklaverei und der Londoner Tageszeitung. Brown starb am 6. November 1884 in seinem Haus in Chelsea, Massachusetts.


William Wells Brown

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William Wells Brown, (geboren 1814?, in der Nähe von Lexington, Kentucky, USA – gestorben 6. November 1884, Chelsea, Massachusetts), US-amerikanischer Schriftsteller, der als der erste Afroamerikaner gilt, der einen Roman veröffentlichte. Er war auch der Erste, der ein Theaterstück und ein Reisebuch veröffentlichte.

Brown wurde als Sohn einer schwarzen Sklavenmutter und eines weißen Sklavenhalters geboren. Er wuchs in der Nähe von St. Louis, Missouri, auf, wo er verschiedenen Meistern diente, darunter dem Abolitionisten Elijah P. Lovejoy. Brown floh 1834 und nahm den Namen eines Quäkers an, Wells Brown, der ihm als Ausreißer half. Er ließ sich in der Region der Großen Seen nieder, bevor er in die Gegend von Boston zog. 1847 seine populäre Autobiographie Erzählung von William W. Brown, ein flüchtiger Sklave wurde veröffentlicht. Sein hochdramatischer Inhalt ist in einem bemerkenswert distanzierten Stil dargestellt. Nachdem er sich ausgebildet hatte, begann Brown, Vorträge über Abolitionismus und Mäßigkeitsreform zu halten. Seine Antisklaverei-Vorträge in Europa inspirierten Drei Jahre in Europa (1852), die als . erweitert wurde Der amerikanische Flüchtling in Europa (1855).

Browns einziger Roman, Clotel (1853), erzählt die Geschichte der Töchter und Enkelinnen von Präsident Thomas Jefferson und seinem Sklaven Currer. Sein einziges veröffentlichtes Stück ist Die Flucht oder ein Sprung in die Freiheit (1858), ein Melodram mit bemerkenswerten komischen Momenten über zwei Sklaven, die heimlich heiraten. Browns historische Schriften umfassen Der schwarze Mann (1863), Der Neger in der amerikanischen Rebellion (1867), und Der auferstandene Sohn (1873). Sein letztes Buch, Mein südliches Zuhause (1880), enthält verschiedenes über Sklavenleben, Abolitionismus und Rassismus.


Wenig bekannte Fakten zur schwarzen Geschichte: William Wells Brown

William Wells Brown war ein ehemaliger Sklave, der nach den meisten Berichten der erste afroamerikanische Romanautor wurde, der einen Roman veröffentlichte, und der erste afroamerikanische Dramatiker, der ein Theaterstück veröffentlichte. Dies geschah nach einer dramatischen Flucht aus der Sklaverei und der Hilfe eines barmherzigen Samariters.

Brown wurde um 1814 in die Sklaverei hineingeboren. Mit 19 wurde er an einen Besitzer einer Dampfschifffahrt in Missouri verkauft und inszenierte eine Flucht, als das Schiff, das ihn trug, in Ohio anlegte. Im tiefsten Winter reiste Brown zu Fuß und traf auf einen Quäker, der ihm seinen vollen Namen gab und ihn auf den Weg der Bildung brachte.

Als Brown in den Norden flüchtete und sich in Boston niederließ, wurde Brown ein bemerkenswerter abolitionistischer Schriftsteller und Redner, aber als Flüchtling glaubte er, dass seine Freiheit in Europa besser verwirklicht werden könnte, da die Sklaverei in England und Frankreich verboten wurde. Mit seinen beiden kleinen Töchtern reiste Brown durch Europa und zog viele Menschen an, die sich der Sklaverei widersetzten. Mit dem Fugitive Slave Act von 1850 entschied sich Brown, in Europa zu bleiben, bis seine reichen Freunde seine Freiheit erkaufen konnten.

Während seines Aufenthalts in Europa hat Brown das Buch verfasst und veröffentlicht Clotel oder Die Tochter des Präsidenten, ein fiktiver Bericht über zwei bi-rassische Töchter von Präsident Thomas Jefferson, im Jahr 1853. Fünf Jahre später wurde das Stück „The Escape“ oder „A Leap For Freedom“ veröffentlicht, obwohl es erst 1971 zu einem vollständigen Werk produziert wurde Emerson-College.

Nach seiner Rückkehr in die Vereinigten Staaten im Jahr 1854 fuhr Brown fort, zu schreiben und Vorträge zu halten, und entdeckte dabei sein Interesse an der homöopathischen Medizin. Er wurde Arzt und eröffnete eine Praxis. Brown starb nach den meisten Aufzeichnungen im Jahr 1884 im Alter von 70 Jahren.


Brown, William Wells

William Wells Brown war ein afroamerikanischer Dozent für die Bekämpfung der Sklaverei, ein bahnbrechender Schriftsteller, Dramatiker und Historiker. Er gilt allgemein als der erste Afroamerikaner, der Werke in mehreren großen literarischen Genres veröffentlichte. Brown ist bekannt für seinen kontinuierlichen politischen Aktivismus, insbesondere für seine Beteiligung an der Anti-Sklaverei-Bewegung, und wird weithin für die Wirksamkeit vieler seiner Schriften gelobt.

Brown wurde wahrscheinlich 1814 als Sohn eines weißen Vaters und einer versklavten Mutter auf einer Plantage außerhalb von Lexington, Kentucky, geboren. Er verbrachte seine Kindheit und einen Großteil seines jungen Erwachsenenlebens als Sklave in St. Louis, Missouri und arbeitete in verschiedenen Berufen. Brown entwischte dem Dampfer seines Besitzers, der in Cincinnati anlegte, und erklärte sich danach am Neujahrstag 1834 zum freien Mann. Kurz darauf wurde er von Mr. und Mrs. Wells Brown, einem weißen Quäker, aufgenommen und in Sicherheit gebracht Familie. William nahm ihre Namen aus Respekt für die Hilfe an, die sie ihm leisteten.

William Wells Brown ließ sich kurz in Cleveland, Ohio nieder, wo er eine freie Afroamerikanerin heiratete. Sie hatten zwei Töchter. Später zog Brown mit seiner Familie nach Buffalo, New York, wo er neun Jahre lang sowohl als Dampfschiffarbeiter auf dem Eriesee als auch als Schaffner für die Underground Railroad arbeitete.

Bis 1843 hielt Brown regelmäßig Vorträge über seine Erfahrungen in der Sklaverei für die Western New York Anti-Slavery Society. Zu dieser Zeit engagierte er sich auch stark als Dozent für Frauenrechte und Mäßigungsgesetze. Es war dieses Engagement als prominenter Redner, von dem viele Historiker und Gelehrte behaupten, dass er den Weg für seine spätere Karriere als Schriftsteller bereitete. Nach dem enormen Erfolg von Frederick Douglass’ narrativer Autobiographie veröffentlichte Brown 1845 seine eigene Erzählung von William W. Brown, ein Flüchtling Sklave, von ihm selbst geschrieben. Der durchschlagende Erfolg seiner Erzählung führte Brown zwischen 1849 und 1854 quer durch Europa, wo er mehr als tausend Reden hielt. Er schrieb auch zwei weitere Bücher. Drei Jahre in Europa, veröffentlicht im Jahr 1852, war das erste Reisebuch, das jemals von einem Afroamerikaner geschrieben wurde Clotel, das ein Jahr später erschien, ist einer der frühesten Romane eines Afroamerikaners und der erste, der von einem britischen Verlag veröffentlicht wurde. 1858 sein Theaterstück Die Flucht wurde das erste Stück, das jemals von einem Afroamerikaner veröffentlicht wurde.

Als die Sklaverei endete, verlangsamte sich Browns Karriere als reisender Redner und er ließ sich schließlich in Boston nieder, wo er bis zu seinem Tod im Jahr 1884 lebte.

Für mehr Informationen: William E. Farrison, William Wells Brown: Autor und Reformator (Chicago: University of Chicago Press, 1969)

Paul Jefferson, Die Reisen von William Wells Brown (New York: Markus Wiener, 1991)

Herb Boyd, Autobiographie eines Volkes: Drei Centuries of African American History Told by Those Who Lived It (New York: Doubleday, 2000).

Contributor: Engledew, Devin John, Universität von Washington


William Wells Brown - History

William Wells Brown was born in the year of 1814, the exact date is unknown. He was a prominent black abolitionist lecturer, novelist, playwright, and historian.

William was born into slavery in Montgomery County, Kentucky , near the town of Mount Sterling , to a black mother and her white slavemaster. He served various white masters, including the abolitionist Elijah P. Lovejoy . William worked in Lovejoy&rsquos printing office before he was killed, by a pro-slavery mob and it ignited a spark in himself to fight for black freedom. He mostly taught himself how to read and write, and eagerly sought more education.

After being hired out to several more masters, William had enough. He attempted escape several times before his last escape landed him on a steamboat to Cincinnati, Ohio , a free state , when he was only 19 years of age. With intense study he became extremely good at reading and writing and crafted several journals documenting the conditions and treatment of Black slaves in America.

While working in Europe as an indentured servant he authored his popular autobiography Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave in 1847 which was banned in many states of the US. William married, had two children and took the surnames of Wells Brown, from a Quaker friend who helped his escape by providing food, clothing and money. William and his wife would eventually drift apart, but he continued to raise his two children.

Eventually, he would return to America and settled in Boston, Massachusetts , another free State. There he joined the abolitionist lecture circuit in the North. A contemporary of Frederick Douglass , Brown was overshadowed by Douglass&rsquos charismatic oration and the two often feuded publicly.

His novel Clotel authored in 1853, was the first novel written by an enslaved African in America, was published in London , England , where he was living at the time. The book would not be published in the United States until several years after his death and the total abolishment of slavery in America.

Brown was a pioneer in several different literary genres, including travel writing, fiction, and drama. In 1858 he became the first published Black playwright, and often read from this work on the lecture circuit. Following the Civil War, in 1867 he published what is considered the first history of Blacks in the Revolutionary War .

Over the next two decades, he focused on historical works. These included two histories of the black race, another history on blacks and whites in the American South, and a rare military history of African-Americans in the American Civil War. Brown practiced medicine in Boston until his death in Chelsea, MA, on November 6, 1884.

William Wells Brown was among the first writers inducted to the Kentucky Writers Hall of Fame, established in 2013. A public school was named for him in Lexington, Kentucky .


The Impossible Moral Dilemmas of Slavery: William Wells Brown and the Slave Trade

W illiam Wells Brown possessed immense and various talents. Born into slavery in Kentucky around 1814, Brown grew up in Missouri, fled enslavement in the early 1830s, and by the early 1840s had become a rising star of the antislavery movement. He spent several years traveling the abolitionist lecture circuit in the northern states, published a bestselling narrative of his life in 1847, and compiled an antislavery songbook in 1848 for use at abolitionist meetings. Brown left the United States for Europe in 1849 and spent the better part of the next five years in England, where he continued giving lectures, often concluding them with song and illustrating them with magic lantern slides and panoramas that brought his story to life for audiences. While in England, he also wrote a travelogue and became the first African American novelist with the publication of Clotel, a story loosely based on what were at the time only rumors about the children of Thomas Jefferson and Sally Hemings. Brown continued lecturing and writing after returning to the land of his birth, churning out biographies, histories, a work about black Civil War soldiers, a second memoir, and a number of plays that he also performed and that made him the first black American playwright. In his later years, even as he continued to publish he became active in the temperance movement, studied homeopathic medicine, and opened a medical practice in the Boston area. Though often overshadowed in life and in historical memory by his contemporary Frederick Douglass, William Wells Brown was a man of unparalleled energy, extraordinary drive, and deep conviction.

He was also a man haunted by a period of his adolescence that he recalled as “the longest year” he ever lived and that speaks to some of the most profoundly hopeless and cruel moral positions in which enslaved people could find themselves. In his youth, Brown labored at a number of different jobs both for his owner and for a series of white men to whom he was hired out. None of those jobs proved more nightmarish than his work as an assistant for a St. Louis slave trader named James Walker. Hired to Walker during what was roughly his eighteenth year, Brown found the prospect of working for a slave trader so horrifying that even decades later his famed capacity for expression failed him, writing that “no one can tell my emotions” and that he was “at a loss for language to express my feelings.”

Es ist nicht schwer zu verstehen, warum. Over the course of his year working for Walker, Brown helped escort three different coffles of enslaved people, several dozen at a time, from St. Louis down the Mississippi River via steamboat to Natchez and New Orleans. He rode horseback with Walker through the Missouri countryside, accumulating slaves for sale and walking them enchained for miles along roads worse than any he had ever seen. He witnessed Walker snatch a crying infant from one enslaved woman in a coffle, “as you would a cat by the leg,” and bestow it on an acquaintance because he found the noisiness of the child irritating. Brown saw an enslaved woman whom Walker had separated from her husband and children leap from a steamboat and drown herself rather than go on without them. He saw men and women kept in cages for days awaiting sale. He helped stow enslaved cargo in chains below decks and noted how “it was impossible to keep that part of the boat clean.” He followed orders to shave the beards of older enslaved men, pluck out conspicuous gray hairs, and blacken what remained to facilitate Walker’s fraudulent sales that disguised the true age of his merchandise. Brown made sure that the people Walker offered for sale were dressed in fresh clothing and then saw them forced to dance, often in tears, so that they might appear cheerful for prospective buyers.

Brown, of course, had no choice but to do as he was told. He never considered Walker an especially vicious man despite his actions and his occupation, but given that Walker also sent him to a jailer to be whipped because Brown accidentally overfilled some wine glasses of Walker’s potential customers, Brown knew Walker was not a man to be trifled with or defied. Still, we can only imagine how it all sat with him – the roles he played in destroying enslaved families, in humiliating those destined for sale, in creating despair so deep that death seemed a respite. Though Brown was a reluctant victim of the trade rather than a willing perpetrator of it, the terrible year he spent in Walker’s service plagued him for the rest of his life and surely fueled the fury of his efforts to end slavery for those left behind after he made his escape.

A number of years after he fled the South, Brown made his way to Cleveland, where he used his skills and experience working on steamboats to ferry fugitive slaves across Lake Erie to Canada. In 1842 alone, he conveyed sixty-nine people to freedom. Whether the dozens he saved eased his conscience for the dozens he had been forced to abandon is unknown. Es scheint unwahrscheinlich. Nothing could wipe the things he had seen from his mind, even as nothing in his prodigious arsenal of language could enable him to convey those things properly and out loud to others. After all, as he would say to an anti-slavery society at a lecture in 1847, “were I about to tell you the evils of Slavery, to represent to you the Slave in his lowest degradation, I should wish to take you, one at a time, and whisper it to you. Slavery has never been represented Slavery never can be represented.” Brown was a man who made his mark in writing, but ultimately there were no words.

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About the Author

Joshua D. Rothman is Professor of History and Chair of the Department of History at the University of Alabama. He is the author, most recently, of Flush Times and Fever Dreams: A Story of Capitalism and Slavery in the Age of Jackson (2012), and is currently working on a book about the slave traders Isaac Franklin, John Armfield, and Rice Ballard.


William Wells Brown (ca. 1814-1884)

William Wells Brown was an African American antislavery lecturer, groundbreaking novelist, playwright and historian. He is widely considered to have been the first African American to publish works in several major literary genres. Known for his continuous political activism especially in his involvement with the anti-slavery movement, Brown is widely acclaimed for the effectiveness of many of his writings.

Brown was born to a white father and enslaved mother on a plantation outside of Lexington, Kentucky, most likely in 1814. He spent his childhood and much of his young adult life as a slave in St. Louis, Missouri working a variety of trades. Brown slipped away from his owner’s steamboat while it was docked in Cincinnati, Ohio and thereafter declared himself a free man on New Year’s Day 1834. Shortly thereafter he was taken in and helped to safety by Mr. and Mrs. Wells Brown, a white Quaker family. William would adopt their names in respect for the help they provided him.

William Wells Brown settled briefly in Cleveland, Ohio where he married a free African American woman. They had two daughters. Later Brown moved his family to Buffalo, New York where he spent nine years working both as a steamboat worker on Lake Erie and a conductor for the Underground Railroad.

By 1843 Brown was lecturing regularly on his experiences in slavery for the Western New York Anti-Slavery Society. By that time he also became deeply committed to lecturing on behalf of women’s rights and temperance laws. It was this involvement as a prominent speaker that many historians and scholars suggest provided the trajectory for his later career as a writer. By 1845, in the wake of the tremendous success of Frederick Douglass’s narrative autobiography, Brown published his own Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave, Written by Himself. The resounding success of his narrative led Brown to travel across Europe between 1849 and 1854 where he delivered more than a thousand speeches. He also wrote two additional books. Three Years in Europe, published in 1852, was the first travel book ever to be written by an African American while Clotel, which appeared a year later, is one of the earliest novels written by an African American and the first to be published by a British publishing house. In 1858 his play The Escape became the first play ever to be published by an African American.

As slavery ended, Brown’s career as a traveling speaker slowed and he eventually settled in Boston where he lived until his death in 1884.


Brown, William Wells (1814-1884)

Einführung: William Wells Brown was an African American anti-slavery lecturer, groundbreaking novelist, playwright and historian. He is widely considered to have been the first African American to publish works in several major literary genres. Known for his continuous political activism especially in his involvement with the anti-slavery movement, Brown is widely acclaimed for the effectiveness of many of his writings.

Early Years: Brown was born to a white father and enslaved mother on a plantation outside of Lexington, Kentucky, most likely in 1814. He spent his childhood and much of his young adult life as a slave in St. Louis, Missouri working a variety of trades. Brown slipped away from his owner’s steamboat while it was docked in Cincinnati, Ohio and thereafter declared himself a free man on New Year’s Day 1834. Shortly thereafter he was taken in and helped to safety by Mr. and Mrs. Wells Brown, a white Quaker family. William would adopt their names in respect for the help they provided him.

William Wells Brown settled briefly in Cleveland, Ohio where he married a free African American woman. They had two daughters. Later Brown moved his family to Buffalo, New York where he spent nine years working both as a steamboat worker on Lake Erie and a conductor for the underground railroad.

Karriere: By 1843 Brown was lecturing regularly on his experiences in slavery for the Western New York Anti-Slavery Society. By that time he also became deeply committed to lecturing on behalf of women’s rights and temperance laws. Anti-Slavery SocietyIt was this involvement as a prominent speaker that many historians and scholars suggest provided the trajectory for his later career as a writer. By 1845, in the wake of the tremendous success of Frederick Douglass’s narrative autobiography, Brown published his own Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave, Written by Himself. The resounding success of his narrative led Brown to travel across Europe between 1849 and 1854 where he delivered more than a thousand speeches. He also wrote two additional books. Three Years in Europe, published in 1852, was the first travel book ever to be written by an African American while Clotel, which appeared a year later, is one of the earliest novels written by an African American and the first to be published by a British publishing house. In 1858 his play The Escape became the first play ever to be published by an African American.

As slavery ended, Brown’s career as a traveling speaker slowed and he eventually settled in Boston where he lived until his death in 1884.

Boyd, Herb (2000). Autobiography of a People: Three Centuries of African American History Told by Those Who Lived It. New York: Doubleday.

Farrison, William E. (1969). William Wells Brown: Author and Reformer. Chicago: University of Chicago Press.

Jefferson, Paul (1991). The Travels of William Wells Brown. New York: Markus Wiener.


By Ezra Greenspan

If the publishing industry reflects the American zeitgeist, things have changed when it comes to black American historical figures. As a graduate student at Harvard decades ago, I came across William Wells Brown, the fugitive slave, abolitionist, lecturer, travelogue writer, novelist and performer whose wide-ranging intelligence turned a gaze on white people (for a change). Back then he was to be found in only one full-length biography, William Edward Farrison’s “William Wells Brown: Author and Reformer” (1969). Published by the University of Chicago Press in the twilight of the “second Reconstruction” and at the dawning of African-American studies, it depicted Brown as a representative black American. In the absence of the biographical scholarship coming after 1969, Brown’s colleagues remained ill defined. Farrison’s biography was reviewed only in publishing trade papers and a couple of history journals. What was the problem?

It wasn’t Brown’s lack of an interesting life: more on that momentarily. The main problem was that 20th-century American culture accommodated only one 19th-­century black man, a spot already taken by the monumental, best-selling Frederick Douglass. Another problem was theoretical: Farrison published his biography before the flowering of two other fields crucial to a full appreciation of Brown’s public life — the history of the book and performance art.

A generation and more after Farrison’s biography, we are better able to grasp Brown’s collegial network, his publishing infrastructure and his role as a pioneering performance artist. Ezra Greenspan’s fine new biography takes full advantage of what now can be seen and said.

Greenspan, an English professor at Southern Methodist University, has written a highly sophisticated biography that appreciates Brown’s many and varied forms of self-expression. This deep and wide depiction of Brown within his several contexts rests upon a patchwork of sources, American and European — for Brown, despite his many books, left no archive.

The child who would be William Wells Brown was born enslaved in Kentucky, in about 1814, the son of his owner’s cousin. In St. Louis, given the job of tending a young charge also called William, his name was changed to Sandford with the carelessness characteristic of slave naming. As Sandford he worked in his owner’s medical office and on the Mississippi River’s ships and docks. After several unsuccessful attempts at escape, one with his mother, he finally fled St. Louis at about age 19. He retook his own name William and added Wells Brown in honor of the Quaker who had rescued him from starving and freezing in Ohio.

As a self-made free man, Brown worked the waterfronts in Cleveland and Buffalo, quickly acquiring literacy and joining the antislavery movement. By the early 1840s, he was lecturing full time and rising among abolitionists.

The details of itinerancy constitute one of the many strong points of Greenspan’s biography. In rural New York, Brown traveled awful roads and stayed with sympathizers in primitive accommodations. Week after week, he traveled those roads and spoke every night, spreading the Garrisonian gospel of antislavery, peace and temperance. Like many an activist, then and now, Brown saw his first marriage fall apart. But dedication to his cause also prompted his self-education and honed his skills as a public speaker. Abolitionism likewise offered examples for emulation.

Brown first met Frederick Douglass, antislavery’s fugitive star, in 1843. Born in about 1818, Douglass was just then embarking on his phenomenal career as a public intellectual. Although his book “Narrative of the Life of Frederick Doug­lass, an American Slave” (1845) was not the first of its kind, it was far and away the most widely read. Brown soon followed with “Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave” (1847).

The abolitionist movement was built on testimony of lecturers like Brown and, among others, Sojourner Truth, whose words gained power by virtue of their personal experience of enslavement. Antislavery fugitive ex-slaves often published their memoirs through a well-developed industry of publishers, photographers, engravers and distributors. Greenspan’s attention to the particulars of Brown’s publishing ventures contributes enormously to our understanding of how 19th-century authors got their works into the hands of a varied reading public in the United States and in Britain, where Brown published his best-known works.

With the successful publication of his “Narrative,” Brown once again followed in Douglass’s footsteps, this time to Britain, via the 1849 Peace Congress in Paris. After nearly three weeks of talking antislavery in Ireland and 10 days in Paris, Brown settled in England for the next five years. Lecturing across Britain from his London base, Brown supported himself as a performance artist and author, ending lectures with singing and collection taking. He carried around copies for sale of his “Narrative” and a compilation of songs for meetings, the “Anti-Slavery Harp,” that he had completed in 1848.

In Britain, Brown illustrated his lectures, initially using magic lantern slides in darkened rooms, then displaying his own version of the panoramas, popular in America, of the drama of westward expansion. But his “A Description of William Wells Brown’s Original Panoramic Views of the Scenes in the Life of an American Slave, From His Birth in Slavery to His Death or His Escape to His First Home of Freedom on British Soil” (1850) corrected the conventional, whitewashed American history by reinserting people of color and slavery.

Brown had initially planned on remaining in Britain only one year. But the Fugitive Slave Act of 1850 exiled him beyond slave catchers’ reach until 1854, when British friends purchased his freedom, as they had Frederick Douglass’s. Brown left his panorama in Britain. But he brought with him his two best-known books: a travelogue and the first novel by a black American author. Both books went through several editions and changes of title, beginning as “Three Years in Europe” (1852) and “Clotel” (1853). The former was the first travelogue by a black American the second was inspired by legends around Thomas Jefferson’s children with Sally Hemings.

Back in Boston, Brown continued writing, notably “The Black Man: His Antecedents, His Genius, and His Achievements” (1863), a collective biography, and “The Negro in the American Rebellion” (1867), on black Civil War soldiers, both groundbreaking texts aimed at popular audiences. During the 1850s, Brown wrote and performed plays, “Experience Or, How to Give a Northern Man a Backbone” and “The Escape Or, A Leap for Freedom.” By the 1860s, however, Brown returned to medicine, work he had first done as an enslaved helper of his owner in St. Louis. At his death in 1884, aged about 70, he was known as Dr. William W. Brown.

Ezra Greenspan’s biography offers the definitive treatment of an extraordinary 19th-century American. Its depth of field keeps Brown in focus as a singular individual while capturing those around him with clarity. That said, Greenspan’s pages occasionally judge Brown’s autobiographical truth self-righteously. Early on, Brown is called “deliberately misleading” later on, he is “shifty as always.” Taken as a whole, however, this biography makes a tremendous contribution to our understanding of one fascinating American and the networks he operated in so variously.


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