Moctezuma: Aztec Ruler, eine Ausstellung im British Museum

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Eine Einführung in den letzten aztekischen Herrscher Moctezuma II. Förderung einer Ausstellung im British Museum, die die Zivilisation der Azteken (Mexika) durch die göttliche, militärische und politische Rolle des letzten gewählten Herrschers Moctezuma II (regierte 1502-1520 n. Chr.) erforscht.


Moctezuma, letzter aztekischer Herrscher "war kein Verräter", Ausstellung im British Museum zu behaupten

Moctezuma, der letzte Herrscher des Aztekenreiches, war kein Verräter, der an die spanischen Konquistadoren ausverkauft war, wie eine neue Ausstellung des British Museum später in diesem Jahr behaupten wird.

Die Geschichte hat ihn bis heute als den Mann bezeichnet, der sein Reich 1520 weitgehend kampflos an die Spanier abgetreten hat.

Jedoch werden Beweise, die noch nie zuvor in Großbritannien öffentlich präsentiert wurden, zeigen, dass er vor seinem Volk gedemütigt wurde, indem er in Ketten vorgeführt wurde, was eine alternative Theorie stützt, dass ihm die Macht entrissen wurde.

Zwei Porträts aus den 1560er Jahren zeigen, dass er in Ketten und Seilen gefesselt war, bevor er auf einem Balkon vorgeführt wurde.

Colin McEwan, Kurator am British Museum, sagte, es sei wahrscheinlich, dass das konventionelle Bild von Moctezuma als einem willigen Agenten der Kolonialherrschaft von den spanischen Siegern gezeichnet worden sei.

Er hielt die Version der Ereignisse, die in den Manuskripten des 15.

Er argumentierte: "Ist es wahrscheinlich, dass ein gefürchteter Militärherrscher sein Gesicht völlig verändert und sich schwach und bereitwillig der Abtretung seines Reiches an die Spanier unterwirft? Ist das plausibel?"

Moctezuma kam 1502 an die Macht und regierte über eine der größten und fortschrittlichsten Zivilisationen des Tages, die einen Großteil Mittelamerikas von der Karibik bis zum Pazifik umfasste.

Während das Aztekenreich auf seinem Höhepunkt stand, war seine Politik fragil. Moctezuma festigte seine Macht, indem er seine Untertanen in Form von Rohstoffen oder kostbaren Kunstwerken stark beanspruchte. Als ein solches Objekt gilt die Türkis-, Goldfolien- und Perlmuttmaske, die in der Ausstellung zu sehen sein wird.

Folglich sei es den Spaniern leicht gefallen, mächtige Feinde des Kaisers in seinen Reihen zu finden, sagte Neil MacGregor, Direktor des British Museum.

Er sagte: "Das Interessante daran ist, dass dies ein Imperium ist, das bei seinem Untergang in Bestform ist. Die Art und Weise, wie es gebaut wurde, machte es verwundbar, weil es den Spaniern leicht gemacht wurde, unzufriedene Verbündete zu rekrutieren."

Ironischerweise bedeutete das bleibende Bild von Moctezuma als Überläufer, dass er in Europa mehr gefeiert wurde als in Mexiko, bemerkte Herr McEwan.

Moctezuma: Aztec Ruler, das im September eröffnet wird, ist die vierte und letzte Ausstellung in einer Reihe des British Museum über große historische Herrscher.

Es begann vor zwei Jahren mit The First Emperor, das eine kleine Auswahl von Chinas Terrakotta-Armee nach London brachte. Dieser Coup brachte dem Museum über sieben Monate 850.000 Besucher ein.

Im vergangenen Sommer zog Hadrian: Empire and Conflict über drei Monate 244.000 an, während 50.000 das dritte, über den iranischen Herrscher Shah Abbas, seit seiner Eröffnung im Februar gesehen haben.


Moctezuma

Die Ausstellung Moctezuma: Herrscher der Azteken, bis 24. Januar 2010 im British Museum, ist düster und verstörend &ndash der zwitschernde Halbreim im Titel trifft einen falschen Ton. (Der Katalog sagt nicht nur, dass Montezuma besser Moctezuma geschrieben wird, sondern dass seine Untertanen zu Recht Mexica und nicht Azteken heißen.) Was gezeigt wird, ist faszinierend, aber oft abstoßend. Die Schnitzereien von Schädeln, Herzen, gefiederten Schlangen und Einzelfiguren haben ein düsteres Gewicht, die vogelschnabeligen Goldornamente sind wild, die aus hartem Grünstein geschliffenen Figuren, ja alle freistehenden Figuren haben eine totemartige Frontalsymmetrie. Viele bedrohen den Betrachter mit starren Augen. Die reichsten und farbenprächtigsten Objekte, wie die türkisfarbene Maske auf dem Poster, sind fein gearbeitet, aber das Knurren großer weißer Zähne droht. Zu seiner Zeit war vieles von dem, was hier ist, erschreckend, weil es sein sollte. Die Botschaft ist, dass die Zukunft ungewiss ist, dass wahrscheinlich schlechte Zeiten kommen, dass die Natur bösartig ist und besänftigt werden muss.

Eine Tribute-Liste aus dem Codex Mendoza

Der Katalog ist nicht leicht zu lesen: Aus überlappenden Beiträgen unterschiedlicher Disziplinen muss ein Bild der Frühgeschichte und des späten Zusammenbruchs der Mexica-Gesellschaft gewonnen werden, und manch einer unerfahrenen Zunge stottert über die Namen der Mexica-Götter: Coyolxauhqui, die Mondgöttin , ihrem Bruder Huitzilopochtli, der sie besiegte und zerstückelte, den Sonnengott Xiuhtecuhtli. Aber es ist die Mühe wert, zumal die Geschichte von Moctezumas Imperium und die Art seines Untergangs Ängste und Probleme behandelt, die unseren eigenen seltsam nahe kommen.

Höllenszenen in Bildern von Signorelli oder Michelangelo, wie die Ghule in einem Horrorfilm, sind heute weniger eine echte Angst als ein sicherer Nervenkitzel. Vergleichen Sie diese mit einer Lektüre von Moctezumas Krönungsstein. Es ist eine rechteckige Basaltplatte, die auf allen sechs Seiten in Flachreliefs geschnitzt ist. In der Ausstellung steht es auf der Seite ursprünglich war es wohl flach auf den Boden gelegt, sodass der Hase mit den unwahrscheinlich großen Bugs Bunny-Zähnen versteckt gewesen wäre. Diese Datumsglyphe (1 Kaninchen) bezieht sich auf die Erschaffung der Erde: Es ist der &lsquokalendarische Name&rsquo der Erdgöttin Tlaltecuhtli. In jeder Ecke der oberen Fläche stellt eine Glyphe eine vergangene Ära dar, die in völlig bekannten modernen Katastrophen endete - Hurrikan, Flut und Feuerregen (Vulkane?). Die vierte, eine Jaguarplage, ist exotischer, aber die Glyphe in der Mitte des Rechtecks, die die aktuelle Ära repräsentiert, in der Moctezuma die Naturgewalten in Schach halten musste, sagte Erdbeben voraus. Die Katastrophen, die Mexica kannte oder fürchtete, sind diejenigen, die wir in den Nachrichten sehen oder uns über klangvolle Musik in Wissenschaftsdokumentationen erklärt haben. (Wir stellen die Jaguarplage auf den Kopf und fürchten eher ihr Verschwinden als ihre Ausbreitung.) Um den Stein herum, die schmalen Seiten ausfüllen, sind vier Bilder von Tlaltecuhtli, ihr Rock mit Totenkopf und gekreuzten Knochen verziert: &lsquoIhr offener Mund und ihre entblößten Zähne erinnern uns von den ständigen Opfern, die erforderlich sind, um die Erde zu ernähren und die Stabilität der gegenwärtigen Ära aufrechtzuerhalten,&rsquo berichtet der Katalog.

Damals wie heute war die Gesellschaft sowohl den Naturgewalten als auch der inhärenten Instabilität ausgesetzt. Die Stadt Moctezuma, Tenochtitlan, besetzte eine Insel im flachen See, der sich einst über das Becken von Mexiko erstreckte, an der Stelle des heutigen Mexiko-Stadt. Als Cortéacutes im November 1519 ankam, dürfte die Inselbevölkerung bis zu 200.000 betragen haben. Die Stadt war reich und versorgte sie mit Grundnahrungsmitteln aus den umliegenden Gebieten und mit Luxusgütern aus weiter entfernten Provinzen: Vogelhäute und -federn, Kakao, Cochenille, lebende Adler, Salz, Muscheln, Jaguar- und Hirschhäute, Stöcke, Chilis, Baumwolle, Türkis, Papier, Gold und Grünsteine. Tribut wurde durch Kriege erzwungen, die von einer Kriegeraristokratie geführt wurden, die mit Geschenken reichlich belohnt wurde und deren Gefangene das Herz und das Blut lieferten, nach dem die Götter hungerten. Nicht alle Schlachten wurden gewonnen, aber die Krieger erwarteten trotzdem ihre Geschenke, und eine wachsende Bevölkerung musste gefüttert werden. Die tributpflichtigen Provinzen und Allianzen des Mexica-Imperiums, die den Bedarf der Stadt deckten, waren wie die Hungersnot eine Bedrohung, und die Hungersnot war keine theoretische Katastrophe. 1451 begann eine anhaltende Dürre, bis 1454 gab es nichts zu essen und Händler reisten von der Küste, um die Mexica als Sklaven für ein paar Maiskolben zu kaufen. Pferde, Stahlwaffen und Pocken ermöglichten die spanische Eroberung, aber sie wurde von unzufriedenen Untertanen unterstützt.

König Nexahualcoyotl von Tetzcoco, trägt ein Labret mit goldenem Adlerkopf

In der Ausstellung werden drei Arten von Materialien gezeigt. Es gibt Gegenstände, die mit Moctezuma und seinem Königreich verbunden sind: Schnitzereien, Waffen, Goldarbeiten, Schmuck und so weiter. Es gibt Gemälde und Gravuren, die nach Moctezumas Niederlage und Tod entstanden sind und die Ereignisse der spanischen Eroberung dokumentieren. Und es gibt handschriftliche &lsquocodexes&rsquo, die von spanischen Geistlichen oder von Nachkommen der herrschenden Klasse von Mexica in der zweiten Hälfte des 16. Jahrhunderts angefertigt wurden. In den Codexen wird festgehalten, was über die Geschichte, Bräuche und Kultur der Mexikaner bekannt und erinnert wurde. Mehrere Kodexe sind ausgestellt. Aus den Berichten im Katalog, die darauf basieren, erhält man eine Vorstellung vom Leben der Mexica. Künstler-Schreiber, die in der indigenen Tradition arbeiten, erstellten Blätter, in denen Piktogramme und schematische Darstellungen mit alphabetischen Transkriptionen kombiniert sind. Zwei Seiten aus dem Codex Mendoza zeigen Dinge, die an den königlichen Hof von Mexica geliefert werden sollen, in einem Stil, der sehr ähnlich dem einer modernen Bildenzyklopädie ist, wenn sie diagrammartige Maiskolben anordnet, um beispielsweise landwirtschaftliche Erträge zu vergleichen.

Ein Fragment einer riesigen Klapperschlangenskulptur, deren Schuppen und Rassel wunderbar beobachtet und selbstbewusst geschnitzt waren (wie die Bildhauer des 20 im Palast von Moctezuma. Es ist ein Beweis für seine Größe und Pracht. Es gibt viele Informationen darüber, was die Mexica aßen und wie sie sich kleideten. Jetzt, wo Körperpiercings alltäglich sind, ist es einfacher, sich vorzustellen, welche Wirkung ein Labret mit Goldadlerkopf gehabt haben könnte, wenn es in die Unterlippe eines Kriegers gesteckt wurde (eine der schlimmeren Demütigungen, die gefangene Krieger erlitten, war, danach ständig dribbeln zu lassen) die Entfernung ihrer Labrets). Die moderne Mode hat auch die großen Ohrspulen im Gebrauch leichter vorstellbar gemacht, als sie es früher gewesen wären.

Die Gefühle, die das rituelle Leben von Moctezuma und seinem Volk aufrechterhalten haben, sind schwerer vorstellbar. Wir kennen ihre äußeren Erscheinungen sehr genau. Die Götter waren durstig nach Blut, der Herrscher lieferte es in kleinen Mengen bei seiner Amtseinführung aus Kratzern mit den geschärften Knochen von Adlern und Jaguaren, Menschenopfer lieferten es in großen Mengen. Der Templo Mayor, der immer noch im Zentrum von Mexiko-Stadt ausgegraben wird, wurde von den Zwillingstempeln von Tlaloc, dem Regengott, und Huitzilopochtli, dem Ahnenhelden von Mexica, gekrönt. Eine Darstellung eines Mexica-Schreibers in einem Manuskript aus dem späten 16. steile Stufen von den Tempeltüren hinunter. Es gibt einem einen Schauer, ebenso wie der Schaltplan für einen elektrischen Stuhl.

Die Fülle an Material, das sich auf einheimische Quellen zurückführen lässt, zeigt die ästhetisch undifferenzierten Bilder der westlichen Tradition, die in der Ausstellung enthalten sind: die lange Leinwand aus dem frühen 18. oder das Porträt von Moctezuma aus dem späten 17. Jahrhundert, das von Cosimo III. de&rsquo Medici in Auftrag gegeben wurde. Wir haben jetzt mehr reale Objekte und mehr Berichte aus erster Hand, auf die wir zurückgreifen können. Aber was das Opferblut betrifft, so hatten die Spanier, die im 17. Mexiko. Auch für sie waren die Angst vor göttlichen Absichten und die Notwendigkeit, um göttliche Fürsprache zu bitten, Tatsachen des Lebens.


Moctezuma: der Anführer, der ein Imperium verlor

Moctezuma war ein bewährter Militärkommandant, doch in nur zwei Jahren brachen seine Herrschaft und die Vormachtstellung seines Volkes in Mexica zusammen, erobert von einigen hundert spanischen Abenteurern. Greg Neale untersucht die Geschichte zweier kollidierender Welten.

Zwei Bilder eines einzigartigen Mannes konfrontieren die Besucher der neuen Ausstellung des British Museum, Moctezuma: Aztec Ruler. Das eine, ein idealisiertes Porträt, das lange nach Moctezumas Tod im Jahr 1519 gemalt wurde, spiegelt die europäische Faszination für die scheinbare Mischung aus einheimischer Raffinesse und Wildheit der Neuen Welt wider und zeigt ihn als stolzen Herrscher einer exotischen Zivilisation. Ein weiteres Gemälde, das gegen Ende der Ausstellung gezeigt wird und ähnlich idealisiert ist, zeigt Moctezuma, der dem Konquistador Hernán Cortés, der die spanische Krone repräsentiert, Treue gelobt.

„Das ist die Agenda, das ist der Dreh“, sagt Dr. Colin McEwan, Leiter der Amerika-Abteilung des Museums, der die Ausstellung mit Unterstützung führender mexikanischer Wissenschaftler kuratiert hat. „Die Vermutung ist, dass diese Machtübergabe freiwillig geschah – während es in Wahrheit eine gewaltsame Eroberung war.“

Das Thema widersprüchlicher Darstellungen der Vergangenheit zieht sich durch die Ausstellung, von der das Museum den Winter-Blockbuster erhofft. Es ist eine Geschichte von Welten, die aufeinanderprallen, von der spanischen Eroberung Mexikos 1519-21, aber es ist auch, so McEwan, ein Versuch, eine der rätselhaftesten Figuren der Geschichte im Kontext seiner eigenen Traditionen und Kultur zu sehen. Es hat auch aktuelle Relevanz, da in ganz Süd- und Mittelamerika indigene Völker und ihre Anliegen zunehmend politische Agenden in Frage stellen.

Moctezuma II. regierte ab 1502 über das Reich der Mexica, wie sie sich selbst nannten – es wird Mesheeka ausgesprochen, während der Begriff Azteken von späteren Autoren eingeführt wurde – ab 1502. Der neunte gewählte Führer der Mexica, Moctezuma, konsolidierte ein Reich, das sich vom Golf aus erstreckte von Mexiko bis zum Pazifik, und war um die fabelhafte Stadt Tenochtitlan zentriert, die inmitten eines riesigen Sees liegt und vielleicht 200.000 Menschen beherbergte, wahrscheinlich mehr als jede westeuropäische Hauptstadt dieser Zeit. Als bewährter Militärkommandant und fähiger Verwalter hatte Moctezuma einen halbgöttlichen Status für sein Volk, dessen religiöses Leben sich um regelmäßige Zeremonien drehte, die versuchten, Stabilität in einem bedrohlichen Universum zu gewährleisten, und zu denen auch Menschenopfer gehörten, die vor allem die ankommenden Europäer entsetzten .

Die aztekische Kultur war hoch entwickelt: ihre Sprache, Nahuatl, eine reiche, ihre Mathematik, fortgeschritten. Sein Reich wurde von einem äußerst erfolgreichen Militär und einem ausgeklügelten Steuer- und Tributsystem gewonnen und kontrolliert. Doch in nur zwei Jahren brach Moctezumas Herrschaft und die der Mexica angesichts einer Invasion unter der Führung einiger hundert spanischer Abenteurer zusammen. Als Folge der von den Europäern mitgebrachten Krankheiten, insbesondere der Pocken, brachen die einheimischen Bevölkerungen zusammen, während die spanische Kolonialherrschaft die indigenen Mexikaner drei Jahrhunderte lang unterwarf.

Heute ist Moctezuma eine umstrittene Figur für die vielen Historiker und Kommentatoren, die seine Reaktion auf die spanische Invasion als schwankend und schwach ansehen, im Gegensatz zu dem Widerstand einiger aztekischer Führer. Andere Interpretationen sehen ihn als eine Schicksalsfigur, die zusammen mit seiner Kultur dazu verurteilt ist, angesichts der überlegenen historischen Kräfte zu besiegen. Dies könnte ihn zu einer überraschenden Wahl als letztes Thema der Ausstellungsreihe des British Museum zu Macht und Imperium machen – nach dem chinesischen Kaiser Qin Shihuangdi (dessen Grabkomplex die außergewöhnliche Terrakotta-Armee enthielt), dem römischen Kaiser Hadrian und dem einflussreichen iranischen Schah 'Abbas – aber McEwan widerspricht entschieden.

„Die Frage wurde mehr als einmal gestellt: Würde Moctezuma in dieser Serie allein stehen, wenn Cortés nicht die historische Bedeutung hätte? Die Antwort ist aus mehreren Gründen ein nachdrückliches ‚Ja‘“, betont McEwan. „Zunächst hat Moctezuma eine Tradition imperialer Herrschaft geerbt, die dabei war, sich selbst zu erfinden und zu festigen. Moctezuma hatte eine imperiale Agenda, daran besteht kein Zweifel.“

Archäologische Entdeckungen haben es uns auch ermöglicht, Moctezuma als energischen Herrscher zu sehen, sagt McEwan, der ein ehrgeiziges Bauprogramm in Angriff nimmt – einschließlich eines neuen Palastkomplexes, der möglicherweise schöne Gärten und einen gut sortierten Zoo umfasst – und gleichzeitig andere Reformen einführt, die ihn direkt an der Spitze des Imperiums. Insbesondere Moctezuma, der sowohl eine religiöse als auch eine militärische Ausbildung erhalten hätte, die einem Adligen aus Mexica angemessen wäre, verbreitete sein Image durch Skulpturen, Schnitzereien und andere Artefakte, ähnlich wie ein moderner Führer, der die Medien nutzt, um ein starkes und überzeugendes Bild.

„Moctezuma nimmt tatsächlich das türkisfarbene königliche Diadem und verwendet es als seine Namensglyphe. Dies ist eine Abkehr von der Tradition und sagt: „Ich repräsentiere nicht nur den Staat, ich bin der Staat. Ich bin alles, was die Nachfolge von Mexica verkörpert‘?“ McEwan-Kommentare.

Diese Nachfolge war noch vergleichsweise neu, als Moctezuma, ein Urenkel des Herrschers Moctezuma Ilhuicamina (1440-69), vom Ältestenrat von Mexica – zusammen mit den Oberhäuptern zweier verbündeter Städte – als Nachfolger seines Onkels Ahuitzotl ( 1486-1502). Ahuitzotl soll an den Folgen eines Schlages auf den Kopf gestorben sein, als ein Aquädukt, das er bauen ließ, um Trinkwasser nach Tenochtitlan zu bringen, einstürzte und Teile der Stadt überflutete. Noch wichtiger war, dass er das Reich erheblich erweitert hatte, indem er seine Einnahmen aus den Völkern der Region erhöhte, die Mexica Waffen unterworfen hatte. Dennoch musste Moctezuma seine politische Führung einsetzen, um sicherzustellen, dass die Konsolidierung des Imperiums fortgesetzt wurde: Die Vorherrschaft in Mexika wurde von einigen der unterworfenen Völker übelgenommen, ein Ressentiment, das Cortés später ausnutzen sollte.

Unser Wissen über den Mann Moctezuma ist begrenzt. Laut McEwan und dem mexikanischen Gelehrten Leonardo López Luján war der einmal gewählte Tlatoani nicht nur der politische Führer Mexikos, sondern auch eine Personifikation der Götter, deren öffentliche Sichtbarkeit sorgfältig verwaltet wurde. Zeitgenössische Darstellungen von ihm sind meist stark stilisierte Schnitzereien oder symbolische Darstellungen, während spätere Zeichnungen oder Gemälde von Moctezuma oft idealisiert und viele Jahre nach seinem Tod ausgeführt werden. Wir haben jedoch einige Berichte über den Mann, obwohl auch hier schriftliche Quellen mit Vorsicht zu betrachten sind. Trotzdem können einige Quellen den Charakter des Mexica-Herrschers beleuchten. Im Zuge der Eroberung kamen viele spanische Missionare in Mexiko an. Einige interessierten sich aufrichtig für die Bräuche und den Glauben der Mexica, und ihre Schriften spiegelten etwas von der Gesellschaft wider, die sich gerade umgestaltete. Als Bruder Diego Durán 1581 seine History of the Indies of New Spain schrieb, schrieb er, dass Moctezuma als „sehr bescheiden und tugendhaft und sehr großzügig und mit einem unbesiegbaren Eifer und geschmückt mit allen Tugenden, die ein guter Prinz haben sollte“ beschrieben wurde , dessen Rat und Meinung immer sehr solide waren, besonders in Kriegsangelegenheiten, in denen sie gesehen hatten, wie er Befehle erteilte und bestimmte Handlungen von unbesiegbarem Eifer verrichtete.

Wir wissen etwas über das höfische Leben in Mexica: Moctezuma trank Kakao aus goldenen Bechern, war ein begeisterter Jäger, spielte das schwungvolle Ballspiel Tlachtli, beachtete die höfische Etikette bei der Verteilung von Geschenken – und nahm anscheinend Vorzeichen und Vorzeichen ernst, die die vorherrschende Kosmologie von Mexica widerspiegeln .

Der Konquistador Bernal Díaz del Castillo diente während des Mexikofeldzugs unter Cortés und schrieb als alter Mann eine Geschichte der Eroberung Neuspaniens. Er erinnerte sich: „Der große Montezuma war ungefähr 40 Jahre alt, von guter Größe, wohlproportioniert, mager und schlank und nicht sehr dunkel, obwohl er die übliche indische Hautfarbe hatte. Er trug sein Haar nicht lang, sondern knapp über den Ohren, und er hatte einen kurzen schwarzen Bart, wohlgeformt und dünn. Sein Gesicht war ziemlich lang und heiter, er hatte schöne Augen und konnte in seinem Auftreten und Benehmen Freundlichkeit oder notfalls ernste Gelassenheit ausdrücken. Er war sehr ordentlich und sauber und nahm jeden Nachmittag ein Bad.“

Solche Vignetten sind jedoch von begrenztem Wert (obwohl dies darauf hindeuten könnte, dass ein Konquistador mit regelmäßigen Bädern nicht vertraut ist). Was die Aufmerksamkeit des Historikers auf sich zieht, sind Moctezumas Aktionen während der Krise, die die Welt der Mexica auf den Kopf stellen würde.

Die ersten Berichte, die Tenochtitlan erreichten, über die Ankunft von Fremden aus dem Osten kamen 1517 und 1518 von der Küste Yucatans, dem Gebiet der Mayas. Zwei spanische Expeditionen aus der neuen Kolonie Kuba erforschten mit Schiffen, die größer waren als jedes zuvor gesehene Schiff. Der Historiker Sir John Elliott beschreibt, wie die Nachricht von „Türmen oder kleinen Bergen, die auf den Wellen des Meeres schwimmen“ Moctezuma veranlasste, eine Wache an der Küste zu halten. Im April 1519, als Cortés landete, nahm Moctezumas offensichtliche Besorgnis zu, umso mehr, als die spanische Streitmacht begann, ins Landesinnere vorzudringen, Allianzen mit einigen der verärgerten Untertanen der Mexica zu schließen und einige der mit Tenochtitlan verbündeten Menschen massakriert zu haben. Moctezumas Unentschlossenheit – verschiedene diplomatische Geschenke an Cortés zu schicken, „Magier“ zu entsenden, um seinen Fortschritt zu stoppen oder ihn von Reisen ins Landesinnere abzuraten – legt nahe, dass er sich hinsichtlich der Identität, Absicht oder Bedrohung von Cortés wirklich unsicher war.

Auch hier ist unklar, warum das so sein sollte. Dokumente nach der Eroberung deuten darauf hin, dass Moctezuma durch verschiedene Anzeichen oder Vorzeichen davon überzeugt wurde, dass seine eigene Niederlage und sein Tod unmittelbar bevorstanden. Cortés schlug in einem späteren Brief an den spanischen König Karl V. vor, dass Moctezuma ihn für den verbannten Gott des Windes und des Himmels Quetzalcoatl hielt, der gekommen war, um sein Land zurückzuerobern, und diese These wurde in mexikanischen Schriften nach der Eroberung ausführlich diskutiert . Elliott weist jedoch darauf hin, dass Moctezuma einfach ein Wartespiel gespielt haben könnte.

Wie McEwan es ausdrückt, ist Moctezuma „verdammt, wenn er es tut, und verdammt, wenn er es nicht tut. Er ist ein kalkuliertes Risiko eingegangen“. Wenn ja, war es ein Glücksspiel, das fehlgeschlagen ist. Am 8. November 1519 erreichte Cortés Tenochtitlan, an der Spitze einer Streitmacht von etwa 300 spanischen Soldaten, zusammen mit einer größeren Anzahl von Tlaxcaltec-Verbündeten. Moctezuma bereitete Cortés einen großzügigen diplomatischen Empfang, indem er seine Gruppe in einem Quartier in der Nähe seines eigenen Palastes aufstellte und Besuche sowie Geschenke in Gold und Frauen austauschte. Innerhalb einer Woche, als die Spannungen zunahmen, führte Cortés einen kühnen Palastputsch durch und nahm Moctezuma ohne Widerstand als Geisel, während er ihm nach außen hin erlaubte, weiter zu regieren. Cortés verpflichtete Moctezuma und seine führenden Adligen, die spanische Oberherrschaft anzuerkennen, und zerstörte dann einige der heiligen religiösen Statuen der Mexica. Zusammengenommen zerstörte dies einen Großteil von Moctezumas Glaubwürdigkeit bei seinem eigenen Volk, ein Zustand, der sich verschlechterte, als Cortés von der Hauptstadt entfernt war – ironischerweise besiegte er eine andere spanische Streitmacht, die geschickt wurde, um seine Abenteuer zu stoppen – einer von Cortés' Leutnants, Pedro de Alvarado, führte ein Massaker an führenden aztekischen Adligen während einer religiösen Zeremonie. Cortés kehrte in die Stadt zurück und fand seine Festung inmitten eines allgemeinen Aufstands in Mexica belagert vor.

Moctezumas Schicksal mag an dieser Stelle wohl besiegelt sein, aber die Ereignisse, die schließlich zu seinem Tod führten, sind noch immer umstritten. Es scheint, dass Cortés ihn auf ein Dach oder einen Balkon befohlen hat, um den Mexica zu befehlen, ihren Angriff einzustellen. Stattdessen wurde er von Steinen getroffen, die aus der Menge geschleudert wurden, da er jede Autorität verloren hatte. Einige koloniale Quellen sagen, er habe die Behandlung durch die Spanier abgelehnt und sei an seinen Wunden gestorben. McEwan stellt jedoch fest, dass eine fragmentarische Illustration, die für eine spätere Kolonialchronik, den Codex Montezuma, erstellt wurde, Moctezuma zeigt, wie er auf einem Balkon erscheint, der von einem Seil festgehalten wird. „Die Schlussfolgerung ist, dass es gewesen sein muss, um zu verhindern, dass er versucht, zu fliehen, indem er in die Menge springt“, sagt er. Ein weiteres Bild zeigt einen nackten Körper unter einem Balkon, aus dessen Unterleib ein Schwert ragt. „Das könnte darauf hindeuten, dass Moctezuma von den Spaniern getötet wurde, da er ihnen nichts mehr nützte“, sagt McEwan. Während Dokumente darauf hindeuten, dass Moctezumas Leiche geborgen wurde, gibt es jedoch keine Aufzeichnungen über eine Begräbniszeremonie, die signifikant genug ist, um darauf hinzuweisen, dass sein Ruf bei der Mexica im Tod rehabilitiert wurde, obwohl der in Mexiko lebende Historiker Patrick Johansson kürzlich spekuliert hat, dass der gefallene Herrscher möglicherweise suchte seinen eigenen Tod, möglicherweise als eine Form der Erlösung. „Heute wie im 16. Jahrhundert ist die Verantwortung für Moctezumas Tod noch immer umstritten, immer noch ein heikles historisches Thema“, sagt er.

Das Reich Mexica überlebte Moctezuma nicht lange. Cortés zog sich aus Tenochtitlan zurück, kehrte aber im folgenden Jahr zurück, um die Stadt zu belagern. Moctezumas unmittelbarer Nachfolger, sein Bruder Cuitlahuac, regierte nur wenige Monate, bevor er an Pocken starb – dem Eindringling, der sich in den folgenden Jahrzehnten für die einheimische Bevölkerung als noch tödlicher als Waffengewalt erweisen sollte. Am 31. Mai 1521 wurde Cuauhtemoc, der letzte Tlatoani, gefangen genommen, als der Widerstand von Mexica inmitten der Ruinen, die jetzt unter dem heutigen Mexiko-Stadt liegen, zusammenbrach. Cuauhtemoc wurde gefoltert, um den Aufenthaltsort der goldenen Cortés und seiner sehnsüchtigen Männer zu enthüllen, und wurde schließlich gehängt, aber seit der mexikanischen Revolution gegen die spanische Herrschaft im Jahr 1810 ist sein Ruf als Nationalheld gewachsen.

Im Gegensatz dazu ist Moctezumas Bild im heutigen Mexiko zweideutig, gibt Miguel Baez vom Nationalen Institut für Anthropologie und Geschichte des Landes zu, der bei der Vorbereitung der Ausstellung eng mit dem British Museum zusammengearbeitet hat, da viele der Schätze aus mexikanischen Institutionen stammen oder archäologische Stätten. „Er war ein großartiger Kaiser, der das Mexica-Imperium gefestigt hat, aber er wird auch als der Typ angesehen, der gegen die Spanier verloren hat, und ich glaube nicht, dass jede Kultur einen Verlierer mag“, sagt Baez.

Dieser Ruf könnte sich ändern, da ein differenzierteres Bild von Moctezuma entsteht. Für Elisenda Vila Llonch aus Barcelona, ​​eine stellvertretende Kuratorin der Ausstellung, war Moctezuma ein innovativer Führer, der seine Autorität ausstrahlte. „Neue Erzählungen entstehen inmitten neuer archäologischer Entdeckungen und Dokumente, die wir interpretieren können“, sagt sie. „Der Prozess der Geschichte ist ein Verhör, ein Dialog mit der Vergangenheit, der immer im Gange ist.“

Greg Neale ist Gründungsredakteur/Herausgeber des 'BBC History Magazine'


Moctezuma im British Museum, Rezension

Als Thema für eine große Ausstellung hätte das Moctezuma des British Museum nicht scheitern können. Die Konfrontation auf Leben und Tod zwischen zwei Männern, dem Aztekenführer Moctezuma und dem spanischen Konquistador Hernan Cortez, ist ganz einfach die fesselndste Geschichte aller Zeiten – ein spannendes Abenteuer, ein darwinistischer Kampf und eine menschliche Tragödie, in der sich eine Zivilisation befindet zerstört und ein anderer wird geboren.

Ungeachtet der ärgerlichen Namensänderungen auf den Etiketten – Mexica für Aztec und Moctezuma für Montezuma – ist die Erzählung der Show leicht zu verfolgen, da die übliche Komplexität der Geschichte auf die Ereignisse von wenigen Monaten und den krassen Konflikt zwischen den lebendigen Verkörperungen der Alte Welt und Neue.

Moctezuma ist eine dieser historischen Persönlichkeiten – eine andere ist Mary Queen of Scots – die uns faszinieren, weil sie mit jeder falschen Entscheidung und jedem falschen Vertrauen ihren eigenen Untergang herbeigeführt haben. Von dem Moment an, als einige hundert Spanier im April 1519 an der Küste des heutigen Mexikos landen, bis zu ihrer Ankunft in der Hauptstadt Tenochtitlan im November beginnt eine Stimme in deinem Kopf, Moctezuma aufzupassen: Die Invasoren haben Rüstungen, Pferde und Waffen , die Mexica Äxte und Blasrohre. Die Spannung steigt, als der lebende Gott die Eindringlinge in die Stadt einlädt, und wird dann unerträglich, als er unerklärlicherweise zustimmt, Cortez in seinen Palast zu begleiten.

Als Gefangener ist er hilflos, als die Spanier mutwillig den Adel von Mexica massakrieren. Als Moctezuma auf dem Dach seines Palastes erscheint, um die Leute zu beruhigen, wird er gesteinigt. Ob damals getötet oder später von den Spaniern ermordet, aus politischer Sicht verdiente Moctezuma, was er bekam. So sehr wir mit dem Mann sympathisieren mögen, er war ein schwacher Führer, der seinem Volk eine Katastrophe brachte.

Also, gehen Sie auf jeden Fall zum BM, um ein reißendes Garn zu bekommen, aber erwarten Sie nicht, etwas wie das Spektakel der 2002er Blockbuster-Azteken der Royal Academy zu sehen. Das war eine Kunstausstellung, diese ist es nicht. Dieser überwältigte Sie mit überlebensgroßen Statuen furchterregender Gottheiten und massiven Kohlenbecken aus gebranntem Ton. Dieser ist insgesamt gedämpfter in seiner Konzentration auf einen Mann, seine Abstammung, seine Krönung und seine militärische und wirtschaftliche Herrschaft. Steinschnitzereien von begrenztem ästhetischem Interesse sollen uns helfen, den Kalender, die Religion und die Landwirtschaft von Mexica zu verstehen.

Sicherlich gibt es einige prächtige Leihgaben vom mexikanischen Nationalen Institut für Anthropologie – zum Beispiel einen massiven Steinadler, der in der Mitte ausgehöhlt ist, um Opfergaben aufzunehmen, oder eine freistehende Figur aus Basalt, die einen Vasallen darstellt, der eine Hand über seinem Herzen hält in einer Geste der Ehrerbietung. Die Kuratoren erwecken Moctezuma und seinen luxuriösen Hofstaat durch die Gegenstände und Kleidungsstücke zum Leben, die er getragen oder getragen haben könnte – Nasenschmuck aus Gold und Jadeit und Ohrspulen, ein an beiden Enden goldüberzogener Lippenstift aus Bergkristall, ein gefiederter Fächer und ein zeremonielles Schild , sowie filigrane Gold- und Silberanhänger, die im Wachsausschmelzverfahren gegossen wurden.

Die Raffinesse der mexikanischen Kunst kommt nirgendwo besser zum Ausdruck als in der berühmten türkisfarbenen Mosaikmaske des British Museum mit den verschlungenen Formen zweier grüner Schlangen, die möglicherweise von einem Priester getragen wurden, um den Regengott Tlaloc während der Zeremonien im Großen Tempel zu verkörpern. Wir sehen Moctezuma in seinem Palast sowie Mexica-Bräuche und Episoden aus der Eroberung in seltenen Codices – handgeschriebene, illustrierte Manuskripte nach mündlichen Zeugnissen.

Die letzten Galerien sind Gemälden, die die Eroberung zeigen, die von europäischen Künstlern gemalt wurden, die Jahrhunderte nach den darin dargestellten Ereignissen arbeiteten. Auch hier handelt es sich nicht um großartige Kunstwerke, sondern um historische Dokumente.

Was bei all dem fehlt, ist das Grauen. Durch die Verharmlosung der in der Geschichte beispiellosen Mexica-Praxis des Menschenopfers vermeiden die Kuratoren Sensationen, machen es aber auch schwer zu verstehen, was die Spanier an der Kultur, die sie in der Neuen Welt vorfanden, so entsetzten. Für die Mexica forderten die Götter der Erde, des Windes, des Regens und des Feuers die Versöhnung mit dem Blut sowohl der im Kampf gefangenen Krieger als auch des eigenen Volkes von Montezuma. Wie jeder Schuljunge weiß, wurde die Brust des Opfers aufgerissen und sein Herz aus seinem Körper gerissen, als er noch am Leben war. Moctezuma – oder zumindest seine Priester – gingen auch auf Kannibalismus und Kinderopfer ein.

Obwohl die Show theatralischer ist, als es im BM üblich ist, wird dieser allgegenwärtige Todeskult nicht besonders beachtet. Und so wird uns fast nebenbei erzählt, dass rote Farbflecken auf den Schädeln, die aus zwei Keramikkelchen herausragen, das blutverschmierte Fett darstellen, das sich in der geschundenen Haut von Opfern befindet. Mehrere stark erodierte Steinschädel, die einst die Grundmauer des Tempels schmückten, sind nicht besonders beängstigend – bis man sie sich neben einer Reihe von echten Schädeln vorstellt, die wie in allen Indiana Jones-Filmen gezeigt werden, um jeden, der sich nähert, zu erschrecken. A wooden drum in the shape of a bound captive awaiting his fate reminds us that the mass sacrifices must have been spectacles as expertly choreographed as the Nuremberg rallies.

What the show doesn’t mention is that (as far as I know) Mexica art is unique in having no representations of human love or kindness, either between mothers and children or men and women.

Here, I must admit that Mesoamerican art of any kind is pretty low on my pleasure-meter. The most innocuous-looking objects reek of death. A long-handled censer of painted clay in the form of the fanged rain god Tlaloc, for example, becomes sinister when you consider that incense must also have been used to make bearable the smell of the temple, which was, after all, a giant abattoir. A powerful clay head of a man wearing a lip plug becomes repugnant when you realise that it obliged the wearer to grimace ferociously in order to hold it in place, and that if removed, he would salivate constantly though the hole in his mouth. Even a disc of polished obsidian you at first mistake for a mirror was used not to reflect a woman’s beauty but for a magician to divine the future in fleeting images glimpsed on its dark surface.

A final section deals with Moctezuma’s posthumous reputation as a noble savage in Europe and the betrayer of his people in Mexico. Great stories bear constant retelling, and in this show it is the clarity of the narrative rather than individual objects that grab visitors by the lapels and keeps us interested from first to last.


Moctezuma: Aztec Ruler

Between September 󈧍 and January 󈧎, the British Museum hosted an exhibition on Moctezuma II with the participation of the Mexican Consejo Nacional para la Cultura y las Artes and the Instituto Nacional de Arqueología e Historia.
It was indeed a very interesting and well put-together exhibition, housed in the Reading Room at the heart of the Museum. I was a bit surprised that thy used this space fir the exhibition, and I have to say that it did work vey well. The contrast betweent the architecture and he pieces in the exhibition brought an extra dimension to the exhibits.

There were six different parts to the exhibition, starting with a brief introduction to the ‘Mexicas’ as the Aztecs are commonly referred to in Mexico, and which gives the country it’s modern name. The main Mexica city of Tenochtitlan was founded in 1325 in the basin of the Texcoco Lake, in central Mexico. We are told how the Mexicas were organised and ruled, which gives the opportunity of talking about Moctezuma as head of the governments if the Aztec Empire. He was elected in 1502 and as any other ruler o this magnificent civilisation, he was considered a semi-divinity and acquired a number of religious responsibilities. A very importan one was the New Fire ceremony carried out in 1507, marking the end o one if the 52-year cycles of the Aztec Calendar. The third part adressed these religious tasks and the role that the Gods played in the day to day running of the Empire.
Moctezuma presided over a large Empire embracing much of the territory that is today central Mexico and as such he earned a reputation as a battle-hardened warrior and militay ruler, as shown in the fouh part of the exhibition. However, by 1519 Cortés was set to ensure the riches of the newly ‘discovered’ lands for Spain and the ‘Encuentro de Dos Culturas’ is bound to happen. The Conquest is the theme of this part of the exhibition, where we are told how Moctezuma was taken by surprise by the arrival of the Spanish and how he decided to send welcoming gifts and ended up housing them in the Palace. Moctezuma was taken hostage and kept under guard for several months, provoking great unrest among his people.
He died in suspicious circumstances in 1520, and most of the surviving information on the matter offer the version of the Spanish new rulers. Tenochtitlan, and thus the Aztec Empire, finally fell in 1521 and the colonisation started. On the 13 of August of 1521, the Spanish declared the new added territories as ‘New Spain’, followed by almost 300 years of colonisation. In the last part, we are shown the place that Moctezuma has in history and how his legacy and fame spread from Mexico to Europe.
The exhibition included a variety of of stone carvings and sculptures depicting Gods, religiosity, everyday object and artifacts. Some of them including Moctezumas glyph (see picture), composed by a Royal diadem (xiuhuitzolli) on straight hair, an ear-spool, a nose-piece and a speech scroll. My favourite two pieces are 1) a stone box that was carved with Mocrezuma’s glyph and which he would have used to keep some of his personal belingings, and 2) a monument with the shape of a throne, placed in the centre of the exhibition, which was dedicated to ‘la Guerra Florida’ (Sacred Warfare) dating back to 1507, and that is normally hosted in the Museo Nacional de Antropología in Mexico City.


Aztec ruler Moctezuma unmasked

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TRUSTEES OF THE BRITISH MUSEUM / AFP / GETTY IMAGES

Aztec ruler Moctezuma unmasked

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Much is known about the rule of Moctezuma II, the great 16th-century supreme military commander and "divine leader" who inspired worldwide awe with his battle-hardiness and wondrous ability to mediate with the Gods.

Historians have marvelled at his creative achievements over the largest empire in Meso-America, feared for its military might and bloodthirsty human sacrifices. The tale of his downfall, on the other hand, is a cautionary example of the dangers of trust: the Aztec ruler met his end at the hands of the Spanish conquistadors who arrived on his shores and apparently beguiled him into a friendship that ended in incarceration and death.

Yet after centuries of study and archeological discovery, Moctezuma, the man, remains virtually unreachable to historians.

Almost nothing has been gleaned about the personality of the last great elected Aztec ruler, who leaves the loyalties of Mexicans utterly divided to this day because he is believed to have colluded with the incoming Spanish colonial power against his own people. Now, though, a new blockbuster exhibition at the British Museum will attempt to solve some of the mysteries surrounding a myth that has long been impenetrable.

"Moctezuma: Aztec Ruler" is the fourth and last in the British Museum's series of big shows about emperors. It will present a revisionist view of the leader that looks set to reveal the monarch in more intimate detail than has ever been possible before. That progress is the result of new evidence emanating from an archeological study currently being undertaken in Moctezuma's palace, in what is now Mexico City.

The show's curator, Colin McEwan, admitted that personal details about Moctezuma are so scarce that one academic thought the exhibition, which opens on 24 September, would be impossible.

Even first-hand descriptions of his life are full of contradictions, which means that the style in which he ruled, to say nothing of the character of the man, remain elusive.

But there are some details that can be pinned down. We know that Moctezuma II, or Montezuma as he is sometimes called, was the last elected Aztec emperor and ruled over an empire that stretched from the shores of the Pacific to the Gulf of Mexico. As a battle-hardened general, he was appointed supreme military commander before being elected as "ruling lord" in 1502, when he built a new palace in his capital Tenochtitlan (modern day Mexico City).

While we will never have the benefit of a full character study, we can surely glean something of the emperor's personality from his name, which means "he who frowns like a lord".

By all accounts, this was a lord with good reason to frown: Moctezuma wrestled with a great number of woes during his reign. Although he was seen as a cunning and fearsome legislator, heavy centralised taxation provoked resentment in outlying areas. And that headache paled in comparison with the problem of how to deal with the arrival of the Spanish conquistador Herná*Cortés, who landed at Veracruz with just a few hundred men in 1519.

When Cortés attempted to march on to Tenochtitlán, he was well received by Moctezuma, but that kindness was not returned, and eventually the emperor was taken prisoner. Although he was eventually restored to the throne, he was never again more than a vassal of Spain: the long-accepted version of events is that dissident groups among his people rebelled and stoned him to death. But the truth, the British Museum suggests, is rather different. In fact, the new exhibition claims, he was ruthlessly murdered by the Spanish when he was no longer of use.

Curators point to the evidence gathered in the new show, which will display together for the first time two 16th-century manuscripts brought in from Mexico and Glasgow University. The documents feature small figures among a wealth of detailed illustrations of the first encounters between Aztecs and Spaniards which have have only recently caught scholars' attention. In the images, both manuscripts show Moctezuma shackled or with a rope around his neck.

Descriptions of the emperor's death have documented the grief felt among the colonial force. The account of Bernal Díaz del Castillo's "True History of the Conquest of New Spain" portrays a noble leader who won the hearts of his captors.

He wrote: "Cortes and all of us captains and soldiers wept for him, and there was no one among us that knew him and had dealings with him who did not mourn him as if he were our father, which was not surprising, since he was so good.

"It was stated that he had reigned for 17 years, and was the best king they ever had in Mexico, and that he had personally triumphed in three wars against countries he had subjugated. I have spoken of the sorrow we all felt when we saw that Montezuma was dead."

Díaz del Castillo went on to provide a detailed description of a debonair leader who cared about his personal appearance, kept "many mistresses", and had a grand total of 19 children – 11 sons and 8 daughters.

"The Great Montezuma," he wrote, "was about 40 years old, of good height, well proportioned, spare and slight, and not very dark, though of the usual Indian complexion. He did not wear his hair long but just over his ears, and he had a short black beard, well-shaped and thin.

"His face was rather long and cheerful, he had fine eyes, and in his appearance and manner could express geniality or, when necessary, a serious composure. He was neat and clean, and took a bath every afternoon.

"He had many women as his mistresses, the daughters of chieftains, but two legitimate wives. The clothes he wore one day he did not wear again until three or four days later. He had a guard of two hundred chieftains lodged in rooms beside his own, only some of whom were permitted to speak to him."

But not every observer agreed with that essentially benign image. Bernardino de Sahagún, a Franciscan missionary to the Aztec people, for instance, portrayed Moctezuma as a weak-willed, superstitious and indulgent ruler.

Some historians, including James Lockhart, explain that disparity by suggesting that when the Aztecs were searching for a scapegoat for their defeat, Moctezuma was unfortunate enough to fit that role. Claims that he was killed by his people could be seen to confound that myth.

Whatever the truth about Moctezuma's demise, one thing is certain: the arrival of the Spanish represented the collapse of the naive world order and the imposition of a new civilisation that ultimately gave birth to modern Mexico.

Unveiling details of the exhibition, British Museum director Neil MacGregor said the story of Moctezuma presented "perhaps one of the most fascinating examples of implosion of power and the clash of civilisations".

Moctezuma's reputation is still contentious in Mexico, according to MacGregor. "There has never been an exhibition on this man, a great emperor of an extremely sophisticated empire," he said.

The exhibition will bring together spectacular loans from Europe and Mexico, including 132 objects, some of which were recently excavated from remains of the Aztec city. Next year it will coincide with the anniversaries of the independence of Mexico in 1810 and of the Mexican revolution of 1910.

If the picture of Moctezuma is still a little hazy, there remains hope of a resolution. Objects are still emerging from beneath Mexico's modern capital as part of the excavation. With luck, those objects will have their own stories to tell. If so, it may well be that the mysteries lying under centuries-old dust and rubble explaining the character of the great Aztec king, who had the privilege and misfortune to rule at the cusp of a new era, may yet be fully revealed.

The exhibition runs from 24 September to 24 January 2010. For tickets call 020 7323 8181 or book through the British Museum website


Treasures from the new world

History is a kind of official memory, and it is arbitrary what a culture decides to honour and privilege. A Euro-centred version of art history puts an idea we like to call &ldquothe Renaissance&rdquo beginning somewhere around 1456 with the printing of the three-volume bible by Johannes Gutenberg of Mainz and sees it ending with the death in old age of Leonardo da Vinci in 1519 and the early death of Raphael of Urbino in 1520.

In the nature of things, of course, some art historians would have it begin earlier and end later. One is reminded of Woody Allen in an early film, dressed up as a mediaeval man, exhorting his friends &ldquoto hurry up or before you know it the Renaissance will be here and we&rsquoll all be painting&rdquo.

But this is not the art that Hernan Cortes, a young, opportunistic government employee from Salamanca in Spain, found awaiting him in Anahuac, &ldquothe land between the waters&rdquo when he landed on the Yucatan peninsula via Haiti from Old Spain in 1519.

Proceeding westwards towards the heart of the empire, accompanied by a large army of God-fearing Catholic soldiers, the conquerors or conquistadores, abhorred the pagan rituals of the people they encountered, were disgusted by the crude architecture and art forms of the people whilst being all too delighted by their gold.

Leaving behind the grand palaces, churches and art of the Old World, with all the immense subtlety and sophistication of the European Renaissance, they crossed a peninsula where what they observed was &ldquobarbarous&rdquo and &ldquocrude&rdquo to their eyes. As for their minds, one can only assume that the indubitable cruelty and ruthlessness towards the indigenous peoples was un-informed by irony.


Gold finger ring, 1200 - 1521, gold pendant of human
face and warrior-ruler figurine with ritual regalia.
Copyright the Trustees of the British Museum

Observance of ritual involving human sacrifice was contemptible to the Spanish and unworthy of their greater European sensibility. This accepted that an Inquisition under Pope Sixtus IV in 1478 was warranted, but was disgusted by the equally-bloody practices of the Mexica and the Olmecs, Toltecs, Aztecs and Mayans. That human sacrifice was seen by the Mexica as a way to restore cosmic order was ignored and obviously misunderstood by a people who were steeped in the same story under another name.

One of the reasons &ndash incomprehensible and tragic as it now seems &ndash that the Aztec leader Moctezuma virtually embraced Cortes with open arms is that he seemed to embody a long awaited Messiah, known as the Plumed Serpent or Quetzalcoatl. Tenochtitlan, the capital, had been founded in the numinous place where a serpent had been seen perched upon a cactus &ndash still the national image of Mexico.

When Cortes entered the city from the coastlands of Veracruz, the indigenous people and their leader Moctezuma had been awaiting the arrival of the plumed serpent or his avatar for centuries. Quetzalcoatl was revered above all other gods in a richly pantheistic culture. He was the spirit god, the morning star. He was Venus. He was a quetzal bird. He was a luminous intellect. He could assume the guise of a bearded, pale-skinned man.


Mosaic mask of Tezcatlipoca. Aztec/Mixtec,
15th-16th century AD. From Mexico
Copyright the Trustees of the British Museum

Tragically, it seems that the arrival of Cortes and his men was a tragic case of misperception and &ldquoCem Anahuac Yoyotli&rdquo, (the Heart of the One World) was in crisis. A comet with three heads was hanging over the land. The temple of the Aztec war god Huitzilipochtli had recently burned to the ground in Tenochtitlan. Most importantly, the defining legend decreed that in the solar year of Ce Acatl, the solar calendar heralded the return of the lost god-king from the East. The heart was cracking in two and could only be saved by a messianic lost saviour, who like Christ, would rescue broken souls.

Moctecozoma Xocoyotzin, the 9th Huey Tlatoani (he who speaks with authority) known to us until recently as Montezuma, or as the British Museum have called him Moctezuma II, embraced Cortes as this presence and thus a great culture came to its end in flames and rivers of blood.

The focus of this show uses this moment as a way of bringing the great work of Tenochtitlan, lodged mainly in what is, to my mind, one of the greatest museums in the world &ndash the National Museum of Anthropology in Mexico City &ndash to the British Museum. For this we must be eternally grateful.

In its long series about charismatic and powerful leaders, we have thrilled to The First Emperor, Hadrian, Nebuchadnezzar, Shah Abbas and now the last elected ruler of the Aztecs. This exhibition has brought over treasures from the New World, and displayed in the beating heart of European culture in the Old World they hold their own superbly.

Moctezuma: Aztec Ruler, British Museum to 24 January 2010

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Moctezuma at the British Museum

As a new blockbuster exhibition at the British Museum sets out to reveal the truth about the Aztecs and their last emperor Moctezuma, Mark Hudson explores one of the most sophisticated - and bloodthirsty- civilizations the world has ever seen.

I'm looking down into a hole, a sharp-edged rectangle of dark earth, of no more inherent interest than the average drains excavation outside your house. Yet it marks the entrance to one of the most dramatic archaeological finds ever made in Mexico.

Beneath a colossal stone slab, shattered into four pieces, bearing the image of the earth goddess Tlaltecuhtli, the biggest mass of Aztec burial offerings yet found has been unearthed - heaps of wolf and puma bones, shells, coral, sculptures and masks, and the entire skeleton of a dog, the animal who in Aztec mythology guides the soul to the underworld.

What lies beyond is in all probability the first Aztec royal tomb ever discovered. And some of the most important results of this find - a set of 14 gold funerary objects - will be seen in public for the first time not here in Mexico, but in London, at the British Museum's autumn blockbuster, Moctezuma - Aztec Ruler, the background to which has brought me to this extraordinary country.

As your plane tilts down through the smog that wreaths Mexico City, giving you a view over the immense sprawl of the third largest city in the world, the last thing on your mind is the fact that much of this area was once a lake. Indeed, as you stand in the Zocalo, Mexico City's central square, amid the bawling touts and encampments of political protesters, the traffic thundering beneath the façade of the cathedral, you'd be forgiven for assuming that the centre of the Aztec world lay far away - out in the countryside, at great sites such as the pyramids of Teotihuacan or half-submerged in jungle. In fact, you're standing on top of it. Tenochtitlán, lake city of the Aztecs, was right here - a thriving metropolis of some 250,000 to 300,000 souls, twice the size of any European city of the time.

That the Zocalo was paved and the cathedral and surrounding buildings built from the rubble of the demolished Aztec capital has always been known. The Spanish conquistadors sought to obliterate the spiritual symbols of the Aztecs with their own monuments. It was only in 1978, when a group of electricity workers happened upon a massive stone roundel beside the cathedral showing the moon goddess, Coyolxauhqui, that the precise location of the Templo Mayor - the city's great central pyramid - was discovered.

It is now possible to walk though the layers of dark volcanic stone that form the foundations of this vast structure, built in seven stages - each new superstructure consecrated through human sacrifice - on the summit of which stood the twin temples of the rain god, Tlaloc, and the sun god, Huitzilopochtli, patron deity of the Aztecs.

In the adjacent palace resided the divine emperor who, on his election from among the greatest warriors, was ritually transformed from a man into a god his blood, elicited through self-inflicted wounds to the limbs, face and genitals, the most potent of all sacrificial substances.

That Moctezuma, the last Aztec emperor, was a formidable ruler by any standards is demonstrated in the British Museum exhibition through a range of extraordinary objects: monumental stones bearing the emperor's symbol, turquoise and gold exacted as tribute and ceremonial weaponry used by the Eagles and the Jaguars, elite warrior orders over which he presided.

Moctezuma restructured the Aztec court and rebuilt the royal palace, while ruthlessly continuing the Aztecs' subjugation of neighbouring peoples. Idealised European portraits, also shown in the exhibition, perpetuate the image of Moctezuma as an exotic, even erotic figure - all bronzed limbs and feather headdresses. Yet while he is the most famous Aztec in the world at large, Moctezuma remains an ambivalent figure in Mexico. For reasons that remain unclear, he allowed the Spanish to enter his capital, precipitating the collapse of the Aztec empire and his own death.

Climbing the Pyramid of the Sun at Teotihuacan at dawn is an awe-inspiring experience: the rays of the sun glancing around the vast pile of earth and stone the nearby Pyramid of the Moon wreathed in mist. While we tend to lump together every manifestation of pre-Columbian Mexican culture under the term "Aztec", these structures - lying in the countryside outside Mexico City - are evidence of a civilisation that predated the Aztecs by nearly a millennium. A nomadic people from the north, the Aztecs - properly the Mexica - migrated into central Mexico from the 6th century, becoming a significant power only in the 13th. Yet they venerated the ruins of Teotihuacan, the so-called City of the Gods, and drew on its culture, just as they did on many other previous civilisations, to lend credibility to their own.

Of all the cultural ideas that were common to the peoples of ancient Mexico, human sacrifice is the most difficult for the modern mind to contend with. Since the gods had sacrificed themselves for the world - the earth, sun, rain and crops created from their dismembered limbs and blood - so man must repay the debt, atoning for his own sins through sacrifice.

At the end of each 52-year cycle in the pre-Columbian calendar, every light and fire was put out, according to age-old practice, and a captive warrior's heart torn out. If the sun rose the following morning, the sacrifice was believed to have been accepted and a fire, lit in the victim's body, was used to relight every fire in the empire.

Under the Aztecs, these ancient principles were pushed to an orgiastic extreme in the belief that only daily sacrifice could maintain the order of the universe. Children, offered up by their parents, were dispatched to the rain god, Tlaloc. A young male volunteer, believed a reincarnation of the god, was butchered for Tezcatlipoca, Lord of Night, while the sun god, Huitzilopochtli, was placated through the sacrifice of captive warriors on the top of the great pyramid, their still palpitating hearts held up to the sun by the sacrificing priest, their heads placed on a special rack, their dismembered bodies employed in ritual cannibalism. It has been suggested that as many as 20,000 may have died in four days during the rededication of the pyramid in 1487.

Appalling though this all sounds, those dying in such a way were believed to pass directly to the second highest level of the after life - "close to the sun". Every Aztec warrior was mentally prepared to meet such an end and the last words a victim might hear as he lay on the sacrificial stone were those of the emperor: "Today you, tomorrow me." That this brutal, yet extraordinarily rich culture could have been brought to its knees by a few hundred Europeans in the space of only a few months still gives pause for thought. Yet while Hernán Cortés and his Spanish conquistadors had the advantage of horses - though only 15 - and firearms when they arrived on the east coast of Mexico in 1519, the key to their success was the alliances they formed with other indigenous groups hostile to the Aztecs.

Romantic histories down the centuries have told how Moctezuma welcomed Cortés because he believed him to be the incarnation of the god Quetzalcoatl, predicted to appear in a year of the Aztec calendar corresponding to 1519. But evidence for this is slender. Moctezuma, then an old man by Aztec standards at 54, allowed the Spaniards to cross the lake into Tenochtitlán because he felt he had no alternative. Other indigenous forces had failed to defeat the invaders and their allies in open battle, and he hoped to contain the Spanish in the city and destroy them there.

The confusing and contradictory events that followed are examined in the exhibition through a range of Aztec and European imagery - including a series of extraordinary oil paintings inlaid with mother of pearl - which places wildly different interpretations on events. What is clear is that at some point Moctezuma was taken hostage by the Spaniards against their safety, and though he attempted to save face with his people, the divine emperor allowed a shrine to the Virgin to be erected on top of the great pyramid.

Cortés wasn't quite the hoodlum he is often made out to be, but having undertaken this unauthorised expedition with the aim of making himself and the Spanish crown rich, he now had no obligation but to destroy or be destroyed. While he was away from Tenochtitlán, dealing with another Spanish force sent to apprehend him, a massacre of 600 Aztec nobles took place below the great pyramid in circumstances that remain unclear. Finding his forces under attack, Cortés persuaded Moctezuma to appear on the balcony of his palace to appeal for calm. Met with a hail of stones and arrows, the emperor collapsed and was taken into the palace. While Spanish sources claim he died from a blow to the head from a rock, indigenous chronicles claim he was strangled by the Spaniards since he was of no further use to them.

Attempting to evacuate the city by night, the Spaniards were set on by a much larger force and would have been completely annihilated, except that the Aztecs, concentrating on plunder and captive-taking according to their traditions, allowed the head of the column, including Cortés himself, to escape. The Spaniard returned with a larger force, laying a siege that involved the systematic demolition of much of Tenochtitlán and the near extermination of its population through starvation, imported smallpox and massacre.

It's convenient to see the Aztecs as a vanished civilisation, whose cultural and spiritual values were obliterated by the Europeans. Yet the resonances of the Aztec period are felt everywhere in modern Mexico, not just in cultural survivals such as the Day of the Dead - All Souls' Day festivities based on the Aztec festival of Mictecacihuatl - but in the way successive regimes have used indigenous culture to define Mexican identity.

During the 1810 revolution that secured independence from Spain, Moctezuma's nephew, Cautehmoc, who led the last resistance against the invaders, was rediscovered as a national hero. Yet while statues to him and his father, Quitlahuac, loom over Mexico City's busiest traffic intersections, there is no monument to Moctezuma, a figure still regarded with some embarrassment.

Was he a coward in thrall to superstition, who nonetheless failed to sacrifice himself for his people in accordance with the Aztec warrior code? Or was he a tragic hero, who tried to employ a more modern, political solution, only to be overwhelmed by forces beyond his comprehension? In a country where matters of indigenous rights make front page news every day, where 90 per cent of the population claim some indigenous blood - where the vital issue is not so much who were the Aztecs, as who are the Mexicans - such questions still feel relevant even today.


A brief history of the Aztec empire

T he people widely known as the Aztecs called themselves Mexica, after their patron deity Mexi, who according to their legends brought them out of captivity into the region of Lake Tezcoco, at the heart of what is now modern Mexico, in the middle ages. In 1325AD they founded the city of Tenochtitlan on an island off the western shore of the lake. The city grew large and prosperous, and a war of independence from local overlords in 1428-30 led to it dominating the region. By the end of the 15th century the Mexica ruler, the "tlatoani", ruled over a powerful and growing empire. The tribute of neighbouring states helped make its capital splendid. In the lake city, radiating "suburbs" of the common people's houses surrounded the ruler's palace. Above that loomed a pyramid-like temple on whose high platform thousands of people died in mass sacrifices.

The deities who demanded such slaughter included Quetzalcoatl, the "feathered serpent", god of procreation, desire and the winds Tezcatlipoca or "smoking mirror", the patron of rulers, warriors and magicians and Tlaloc, god of rain. A complicated calendar and an elaborate festive cycle unified all the different gods and myths in one baroque system of intense beliefs. The sun, the calendar, and the gods are given visceral, yet sometimes unexpectedly delicate and moving form by the great works of Mexica art, which owes a lot to the art of the neighbouring Mixtec people. Mixtec craftsmen were employed by the Mexica for their superb skills. The results earned the admiration of the Renaissance artist Albrecht Dürer.

In 1492, a Genoese sailor named Kolumbus sailed west from Spain in search of the Indies. It was the ironic fate of this newest in a long line of native American city cultures to coincide with the coming of the Europeans – yet Mexica culture did not vanish with the fall of Tenochtitlan in 1521. Native artists continued to make painted books telling their history in the "glyphs" of their own pictorial script. Tenochtitlan itself rose again – as Mexiko Stadt. The Spanish built their colonial capital on top of the ruins of the fallen Mexica capital. Today, archaeologists are constantly finding spectacular art and artefacts under the streets of Mexico City. Mexico's famous Tag der Toten festival, with its grisly yet comic cavortings of the dead, recalls the skull motifs and the sacrifices of the lost world of Moctezuma. Mexico's pride in its past is reflected too in the desire to reclaim the "Aztecs" – as the Mexica.


New exhibition challenges view of Aztec emperor Moctezuma as traitor

Contrary to popular belief, the Aztec emperor Moctezuma was murdered by his Spanish captors and not by his own people, the British Museum will argue in a new exhibition that will try to rehabilitate the emperor's image as a traitor.

The exhibition will bring together spectacular loans from Europe, where the Spanish conquistadors brought many of the Aztecs' greatest treasures, and from Mexico, where recently excavated relics from the lost civilisation continue to be found under its modern capital, Mexico City.

Scientific tests on objects including a spectacular turquoise mask, from the British Museum's own collection, show that in a single piece, the gold, precious stone and feather decorations were drawn from many different places.

"What we are trying to do is look at an absolutely key moment in the history of the world through the filter of one man," museum director Neil MacGregor said.

"There has never been an exhibition on this man, a great emperor of an extremely sophisticated empire in ways which seemed very strange to European eyes."

The traditional account of the death of Moctezuma – the museum has adopted the spelling as closer to his name in his own Nahuatl language than the more common Montezuma – is that having been taken a willing hostage by Hernán Cortés and the conquistadors, he was killed by his own outraged people.

According to several versions of the story, in 1520, the Spanish brought him out onto a balcony of his own palace to try and calm the riotous mob, but he was pelted with stones and killed.

One Spanish account, written years later, even insists that he refused medical help and food from his Spanish captors, who "spoke very kindly to him", before suddenly dying.

However, the exhibition will include two small images from later manuscripts, one now in Glasgow, one in Mexico, both probably made by Aztecs working for Spanish patrons, which show the leader distinctly less kindly treated, brought out with a rope around his neck, or shackled. Once the Aztecs began to revolt against the presence of the Spanish in their capital city, Tenochtitlan, this version suggests, Moctezuma was useless to them, so they killed him before just managing to escape with their lives.

"Moctezuma is the last in our series on great rulers and their legacies and presents perhaps one of the most fascinating examples of implosion of power and the clash of civilisations," MacGregor said.

The series included China's first emperor, Qin, the Roman emperor Hadrian, the wall builder, and the 16th-century Iranian ruler Shah Abbas. While there were writings by, and many contemporary accounts of, the characters, curator Colin McEwan admitted that authentic personal details about Moctezuma are so scarce that one academic he consulted said he thought the exhibition would be impossible.

"We will raise many questions but we may not succeed in answering them all," Mc­Ewan said.

The exhibition, with a related show of 20th-century revolutionary posters and images opening in October, with both running into next year, will mark both the bicentenary of Mexico's declaration of independence from Spain in 1810, and of the Mexican Revolution 100 years later.


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