Griechische Armee

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In Friedenszeiten bestand die griechische Armee aus etwa 32.000 Mann. Während der Balkankriege (1912-13) wurde diese jedoch auf 210.000 erhöht. Hohe Offiziere waren stark royalistisch und neigten wie König Konstantin I. dazu, Deutschland in seinen Streitigkeiten mit Großbritannien zu unterstützen.

Bei Ausbruch des Ersten Weltkriegs befürwortete der griechische Premierminister Eleftherios Venizelos ein Bündnis mit Großbritannien, Frankreich und Russland gegen die Mittelmächte. Venizelos wollte, dass Griechenland den Alliierten während des Dardanellenfeldzuges militärische Hilfe leistet, und als König Konstantin I. sich weigerte, zuzustimmen, trat er von seinem Amt zurück.

Als Eleftherios Venizelos nach einem Erdrutschsieg im März 1915 wiedergewählt wurde, befahl er die Mobilisierung der griechischen Armee. Über 150.000 Männer wurden einberufen und die meisten von ihnen wurden geschickt, um die Grenzen Serbiens zu verteidigen. Als Venizelos die alliierten Streitkräfte nach Saloniki einlud, wurde er von König Konstantin I.

Eleftherios Venizelos floh nach Kreta, wo er eine provisorische revolutionäre Regierung bildete. Mit Unterstützung der alliierten Streitkräfte in Saloniki plante Venizelos, auf Athen zu marschieren. Im Juni 1917 wurde König Konstantin I. abgesetzt und Venizelos konnte die Macht wiedererlangen.

Am 29. Juni 1917 erklärte Eleftherios Venizelos den Mittelmächten den Krieg. Die 60.000 von Venizelos auf Kreta rekrutierten Soldaten bildeten den Kern der neuen Armee. Schließlich sahen 250.000 griechische Soldaten im Krieg, einschließlich der äußerst erfolgreichen Vardar-Offensive. Während des Krieges hatte die griechische Armee etwa 15.000 Mann getötet und weitere 85.000 verwundet.


Sparta

Sparta war eine Kriegergesellschaft im antiken Griechenland, die den Höhepunkt ihrer Macht erreichte, nachdem sie den rivalisierenden Stadtstaat Athen im Peloponnesischen Krieg (431-404 v. Chr.) besiegt hatte. Die spartanische Kultur war auf die Loyalität zum Staat und den Militärdienst ausgerichtet. Im Alter von 7 Jahren nahmen spartanische Jungen an einem strengen staatlich geförderten Bildungs-, Militärtrainings- und Sozialisationsprogramm teil. Das als Agoge bekannte System betonte Pflicht, Disziplin und Ausdauer. Obwohl spartanische Frauen nicht im Militär aktiv waren, waren sie gebildet und genossen mehr Status und Freiheit als andere griechische Frauen. Da spartanische Männer Berufssoldaten waren, wurde alle Handarbeit von einer Sklavenklasse, den Heloten, verrichtet. Trotz ihrer militärischen Fähigkeiten war die Dominanz der Spartaner nur von kurzer Dauer: 371 v.

UHR: Spartanische Rache im HISTORY Vault


Griechen könnten Chinas Terrakotta-Armee beeinflusst haben

Obwohl der italienische Entdecker Marco Polo aus dem 13. Chinesische Historiker verzeichneten frühere Besuche von Leuten, die man für Abgesandte des Römischen Reiches hielt, die im zweiten und dritten Jahrhundert n. Chr. stattfanden Karawanenstopps und Handelsposten, die China und den Westen verbinden.

Die 2.200 Jahre alte Terrakotta-Armee in Xian, China. (Kredit: China Fotos/Getty Images)

Laut Archäologen und Historikern, die jetzt an Chinas berühmter Terrakotta-Armee arbeiten, könnten bedeutsame Kontakte zwischen Ost und West viel früher begonnen haben. Sie glauben, dass das lebensechte Aussehen der Statuen von antiken griechischen Skulpturen inspiriert oder ihnen nachempfunden sein könnte, was auf den westlichen Einfluss in der Ära des ersten Kaisers Chinas, etwa 1.500 Jahre vor der berühmten Reise von Marco Polo, hindeutet.

Kaiser Qin Shi Huang, Gründer der Qin-Dynastie, bestieg 246 v. Chr. den Thron. im zarten Alter von 13 Jahren. In den nächsten 25 Jahren vereinte er eine Reihe von kriegerischen Königreichen und führte stabilisierende Maßnahmen durch, darunter die Standardisierung von Münzen, Gewichten und Maßen sowie den Bau von Straßen und Kanälen. Qin führte während seiner Regierungszeit auch verschiedene ehrgeizige Bauprojekte durch, darunter die früheste Version der Großen Mauer, die entlang der Nordgrenze des Landes zum Schutz vor Barbareninvasionen gebaut wurde, sowie sein eigenes Mausoleum.

Die Figur eines knienden Bogenschützen im British Museum. (Bildnachweis: Leon Neal/AFP/Getty Images)

Laut den Schriften des Historikers des Hofes, Siam Qian, ordnete Qin an, mit dem Bau des Grabkomplexes zu Beginn seiner Regierungszeit zu beginnen. Mehr als 700.000 Arbeiter arbeiteten über drei Jahrzehnte am Bau, und das Projekt scheint nach dem Tod des Kaisers im Jahr 209 v. Chr. Unvollendet geblieben zu sein.

Ein Blick ins Jahr 1974, als ein verängstigter Bauer über die Terrakotta-Armee stolperte, nachdem er zwischen dem Gemüse auf seinen Feldern ein menschliches Gesicht auftauchen sah. Archäologen haben schließlich rund 8.000 Skulpturen aus den Gruben in Xi𠆚n ausgegraben, die alle gebaut wurden, um Kaiser Qin ins Jenseits zu begleiten und seine letzte Ruhestätte zu bewachen. Die lebensgroßen Kriegerfiguren umfassten Streitwagen, Waffen und Pferde und waren bis hin zu ihren Frisuren und den Abzeichen auf ihrer Rüstung beeindruckend detailliert geformt.

Terrakotta-Soldaten in Kampfformation. (Bildnachweis: Martin Moos/Getty Images)

Vor der Herrschaft von Qin gab es in China keine bekannte Tradition, lebensgroße Skulpturen zu bauen. Obwohl viele andere begrabene Terrakotta-Soldaten gefunden wurden, waren frühere viel kleiner und maßen weniger als 10 Zoll. Laut Li Xiuzhen, einem leitenden Archäologen am Standort der Terrakotta-Armee, trat diese signifikante Abweichung in Bezug auf Maßstab und Stil wahrscheinlich auf, als Einflüsse von anderswo nach China kamen, insbesondere aus dem antiken Griechenland.

“Wir haben jetzt Beweise dafür, dass vor der offiziellen Eröffnung der Seidenstraße enge Kontakte zwischen dem China des ersten Kaisers und dem Westen bestanden. Dies ist viel früher, als wir früher dachten, ” Dr. Xiuzhen sagte der BBC, die mit National Geographic an einem Dokumentarfilm über die Ergebnisse des Teams zusammenarbeitete. “Wir glauben jetzt, dass die Terrakotta-Armee, die Akrobaten und die vor Ort gefundenen Bronzeskulpturen von antiken griechischen Skulpturen und Kunst inspiriert wurden.”

Bildnachweis: Keren Su/Getty Images

Möglicherweise waren griechische Künstler sogar selbst vor Ort, um ihre chinesischen Kollegen in Skulpturtechniken zu unterrichten. “I Stellen Sie sich vor, ein griechischer Bildhauer könnte vor Ort gewesen sein, um die Einheimischen auszubilden,”, sagte Lukas Nickel, Lehrstuhl für Asiatische Kunstgeschichte an der Universität Wien und Mitglied des Teams, das sich mit der Geschichte der Terrakotta-Armee beschäftigt .

Es wird allgemein angenommen, dass der Feldzug Alexanders des Großen nach Indien im Jahr 326 v. war der erste Berührungspunkt zwischen Ost und West und hinterließ eine kulturelle Tradition der griechisch-buddhistischen Kunst. Aber die neue Theorie geht noch weiter und deutet darauf hin, dass im Jahrhundert nach Alexanders Feldzug griechische Statuen nach China gelangt sein und die Terrakotta-Armee beeinflusst haben könnten.

Xi𠆚n, Shaanxi, China, Nordostasien, Asien

Um diese Theorie zu untermauern, verweisen Dr. Xiuzhen und ihre Expertenkollegen auf eine separate Studie, in der in der Provinz Xinjian, der westlichsten Region Chinas, alte mitochondriale DNA gefunden wurde, die spezifisch für Europäer ist und aus der Zeit des ersten Kaisers stammt. Solche Ergebnisse deuten darauf hin, dass sich Europäer vor und während der Herrschaft von Qin Shi Huang in der Provinz niedergelassen haben könnten.

Neben der möglichen Verbindung mit dem antiken Griechenland haben die Archäologen vor Ort auch entdeckt, dass der Grabkomplex von Qin viel größer ist, als sie zunächst dachten, etwa 200-mal größer als das ägyptische Tal der Könige. Neben der Terrakotta-Armee enthielt das Mausoleum auch die verstümmelten Überreste von Frauen, die vermutlich hochrangige Konkubinen des Kaisers waren. Der Schädel eines Mannes, der mit einem darin eingebetteten Armbrustbolzen gefunden wurde, soll dem Sohn des Kaisers gehört haben, der nach dem Tod seines Vaters zusammen mit anderen während eines Machtkampfes getötet wurde.


Während der Bronzezeit, beginnend um 1600 v. Chr., kämpften die alten Griechen im heroischen Stil von Homer. Jeder Krieger kämpfte für seinen persönlichen Ruhm, anstatt in einer organisierten Formation. Schlachten begannen normalerweise mit Spott und Spott, gefolgt von Duellen zwischen Champions. Wenn keine Seite die Nerven verlor, würde eine allgemeine Schlacht beginnen. Antike griechische Krieger hatten bereits begonnen, umständliche, aber effektive Rüstungen zu tragen, und die Verluste waren während des Nahkampfs normalerweise gering. Männer kämpften hauptsächlich mit Speeren und Kurzschwertern bewaffnet, und die griechischen Krieger waren ihren Zeitgenossen bereits im Umgang mit Schilden und Rüstungen voraus. Sie hielten Fernkampfwaffen wie den Bogen für feige und mieden sie. Ähnlich wie in späteren Phalanx-Kriegen begann das wahre Gemetzel, als eine Seite in die Flucht geschlagen wurde. Fliehende Feinde konnten ihre Schilde nicht nutzen und waren ausgezeichnete Ziele. Kriegerkönige wie der halblegendäre Agamemnon regierten von massiven steinernen Bergfestungen aus, plünderten und führten Krieg um Gewinn und Ruhm.

Schließlich trat Griechenland im 12. Jahrhundert v. Chr. aus Gründen, die nicht vollständig verstanden wurden, in ein dunkles Zeitalter des langsamen Niedergangs ein. Die geschriebene Sprache ging verloren und die großen Paläste und Städte wurden zerstört oder aufgegeben. Ein dunkles Zeitalter hat sich gleichzeitig in einem Großteil des östlichen Mittelmeerraums und des Nahen Ostens niedergelassen, und es gibt viele Theorien darüber. Dafür wurden regionale Dürren, Veränderungen in der Kriegsführung und Naturkatastrophen verantwortlich gemacht. Es waren höchstwahrscheinlich mehrere konvergierende Faktoren, aber wir wissen es zu diesem Zeitpunkt nicht wirklich.

Ab etwa 800 v. Chr. begann Griechenland sich zu erholen. In den nächsten 400 Jahren entwickelten die Griechen Demokratie, Theater, Poesie und Philosophie sowie die Wiederentdeckung der Schriftsprache. Einige Zeit vor 650 v. Chr. entwickelten sie die Phalanx, und auch ihre Krieger und ihre Kriegsführung begannen sich zu ändern. Die Kriegsführung in Griechenland war immer durch das Gelände diktiert worden, das für Streitwagen ungeeignet war. In früheren Zeiten, als ihre Zeitgenossen den Streitwagenkrieg entwickelten, konzentrierten sich griechische Krieger auf schwere Infanterie. Neben Thessalien vernachlässigten die Griechen auch die Entwicklung der Kavallerie in ihrem Militär. Ihre Konzentration auf schwere Infanterie würde sich jedoch in der Kraft ihrer Hoplitenkrieger und der Phalanx-Formation auszahlen.

Altgriechische Krieger waren Bürgersoldaten, mit Ausnahme der Berufsarmee von Sparta, und die Kriegsführung wurde etwas standardisiert, um es Soldaten-Bauern zu ermöglichen, sich um ihre Farmen zu kümmern. Erst nachdem die Ernte von den Feldern eingebracht worden war, griffen die Griechen zu den Waffen. Die verschiedenen griechischen Stadtstaaten würden dann ihre vielen Probleme während der Wahlkampfsaison regeln. Krieger würden ihre Rechnungen auf vorab ausgewählten Schlachtfeldern begleichen, normalerweise eine Ebene zwischen den beiden sich bekriegenden Stadtstaaten. Die Krieger bildeten sich auf den gegenüberliegenden Seiten der von Bergen umgebenen Ebene zu der berühmten Phalanx.

Griechische Hopliten und Phalanxen
Die griechischen Krieger wurden Hopliten genannt, benannt nach ihrem Schild, dem Hoplon. Hoplons waren schwere, bronzebedeckte Holzschilde mit einem Durchmesser von etwa 3 bis 3,5 Fuß. Es reichte vom Kinn bis zum Knie und war sehr schwer (17-33 Pfund). Diese Schilde hatten ein revolutionäres Design und ihre abgerundete Form ermöglichte es, sie für zusätzliche Unterstützung auf der Schulter zu ruhen. Sie verfügten auch über einen neuen Griff und Unterarmriemen, die ihnen viel Bewegungsfreiheit gaben und es ermöglichten, sie offensiv zum Schlagen von Gegnern einzusetzen. Die griechischen Krieger überlappten ihre Schilde und bildeten einen Schildwall. Der linke Teil des Schildes jedes Kriegers schützte die rechte Seite des Hopliten zu seiner Linken. Eine Phalanx würde aus Reihen von mit Speeren bewaffneten Hopliten bestehen, die sich alle gegenseitig beschützten und ihren Feinden eine Wand aus Schilden und Speerspitzen präsentierten. Die ersten beiden Reihen einer Phalanx konnten mit ihren zwischen den Schilden hervorstehenden Speeren auf Gegner zustechen. Die ersten drei Reihen oder Reihen einer Phalanx könnten ihre Gegner erstochen, während die hinteren Reihen die vorderen Reihen abstützen, den Rückzug der vorderen Reihen verhindern und den so wichtigen Zusammenhalt der Formation unterstützen. Phalanxen können 4, 8, 16 oder mehr Männer tief sein, in einigen außergewöhnlichen Fällen bis zu 50 Reihen. Dies machte die hinteren Reihen relativ sicher, was ihnen kaum einen Grund gab, vor einer Schlacht zu fliehen, während die vorderen Reihen zwischen ihre eigenen Streitkräfte und einen Feind gedrückt wurden, der sie töten wollte. Doch für die ehrenhaften griechischen Krieger war die Front dort, wo sie sein wollten! In ihrer kriegerischen Kultur suchten Krieger Ruhm im Kampf, und ein General stellte seine besten Männer in die vordersten Reihen.

Griechische Kriegerrüstung
Griechische Krieger mussten sich selbst bewaffnen und rüsten. Hoplitenrüstungen waren extrem teuer und wurden von Familien weitergegeben. Die Anzahl der Rüstungen, die ein griechischer Krieger trug, variierte. Bauernhopliten trugen möglicherweise nur einen Schild und vielleicht einen Helm oder eine Sekundärwaffe, während kampferprobte spartanische Veteranen von Kopf bis Fuß gepanzert gewesen wären. Die reichen Hopliten der Oberschicht besaßen normalerweise die „Werke&rdquo. Sie trugen einen bronzenen Brustpanzer im Glocken- oder Muskelstil, einen bronzenen Helm, der ihr Gesicht schützte, und Beinschienen zum Schutz der Schienbeine. Allein die bronzenen Brustpanzer könnten erstaunliche 50-60 Pfund wiegen! Ein etwas weniger wohlhabender Hoplit kann eine Linothorax-Rüstung haben, die aus genähten und laminierten Leinenstoffen besteht, die manchmal mit Bronzeschuppen und / oder Tierhäuten verstärkt wurden. Die Linothorax-Rüstung war die häufigste Art und bot einen angemessenen Schutz zu einem moderaten Preis. Die Helmdesigns variierten im Laufe der Zeit und boten unterschiedlich viel Schutz. Für zusätzlichen Schutz wurden Innovationen wie Wangenplatten und Visiere hinzugefügt. Jeder Stadtstaat hatte sein eigenes Design auf dem Wappen seiner Helme.

Griechische Krieger Waffen
Hopliten waren mit langen Speeren bewaffnet, die Doru genannt wurden. Doru waren ungefähr 7 und 9 Fuß lang, obwohl dies unterschiedlich war. Griechische Krieger trugen ihre Speere in der rechten Hand und ihre Schilde an der linken. Griechische Krieger verwendeten wahrscheinlich sowohl Unterhand- als auch Überhandgriffe, abhängig von der Situation und der erforderlichen Hebelwirkung. Das Halten des Speers unter dem Arm mag für die Frontlinie der Phallanxen optimal gewesen sein, während Hopliten in der zweiten und dritten Reihe mit ziemlicher Sicherheit Überarmstöße gemacht hätten. Die hinteren Reihen hielten ihre Speere in einem Unterarmgriff und hoben sie schräg nach oben, um eine zusätzliche Verteidigung gegen ankommende Raketen zu bieten. Doru hatte oft gebogene, blattförmige Speerspitzen und hatte am gegenüberliegenden Ende eine stachelige Spitze, die Sauroter genannt wurde. Der Speer konnte herumgewirbelt werden, wenn der Speerspitze im Kampf etwas passierte, aber er wurde häufiger verwendet, um den Speer aufzurichten, indem er in den Boden gepflanzt wurde. Diese Praxis gab dem sauroter seinen Namen, sauroter ist griechisch für &ldquolizard killer&rdquo. Es wurde auch von den hinteren Reihen verwendet, um gefallene Feinde zu vernichten, wenn die Phalanx über sie vorrückte, wenn sie ihre Speere in aufrechter Position hielten. Der Sauroter diente auch als Gegengewicht, das den Speer ausgleicht.

Antike griechische Krieger trugen auch Kurzschwerter, genannt Xiphos, als Sekundärwaffe. Sie wurden verwendet, wenn Speere schnappten oder im Kampf verloren gingen. Sie können auch verwendet worden sein, wenn ein Hoplit seinen Speer und seinen Schild ablegen musste, um verirrte Feinde zu jagen. Der Xiphos hat normalerweise etwa eine 2-Fuß-Klinge, aber die Spartaner-Klingen waren oft nur 1 &ndash 1,5 Fuß lang. Dieser kürzere Xiphos wäre in der Presse von Vorteil, die in der ersten Reihe auftrat, als zwei Phalanxen zusammenschlugen. In diesem Gedränge von Männern war kein Platz für ein längeres Schwert, jedoch konnte ein Kurzschwert durch Lücken in der Schildmauer des Feindes und in eine ungeschützte Leiste, Achselhöhle oder Kehle gestoßen werden. Kleinere Xiphos wären während des Peloponnesischen Krieges (431 v. Chr. - 404 v. Chr.) Alternativ könnten griechische Krieger die gebogenen Kopis tragen, eine besonders bösartige Hackerwaffe, die ihr im antiken Griechenland den Ruf als "Bösewichte" eingebracht hat. Spartanische Hopliten wurden in der Kunst ihrer Erzrivalen, der Athener, oft mit den Kopis anstelle des Xiphos dargestellt. (Siehe auch Spartanische Waffen)

Griechische leichte Infanterie und Kavallerie
Nicht jeder griechische Krieger war ein Hoplit, und obwohl oft vernachlässigt, wurden griechische Armeen normalerweise von anderen Truppentypen begleitet. Leichte Infanterie- und Kavallerietruppen wurden als Plänkler und zum Schutz der verletzlichen Flanken der schwerfälligen Phalanxen eingesetzt. Speerwerfer, Peltasts genannt, würden als Plänkler eingesetzt, um feindliche Formationen zu belästigen und Truppenbewegungen hinter ihnen zu maskieren. Sie waren mit mehreren Speeren bewaffnet. Die Peltast-Kriegsführung wurde in Thrakien entwickelt, während die Griechen fast ausschließlich schwere Infanterie entwickelten. Dies führte dazu, dass viele der leichten Infanterie Söldnertruppen waren, die aus abgelegenen Regionen Griechenlands angeheuert wurden. Zum Beispiel waren die Agrianer aus Thrakien bekannte Peltasten, während Kreta für seine Bogenschützen und die Belerischen Inseln und Rhodos für ihre Schleuderer berühmt waren. Während und nach dem Peloponnesischen Krieg wurde leichte Infanterie häufiger eingesetzt. Dies war auf die Schlacht von Lechaeum (391 v. Chr.) zurückzuführen, als eine Armee von Peltasten zum ersten Mal eine Armee von Hopliten besiegte. Erstaunlicherweise wurde eine Streitmacht von 600 spartanischen Hopliten mit Hit-and-Run-Peltast-Taktiken besiegt. Von den griechischen Stadtstaaten entwickelte nur Theben ihre Kavallerie, eine Entwicklung, die von Philipp von Mazedonien und Alexander dem Großen festgestellt wurde. Die thebanische Kavallerie sollte das Vorbild für die mazedonische Companion-Kavallerie sein und schließlich neben ihnen unter Alexander dienen.

Hoplitenkrieg
Von seiner Morgendämmerung um 700-650 v. Chr. dominierten die Taktiken der Hopliten und der Phalanx die Kriegsführung. Phalanxen triumphierten über desorganisierte feindliche Horden und verbreiteten sich schnell über Griechenland und darüber hinaus. Die Griechen perfektionierten die Taktik der Hopliten trotz endemischer Kriegsführung.

Die Taktik der Hopliten erreichte ihren Höchststand, als kleinere griechische Armeen zwei massive persische Invasionen (499-448 v. Chr.) besiegten. Hoplitenformationen dezimierten die leicht gepanzerte persische Infanterie in berühmten Schlachten wie Marathon (490 v. Chr.) und Thermopylen (480 v. Chr.). Die Griechen haben jedoch nie von ihrem Sieg über die Supermacht der Welt profitiert. Nachdem die Griechen Griechenland vor fremder Kontrolle verteidigt hatten, kehrten sie zu ihrem beharrlichen Krieg gegeneinander zurück. Dann stürzten sie sich in eine weitere Reihe von Kriegen. Zuerst kämpften die führenden griechischen Städte Sparta und Athen in einem jahrzehntelangen Krieg um die Vorherrschaft und zogen die meisten anderen griechischen Städte in den Konflikt (Peloponnesischer Krieg 431 v. Chr. - 404 v. Chr.). Nur zehn Jahre später wurde die spartanische Hegemonie im Korinthischen Krieg (395-387 v. Chr.) herausgefordert. Ein Bündnis aus Athen, Theben, Korinth und Argos, das die spartanische Schwäche ahnte, versuchte, unterstützt von ihrem Feind, den Persern, der Hegemonie zu entkommen und ihre eigene Macht zu stärken. Dies wurde bis zum Stillstand ausgefochten, aber Theben führte dann einen weiteren Krieg gegen Sparta. In der entscheidenden Schlacht von Leuctra (371 v. Chr.) schlugen die Thebaner die Spartaner und ihre Verbündeten in die Flucht. Die Schlacht ist berühmt für die taktischen Innovationen des thebanischen Generals Epaminondas. Trotz aller Konventionen verstärkte er die linke Flanke der Phalanx auf Kosten des Zentrums und der Rechten auf eine noch nie dagewesene Tiefe von 50 Rängen. Die Mitte und die rechte wurden von der linken Flanke nach hinten und von den Feinden weg gestaffelt. Diese "Echelon"-Formation ermöglichte es der Phalanx, schräg vorzurücken. Der linke Flügel der Theben war somit in der Lage, die spartanischen Elitetruppen auf der rechten Seite der Alliierten zu vernichten, während die Mitte und die Linke der Theben hinterherhinkten und ein Gefecht vermieden. Nach der Niederlage der Elitespartaner und dem Tod des spartanischen Königs zog sich der Rest der alliierten Armee zurück. Dies ist eines der ersten bekannten Beispiele sowohl für die Taktik der lokalen Kraftkonzentration als auch für die Taktik der "Flanke verweigern". Die Spartaner und ihre Verbündeten wurden erneut von den Thrakern und Epaminondas in der größten Schlacht, die jemals zwischen den Griechen in der Schlacht von Mantinea (362 v. Chr.) ausgetragen wurde, besiegt. Die spartanische Hegemonie war gebrochen, aber die Theben hatten viele Krieger verloren, darunter ihren genialen General Epaminondas.

Unglücklicherweise für die Griechen hatte der makedonische König Phillip die Taktik von Theben zur Kenntnis genommen und sogar verbessert. Philip verdoppelte die Länge des von seinen Phalanxen verwendeten Speers und reduzierte die Schilde, die seine Krieger verwendeten, sodass sie ihre Speere mit zwei Händen halten konnten. Er verstand auch, dass eine Phalanx zwar von vorne fast unaufhaltsam ist, aber von den Flanken und hinten verwundbar ist. Phillip setzte klugerweise kombinierte Waffentaktiken ein, indem er Kavallerie und leichte Infanterie einbezog, um seine Phalanx zu schützen. Seine Phalanxen würden dann die gegnerischen Streitkräfte festnageln, während seine mobilen Streitkräfte sie überflügeln. Als Philipp Griechenland angriff (356-338 v. Chr.), konnten ihn die gespaltenen und erschöpften Griechen nicht aufhalten. Phillips Sohn Alexander der Große nahm dann die Griechen, ihre Kriegsführung und hellenistische Kultur mit auf eine Welteroberungsreise. Persische, ägyptische und sogar indische Armeen wurden besiegt, aber die Griechen hatten ihre Position als die besten Krieger der Welt für immer verloren. Mit Alexander und seinen Nachfolgern verbreiteten sich jedoch griechische Kultur, Zivilisation und Ideen über die bekannte Welt.


Schlacht von Thermopylae Griechische Armee Zusammensetzung

Die altgriechischen Stadtstaaten, die notorisch unabhängig voneinander waren, hatten eine Konföderation gebildet, um der persischen Bedrohung entgegenzuwirken. Es wurde vereinbart, dass der enge Pass bei Thermopylae als ihre primäre Verteidigungsposition dienen würde.

König Leonidas von Sparta sollte die einheitliche griechische Verteidigung anführen. Obwohl wirklich 300 Spartaner anwesend waren, wird geschätzt, dass etwa 6.000-7.000 Griechen tatsächlich an der Schlacht teilgenommen haben. Es wird behauptet, dass mehr Spartaner aufgrund ihrer Verpflichtungen für ihr Sommerfest und ihre Verpflichtungen bei den Olympischen Spielen nicht anwesend waren.

Der Kampf tobte 3 Tage lang, wobei Xerxes Tausende von Männern und sogar seine Eliteeinheiten auf die Griechen warf. Nach zwei Tagen Unglück auf dem Schlachtfeld erleiden die Perser einen Glücksfall. Ein griechischer Verräter zeigte ihnen einen schmalen Bergpass um die griechische Position herum, auf dem die Perser die Griechen einkreisen und fangen konnten.

Als Leonidas die Nachricht von der Flanke der Perser hörte, befahl er Tausenden von Griechen, nach Hause zu gehen und an einem anderen Tag zu kämpfen. Leonidas, die 300 Spartaner, 700 Thespianer und 400 Thebaner blieben zurück, um bis zum Tod zu kämpfen. Ob dies als Opfer für ihre Heimat oder als Nachhut zum Schutz der sich zurückziehenden Griechen war, weiß niemand genau.

Die Geschichte erinnert sich an die Tapferkeit und Selbstlosigkeit der Griechen in der Schlacht und ihr Erbe lebt heute weiter.


Komponentenkräfte und ihre Organisation [ bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Generalstab der griechischen Nationalverteidigung [ bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Der Generalstab der Hellenischen Nationalen Verteidigung führt die operative Führung des Gemeinsamen Hauptquartiers und der ihm unterstellten Einheiten sowie der übrigen Kräfte, wenn es um die Umsetzung der Operationspläne und die Umsetzung des Krisenmanagementsystems geht, die Durchführung von Einsätze außerhalb des Staatsgebiets und Beteiligung der Streitkräfte an der Konfrontation besonderer Situationen in Friedenszeiten. Α]

Hellenische Armee [ bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Die Grundkomponenten der Hellenischen Armee sind Waffen und Korps, wobei erstere für Kampfeinsätze und letztere für logistische Unterstützung zuständig sind. Es ist in Kommandos, Formationen und Einheiten organisiert, wobei die Basis Brigade, Division und Korps sind. Seine Hauptaufgabe besteht darin, die territoriale Integrität und Unabhängigkeit des Staates zu gewährleisten. Β]

Hellenische Marine [ Bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Hellenic Navy verfügt über eine schlagkräftige Flotte, bestehend aus Angriffseinheiten (Fregatten, Kanonenboote, U-Boote und Schnellangriffs-Lenkflugkörper) und Unterstützungsschiffen, um Marineoperationen durchzuführen, die den Schutz der hellenischen Gebiete gewährleisten. Γ]

Hellenische Luftwaffe [ bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Hellenic Air Force verfügt über eine moderne Luftflotte (für Kampf, Transport und Ausbildung), die kongruente Struktur sowie ein modernes Luftleitsystem, das mit einem weit verbreiteten Flugabwehrnetz zusammenarbeitet. Die Struktur seiner Streitkräfte umfasst den Generalstab der Luftwaffe, den Kommandoposten der regulären Armee, das Luftunterstützungskommando, das Luftausbildungskommando und eine Reihe von Einheiten und Diensten. Δ]


Achilles: Die Illiad

Als die Ilias beginnt, dauert der Trojanische Krieg seit neun Jahren an. Achilles, der Protagonist des Gedichts, hat eine Schlacht nach der anderen geführt. Er hat großen Erfolg gehabt, tatsächlich ist er im Kampf ungeschlagen, aber der Krieg selbst ist in eine Pattsituation geraten.

Homers Geschichte konzentriert sich jedoch auf einen anderen Konflikt: den mörderischen Streit zwischen seinem Helden und Agamemnon, dem Anführer der achäischen Armeen und Menelaos Bruder. In einer Schlacht, die vor Beginn des Gedichts stattfand, hatte Agamemnon eine junge Trojanerin namens Chryseis als Konkubine genommen. Der Vater von Chryseis, ein Priester des Gottes Apollo, versuchte, die Freiheit seiner Tochter zu erkaufen, aber Agamemnon verspottete seine Bitten und weigerte sich, das Mädchen freizulassen.

Wütend bestrafte Apollo die griechischen Armeen, indem er eine Seuche schickte, um die Soldaten einen nach dem anderen zu töten. Als seine Reihen dünner wurden, stimmte Agamemnon schließlich zu, Chryseis zu ihrem Vater zurückzukehren. Im Gegenzug verlangte er jedoch eine Ersatzkonkubine: die Frau von Achilles, die trojanische Prinzessin Breseis.

Achilles tat, was sein Kommandant verlangte, und überließ seine Braut. Dann kündigte er an, nicht mehr für Agamemnon zu kämpfen. Er sammelte seine Habseligkeiten ein, einschließlich der Rüstung, die Hephaistos angefertigt hatte, und weigerte sich, aus seinem Zelt zu kommen.

Als der größte Krieger der Griechen das Schlachtfeld verließ, begann sich das Blatt zugunsten der Trojaner zu wenden. Die Griechen verloren eine Schlacht nach der anderen. Schließlich konnte Achilles bester Freund, der Soldat Patroklos, einen Kompromiss erzielen: Achilles würde nicht kämpfen, aber er würde Patroklos seine mächtige Rüstung als Verkleidung benutzen lassen. Auf diese Weise würden die Trojaner denken, dass Achilles in die Schlacht zurückgekehrt sei und sich aus Angst zurückziehen würden.

Der Plan funktionierte, bis Apollo, der immer noch über Agamemnons Behandlung von Chryseis und ihrem Vater brodelte, im Namen der Trojaner intervenierte. Er half dem trojanischen Prinzen Hector, Patroklos zu finden und zu töten.

Wütend schwor Achilles, sich zu rächen. Er jagte Hector zurück nach Troja und tötete die Trojaner den ganzen Weg. Als sie die Stadtmauer erreichten, versuchte Hector, mit seinem Verfolger zu reden, aber Achilles war nicht daran interessiert. Er stach Hector in die Kehle und tötete ihn.

Hektor hatte um ein ehrenvolles Begräbnis in Troja gebeten, aber Achilles war entschlossen, seinen Feind selbst im Tod zu demütigen. Er zerrte Hectors Leiche hinter seinem Streitwagen den ganzen Weg zurück zum Lager der Achäer und warf sie auf den Müllhaufen. Im letzten Abschnitt des Gedichts gibt Achilles jedoch schließlich nach: Er gibt Hectors Leiche zu einem ordnungsgemäßen Begräbnis an seinen Vater zurück.


Geschichte Griechenlands: Klassisches Griechenland

Auf den Auf- und Ausbau der archaischen Ära folgte die Zeit der Reife, die wir kennen lernten &bdquoKlassisches Griechenland&rdquo. Zwischen 480 und bis 323 v. Chr. dominierten Athen und Sparta mit ihren kulturellen und militärischen Errungenschaften die hellenische Welt. Diese beiden Städte stiegen unter Beteiligung der anderen hellenischen Staaten durch Allianzen, Reformen und eine Reihe von Siegen gegen die einfallenden persischen Armeen an die Macht. Sie lösten schließlich ihre Rivalität in einem langen und besonders bösen Krieg, der mit dem Untergang von Athen zuerst, Spartas zweitens und dem Aufstieg Mazedoniens zur dominierenden Macht Griechenlands endete. Andere Stadtstaaten wie Milet, Theben, Korinth und Syrakus unter vielen anderen spielten eine wichtige Rolle in den kulturellen Errungenschaften des klassischen Griechenlands.

Zu Beginn der klassischen Ära lebten Athen und Sparta friedlich nebeneinander durch ihr zugrunde liegendes Misstrauen bis zur Mitte des 5. Jahrhunderts. BCE. Die politische und kulturelle Veranlagung der beiden Stadtstaaten besetzte die entgegengesetzten Enden des Spektrums. Sparta war eine geschlossene Gesellschaft, die von einer oligarchischen Regierung unter der Führung von zwei Königen regiert wurde und das raue südliche Ende des Peloponnes besetzte. Athen hingegen entwickelte sich zu einer abenteuerlustigen, offenen Gesellschaft, die von einer demokratischen Regierung regiert wurde, die durch kommerzielle Aktivitäten florierte. Die Zeit der Führung von Perikles in Athen wird als das &ldquoGoldene Zeitalter&rdquo bezeichnet. In dieser Zeit wurde das massive Bauprojekt, zu dem auch die Akropolis gehörte, durchgeführt.

Bronzehelm von Miltiades. Gewidmet in Olympia, jetzt im Olympia Museum.

Der athenische Abenteuergeist und ihre Loyalität zu ihren ionischen Verwandten zwangen sie, den griechischen Kolonien zu helfen, die sich mit dem mächtigen persischen Reich in Kleinasien befehden. Um den von Milet angeführten ionischen Aufstand (499 v. Chr.) zu unterstützen, landeten die Athener eine kleine Garnison in Ionien, um gegen die Perser zu kämpfen und den Aufstand zu verbreiten. Die griechischen Streitkräfte vernichteten die Perser, indem sie 498 v. Chr. Die Hauptstadt Lydiens, Sardes, niederbrannten, aber sie wurden schließlich 494 v. Die Plünderung von Sardes und der Widerstand der Athener riefen den Zorn des persischen Königs Darius hervor, der Rache gelobte. Im Jahr 490 v. Chr. landete er seine Truppen zwanzig Meilen nördlich von Athen bei Marathon. Während die Spartaner mit einem religiösen Fest beschäftigt waren, starteten die zahlenmäßig unterlegenen Athener unter der Führung von Miltiades einen Überraschungsangriff und schlugen die verblüfften Perser bei Marathon in die Flucht, um die griechische Unabhängigkeit vorerst zu bewahren.

Es dauerte zehn Jahre, aber der persische König Xerxes, der entschlossen war, erfolgreich zu sein, wo Darius versagte, sammelte das, was Herodot als die größte Armee bezeichnete, die jemals zusammengestellt wurde, um Griechenland erneut anzugreifen. Die Athener, die einen vollen Angriff der Perser erwarteten, bereiteten sich auch auf diesen Moment vor. Unter der Führung von Themistokles kassierten sie das Silber, das aus den neu gegrabenen Minen von Lavrion gewonnen wurde, und bauten eine beeindruckende Flotte von Triremen auf. Xerxes überquerte 480 v. Chr. mit seiner massiven Armee den Hellespont und begann, Griechenland über Land und Meer zu annektieren. Die erste Verteidigungslinie für die griechische Allianz der Stadtstaaten befand sich an der engen Passage der Thermopylen, wo Leonidas mit 300 Spartanern und 700 Thespianern die mächtige persische Armee drei Tage lang zurückhielt, bevor sie durch Betrug an einen Mann fiel. Zur gleichen Zeit kämpften die athenischen Schiffe gegen die persische Marine zu einer Pattsituation im nahe gelegenen Artemision, bevor sie sich auf die Geraden von Salamina zurückzog.

Die Athener räumten die gesamte nicht kämpfende Bevölkerung aus ihrer Stadt, so dass sie bei der Ankunft der Perser auf keinen Widerstand stießen. Sie rächten sich an den Gebäuden und Tempeln von Athen, indem sie sie niederbrannten, und ankerten ihre Flotte in Faliron, um die griechische Marine zu verfolgen, die auf der nahe gelegenen Insel Salamina geschützt war. Während die gemeinsame Führung der Hellenen in typisch griechischer Weise argumentierte, ob sie sich auf den Peloponnes zurückziehen und wo die Peser als nächstes angreifen sollten, rief Themistokles die persische Flotte zum Angriff auf, da die griechischen Schiffe eine Flucht am frühen Morgen vortäuschten von Salamina. Als die Perser einen fliehenden Feind verfolgten, drehten sich die Greck-Triremen um und griffen die überraschten Perser an, wobei sie massive Verluste verursachten und die persische Marine dezimierten. Da seine Marine zerstört war, befürchtete Xerxes, dass die griechischen Triremen zum Hellespont eilen würden, um ihm den einzigen Weg nach Hause abzuschneiden, also zog er sich zurück nach Asien und ließ seinen fähigen General Mardonious zurück, um gegen die Griechen zu kämpfen. Im nächsten Jahr, 479 v.

Der Sieg der griechischen Streitkräfte bei Marathon und Salamis wird als Dreh- und Angelpunkt in der Entwicklung der westlichen Zivilisation gefeiert. Der Grund dafür ist, dass, wenn die Perser siegreich gewesen wären, alle Errungenschaften Griechenlands (und insbesondere Athens), die unmittelbar darauf folgten und die allgemein als die Grundlage der westlichen Zivilisation angesehen werden, nicht zustande gekommen wären. Nach der erfolgreichen Verteidigung ihres Heimatlandes traten die griechischen Staaten in einen Zustand hoher Entwicklung ein. Athen entwickelte sich insbesondere zu einer großen Supermacht, die eine Vielzahl anderer griechischer Stadtstaaten (einige willens, andere nicht willens und einige widerstrebend) in einem Verteidigungsbündnis, der Delischen Liga, gegen die Perser anführte. Die von den Alliierten gesammelten Tribute halfen Athen, ein beeindruckendes, aber schwieriges Reich in der ägäischen Welt zu erweitern und zu erhalten. Zur gleichen Zeit führte Sparta die Peloponnesische Liga, eine Allianz von Staaten, die hauptsächlich aus dem Peloponnes stammten, die als Gegengewicht gegen die wahrgenommene athenische Hegemonie Griechenlands fungierte.

The competitive spirit, suspicion, and animosity toward each other that characterized all Greek cities re-emerged once the external danger of the Persians threat subsided, and with the two dominant empires occupying opposite ends of the political and cultural spectrum, it was not long before the underlying differences and mistrust spilled over in a particularly long and nasty conflict: the Peloponnesian War. While Sparta and Athens were the primary adversaries, just about every other Greek city took part at one time or another. With Sparta possessing the stronger land forces, and Athens dominating at sea with its navy of triremes, the war lasted for from 431 until 404 BCE with the Peace of Nicias interrupting it briefly in 421-418 BCE. After surviving a decimating plague in 430/9 BCE and a devastating defeat in Sicily by Syracuse in 413 BCE, Athens drained of resources finally capitulated to the Spartans in 404 BCE.

The Classical Period produced remarkable cultural and scientific achievements. The city of Athens introduced to the world a direct Democracy the likes of which had never been seen hitherto, or subsequently, with western governments like Great Britain, France, and USA emulating it a thousand years later. The rational approach to exploring and explaining the world as reflected in Classical Art, Philosophy, and Literature became the well-grounded springboard that western culture used to leap forward, beginning with the subsequent Hellenistic Age. The thinkers of the Classical Greek era have since dominated thought for thousands of years, and have remained relevant to our day. The teachings of Socrates, Plato and Aristotle among others, either directly, in opposition, or mutation, have been used as reference point of countless western thinkers in the last two thousand years. Hippocrates became the &ldquoFather of modern medicine&rdquo, and the Hippocratic oath is still used today. The dramas of Sophocles, Aeschylus, Euripides, and the comedies of Aristophanes are considered among the masterpieces of western culture.

The art of Classical Greece began the trend towards a more naturalistic (even in its early idealistic state) depiction of the world, thus reflecting a shift in philosophy from the abstract and supernatural to more immediate earthly concerns. Artists stopped merely “suggesting” the human form and began “describing” it with accuracy. Man became the focus, and “measure of all things” in daily life through Democratic politics, and in cultural representations. Rational thinking and Logic became the driving force behind this cultural revolution at the expense of emotion and impulse. The most striking illustration of this “Logic over Emotion” approach is frozen on the faces of the statues of the temple of Zeus west pediment at Olympia. In the complex array of sculptures, it is easy to know who is a “Barbarian” and who is a “civilized Hellene” through the expression of their faces. Barbarian Centaurs exhibit an excess of emotion, while Lapithae women and Apollo remain collected and emotionless even in the direst of situations (photo on the left).

Even after its defeat at the Peloponnesian war, Athens remained a guiding light for the rest of Greece for a long time, but this light that shone so bright, began to slowly fade. Sparta won the Peloponnesian war and emerged as the dominant power in Greece, but her political prowess failed to match her military reputation. Soon after the conflict ended, and while Sparta fought against other city-states all over Greece, Athens reconstructed her empire after rebuilding her walls, her navy and army. Sparta’s power and military might were eventually diminished, especially after two crashing defeats at the hands of the Thebans first in Leuctra in 371 BCE, and again nine years later at Mantinea. This power vacuum was quickly filled however by the Macedonians who under the leadership of Philip II emerged as the only major military authority of Greece after their victory at Chaeronea against the Athenians in 338 BCE.

Through diplomacy and might, Philip II who became king in 359 BCE, managed to consolidate the areas around northern Greece under his power, and until his assassination in 336 BCE had added central and southern Greece to his hegemony. The pretext for his military expeditions to southern Greece was the protection of the Delphi Oracle from the Phoceans, but his sight was fixed beyond the borders of Greece. His ambition was to lead a military expedition of united Greece against the Persian Empire to avenge the earlier Persian incursions of Greece. This ambition was fulfilled by his son Alexander the Great who became king after his fathers assassination.

With a copy of the Iliad and a dagger in his hand, Alexander continued the centuries-old conflict between East and West by leading a united Greek army into Asia. His success on the battlefield and the amount of land he conquered became legendary and earned him the epithet &ldquothe Great&rdquo. Besides brilliant military tactics, Alexander possessed leadership skills and charisma that made his army unbeatable in numerous battles against more numerous opponents, pushing the Greeks all the way to Egypt, India, and Bactria (today Afghanistan). Alexander led his army in battle always placing his own self at the point of attack, partaking in the common soldier&rsquos jeopardy, and thus won a series of major battles that obliterated all opposition in its path. In the process he amassed the largest empire hitherto known and altered the composition of the ancient world.

In 334 BCE, Alexander led his army across the Hellespond into Asia and scored successive wins against the Persian Empire. His first success came at Granicus River in northwest Asia Minor where his Calvary routed the outnumbered Persian mercenaries who fought under the leadership of Memnon of Rhodes. In 333 BCE Alexander’s outnumbered army defeated the Persians at Issus and forced king Darius to flee for his life. The subsequent conquest of Miletus, Tyre (332 BCE), and Egypt (331 BCE) gave the Greeks control of the entire eastern shore of the Mediterranean, and allowed Alexander to move inland towards the heart of the Persian Empire. In Egypt Alexander was proclaimed to be the son of god Ammon (the equivalent of the Greek Zeus), and he proclaimed himself King of Asia after his victory at the battle at Gaugamela in 331 BCE, which sealed the fate of the Persian Empire.

From Babylon, Alexander led his army towards the heart of south Asia, subduing all resistance and establishing cities along the way. Despite the objections of his officers, he incorporated into his army forces from the conquered lands, adopted local customs, and married a Bactrian woman, Roxane. His march eastward eventually stopped on the edge of India partly due to the objections of his fatigued army. He returned from the frontier to Babylon to plan his next expedition southward, towards Arabia, but in 323 BCE his sudden death of a fever at the age of 32 put an end to a brilliant military career, and left his vast conquered land without an apparent heir.

The conquests of Alexander the Great changed the course of Ancient history. The center of gravity of the Greek world moved from the self-containment of city-states to a more vast territory that spanned the entire coast of Eastern Mediterranean and reached far into Asia. Alexander&rsquos conquests placed a plethora of diverse cultures under common hegemony and Greek influence around the Mediterranean and southern Asia, paving the way for the distinct Hellenistic culture that followed his death.


Greek Army - History

The Greek Army of WW2

Like many of the smaller nations in World War 2 Greece was ill prepared for the conflict with an army suffering from a shortage of modern equipment. None the less it succeeded in resisting an Italian invasion from Albania until the massive intervention of German troops from Yugoslavia overwhelmed their defences.

In 1940 the Greek army consisted of six infantry and nine mountain divisions, four mountain brigades and a cavalry division totalling some 430,000 men. Despite heavy losses during the Italian invasion this had expanded to 540,000 men before the German assault. Infantry divisions had three regiments plus a divisional artillery regiment. Mountain divisions had less artillery (4 batteries instead of 9). Infantry regiments had two battalions each with three rifle and one MG companies.

For further information visit Defence of Greece 1941 website which has a vast amount of information on this conflict and hosts a discussion group. Andrew Mollo's, The Armed Forces of WW2 has a chapter on the Greek army with uniform plates. For those using the popular Flames of War wargame rules there is a section on the Greek army on their website.

The campaign of 1940/41 is described in the feature article Blunder in the Mountains on this website and has a bibliography and order of battle. It includes details of the battlefields today that are also covered in our travel section's tour of the Epirus region of Greece.

The Editor's Greek WW2 army is in 15mm scale, originally for Rapid Fire but now rebased for use with FoW rules. There are no specific Greek troops available but figures can be adapted from Italian, British, French and Spanish Civil War ranges. Most of the figures below come from the Peter Pig ranges supplemented by FoW.

In 28mm there is a new range of figures by David Burns distributed by Rif Raf Miniatures

Greek army in 15mm for FoW

Artillery support from 75mm field guns.

The backbone of the army - the infantry

The cavalry. Units were attached to infantry divisions for recon as well two regiments of cavalry each with four squadrons, Mgs and mortars. A third regiment was in the process of being motorised.


Greco-Persian Wars: Battle of Thermopylae

In the 5th century bc, the Persian empire fought the city-states of Greece in one of the most profoundly symbolic struggles in history. Their wars would determine the viability of a new direction in Western culture, for even as Greece stood poised to embark on an unprecedented voyage of the mind, Persia threatened to prevent the Hellenes from ever achieving their destiny. Persia represented the old ways — a world of magi and god-kings, where priests stood guard over knowledge and emperors treated even their highest subjects as slaves. The Greeks had cast off their own god-kings and were just beginning to test a limited concept of political freedom, to innovate in art, literature and religion, to develop new ways of thinking, unfettered by priestly tradition. And yet, despite those fundamental differences, the most memorable battle between Greeks and Persians would hinge on less ideological and more universal factors: the personality of a king and the training and courage of an extraordinary band of warriors.

The long path to battle at Thermopylae began in what is now Iran, heart of the once vast Persian empire. Nowadays, ancient ruins attest to its long-vanished greatness, but to the Greeks of the early 5th century bc, the Persian empire was young, aggressive and dangerous. Persian expansion had begun in the mid-6th century, when its first shah, or great king, Cyrus, had led a revolt against the dominant Medes. By 545 bc, Cyrus had extended Persian hegemony to the coast of Asia Minor.

The Greeks of Asia Minor were blessed during their period of subjugation only insofar as the Persian kings generally remained remote figures of power. Stories abounded of executions and tortures ordered on the whims of angry monarchs. One shah’s wife reportedly had 14 children buried alive in an attempt to cheat death. There seems to have been little escape from the arbitrary tyranny of the rulers known by the Greeks simply as ‘the King or the Great King, enforced by a system of spies who acted as his eyes and ears. Such was the general atmosphere of oppression that one Persian nobleman who failed to do the shah’s bidding was forced to eat the flesh of his own son — and upon being shown that he had just done so, could muster no more potent a reply than to say, May the king’s will be done.

It was inevitable, then, that there would be tension between the Greek and Persian ways of life, and in 499 bc several Greek cities in Asia Minor revolted against the Persian King Darius. Darius had seized power in 521, when he and six other men crushed a conspiracy of priests on a day that became celebrated on the Persian calendar as Magophonia — The Killing of the Magi. A vengeful man, Darius had ordered that the severed heads of the magi be paraded through the streets on pikes.

According to the Greek historian Herodotus, Darius was especially furious to learn that a distant city called Athens had dared to assist his rebellious subjects in Asia Minor. Grant, O God, he said, shooting an arrow into the air, that I may punish the Athenians. He even commanded one of his servants to interrupt him during every dinner three times to remind him of his goal with the admonition, Master, remember the Athenians. The first Persian War ended badly for Darius, however, when his troops were defeated by a smaller Athenian army at Marathon in 490 bc. Greece was saved — but only for a while.

Darius’ son Xerxes does not seem to have been especially driven to complete his late father’s unfinished business. He waffled over whether the long-delayed punishment of Athens merited such a far-flung campaign. At last a phantom allegedly appeared in his dreams, urging him to invade Greece — this being interpreted by his magi as a portent for world conquest.

Xerxes spent more than four years gathering soldiers and stockpiling supplies from every corner of his empire. The resulting host amounted to a colossal cosmopolitan army of armies. In it were Persians, Medes and Hyrcanians, all wearing felt caps, tunics, mail and trousers, and armed with short spears, light wicker shields and deadly, powerful composite bows. Assyrians joined them, protected by bronze helmets and shields, and bearing spears, daggers and iron-studded wooden clubs. Bactrians, Parthians and Chorasmians added short bows and spears. The Scythian Sacae, in their tall pointed hats, bristled with bows, daggers and battle-axes. Cotton-wearing Indian auxiliaries were armed with bows that shot iron-tipped arrows. There were Paricanians, Pactyans, Arabs, Ethiopians, Libyans, Paphlagonians, Ligyans, Matieni, Mariandynians, Syrians, Phrygians, Lydians, Thracians, Pysidians, Cabalians, Moschians, Tibareni, Macrone and Mossynoeci. The list, even in abbreviated form, reads like a catalog of lost peoples. Together, they formed an army that the Greek historian Herodotus estimated at 1.7 million, excluding the navy. When he added ship-borne fighters and European allies to the total, he came to a sum of 2.6 million, a figure that he reckoned would have to be doubled to account for servants, crews and camp followers.

Herodotus’ numbers must surely be overstated, although we will never know by how much. We can only accept that Xerxes’ army was a vast and apparently awe-inspiring force — according to Herodotus, whenever it stopped to slake its thirst, it drank entire rivers dry.

Within Xerxes’ army, the native Persian contingent was most privileged. Carriages full of women and servants accompanied the Persians on the march. One Persian unit was particularly esteemed: a crack fighting force that Herodotus called the Immortals, alleging that any dead, wounded or sick soldier in its ranks was replaced so swiftly that its 10,000-man strength never seemed to diminish.

Watching his own army pass in review, Xerxes himself is said to have wept as he reflected on the brevity of human life. Not one of them, he observed, would be alive in 100 years’ time. It was an unlikely moment of insight for a king who had once ordered one of his own soldiers split in two.

The Persians maintained a splendid marching order. At the front was more than half the army, succeeded by a gap to keep those ordinary troops from being in contact with the king. There followed 1,000 of Persia’s finest horsemen, another 1,000 picked spearmen, carrying their spears upside down, 10 sacred horses, a holy chariot drawn by eight horses, then Xerxes’ chariot. The king was then followed by 1,000 noble Persian spearmen with their spears pointed upward, another 1,000 picked cavalry, 10,000 infantry, many with gold or silver ornaments on their spears, and finally 10,000 more horsemen before another gap that separated those fine troops from the ordinary soldiers who brought up the rear.

It is entirely possible that Xerxes did not anticipate having to fight any significant battles in Greece. The magnitude of his force was so great that he must have anticipated only demanding surrender in order to receive it. Like his father before him, he sent messengers ahead demanding the traditional tokens of submission — earth and water. Many Greek towns relented in the face of certain destruction. To the Persian king, they conceded, belonged the land and the sea.

Two cities were spared the indignity of the Persian ultimatum. Xerxes well recalled the fate of the messengers his father had sent to Athens and Sparta. The Athenians had thrown them into a pit. In Sparta the Persian diplomats were shown the place to find the earth and water they sought — by being pushed down a well.

Xerxes was familiar with the willful Athenians who had thwarted his father at Marathon 10 years earlier, but along the march he slowly became acquainted with Greece’s other most powerful city-state. At one point he asked a Spartan exile if anyone in Greece would dare resist his force. The exile, for whom there was no love lost for the city that had expelled him, admitted that no length of odds could possibly convince the Spartans to submit. The Spartans, he said, feared only the law, and their law forbade them to retreat in battle. It commanded them to stand firm always and to conquer or die.

Knowing that they could not hope to defeat the Persians as individual cities, the Greeks convened a conference in order to coordinate a Panhellenic defense. It was there that the Spartans, whose own city was unique in that it had no walls (relying instead upon the bravery of its citizens for defense), advocated the construction of a wall across the Isthmus of Corinth, thereby protecting only the southernmost part of Greece. The cities north of Corinth, however, knowing that Xerxes could swing around the Aegean and strike Greece from the north, sought an earlier defense. The congress adopted their strategy. The Greeks elected to draw the line at Thermopylae.

To the Greek strategists in 481 bc, Thermopylae represented their best chance to stop or at least delay the Persian army long enough to allow their combined fleets to draw the Persian navy into a decisive sea battle. A narrow mountain pass, Thermopylae was a bottleneck through which the Persian army somehow had to proceed. Forced to fight there, the Persians would be unable to take advantage of their massive preponderance in numbers instead, they would have to face the Greeks in close-quarter, hand-to-hand combat.

Two armies now prepared to converge on the tiny mountain pass. For Xerxes no force, not even nature, would be allowed to resist his progress. When a violent storm tore up the first bridge his engineers had built across the Hellespont, the great king ordered his engineers put to death, and he had his men whip and curse the waters for defying him. New engineers then bridged the Hellespont again. Constructed from nearly 700 galleys and triremes lashed together, the bridge was a marvel of makeshift military engineering. Flax and papyrus cables held the boats in line, and sides were constructed to keep animals from seeing the water and panicking during their crossing. The Persian army advanced inexorably into Greece.

The Greek force that now raced to Thermopylae was ridiculously small for the challenge that awaited it: 300 Spartans, 80 Myceneans, 500 Tegeans, 700 Thespians and so forth, totaling about 4,900. The countrymen they left behind seem to have put little faith in this army. The Athenians voted to evacuate their city. Their men of military age embarked on ships, while women and children were sent to the safer territory of the Peloponnesus. Only treasurers and priestesses remained behind, charged with guarding the property of the gods on the Acropolis.

If any Greek understood the danger of his assignment, it was almost certainly the Spartan commander, Leonidas. Although each city’s contingent had its own leader, Leonidas had been placed in overall command of the Greek army. One of two Spartan kings — Sparta had no kingship in any real sense — Leonidas traced his ancestry back to the demigod Heracles. He had handpicked the 300 warriors under his command all were middle-aged men with children to leave behind as heirs. He had selected men to die, and done so apparently without the philosophic reluctance of Xerxes. Leonidas and the Spartans had been trained to do their duty, and, having received an oracle that Sparta must either lose a king or see the city destroyed, Leonidas was convinced that his final duty was death.

On the way to Thermopylae, Leonidas sent his widely admired Spartans ahead of the other troops to inspire them with confidence. They arrived to find the pass unoccupied. It was only 50 feet wide and far narrower at some points. There were hot springs there — these gave the pass its name — an altar to Heracles and the remains of an old wall with gates that had fallen into ruin. The Greeks now rushed to rebuild it.

As Xerxes’ army drew closer, a Persian scout rode to survey the Greek camp. What he saw astonished him — the Spartans, many of them naked and exercising, the rest calmly combing their hair. It was common practice for the Spartans to fix their hair when they were about to risk their lives, but neither the scout nor his king could comprehend such apparent vanity.

The Greeks, too, began to receive intelligence on the size of the Persian force. Sometime before the battle, the Spartan Dieneces was told that when the Persian archers let loose a volley, their arrows would hide the sun. To Dieneces that was just as well. For if the Persians hide the sun, he said, we shall fight in the shade.Despite the imperturbable courage of Dieneces and the other Spartans, the Greeks were shaken when the Persian host finally neared their position. At a council of war the leaders debated retreat, until Leonidas’ opinion prevailed. The Spartan would do his duty. The Greeks would stay put and try to hold off the Persians until reinforcements could arrive.

The Persian army encamped on the flat grounds of the town of Trachis, only a short distance from Thermopylae. There, Xerxes stopped his troops for four days, waiting upon the inevitable flight of the overawed Greeks. By the fifth day, August 17, 480 bc, the great king could no longer control his temper. The impudent Greeks were, like the storm at the Hellespont, defying his will. He now sent forward his first wave of troops — Medes and Cissians — with orders to take the Greeks alive.

The Medes and Cissians were repulsed with heavy casualties. Determined to punish the resisters, Xerxes sent in his Immortals. The crack Persian troops advanced confidently, envisioning an easy victory, but they had no more success than the Medes.

What Xerxes had not anticipated was that the Greeks held the tactical advantage at Thermopylae. The tight battlefield nullified the Persians’ numerical preponderance, and it also prevented them from fighting the way they had been trained. Persian boys, it was said, were taught only three things: to ride, to tell the truth and to use the bow. There was no place for cavalry at Thermopylae and, even more critical, no place to volley arrows. The Greeks had positioned themselves behind the rebuilt wall. They would have to be rooted out the hard way.

The Persian army was neither trained nor equipped for such close fighting. Its preferred tactic was to volley arrows from a distance, the archers firing from behind the protection of wicker shields planted in the ground. They wore very little armor and carried only daggers and short spears for hand-to-hand combat.

Although students of military history argue that true shock warfare has seldom been practiced — since it is antithetical to the soldier’s natural desire for self-preservation — the Greeks had made it their standard tactic. Greek soldiers perhaps drew some confidence from their heavy armor and their long spears, which could outreach the Persian swords. But the Greeks also had another, more intangible, edge: something to fight for. They were defending their homes, and they were doing their duty — they were not fighting as slaves of some half mad god-king. As heavy casualties sapped their soldiers’ resolve, the Persian commanders had to resort to lashing them with whips in order to drive them against the determined Greek defenders.

During that long first day of fighting, the Spartans led the Greek resistance. Experienced Spartan warriors would come out from behind the walls, do fierce battle with the Persians, then feign retreat in order to draw the Persians into a trap. Xerxes reportedly leapt to his feet three times in fear for his army.

The second day of Thermopylae followed much the same course as the first. The various Greek contingents now took turns fending off the attacks, but the Persians failed to make any headway.

It is difficult to say how long the Greeks could have held off the Persians at Thermopylae — their casualties thus far were comparatively light — but the question was soon made moot. When the Greeks had first arrived, they learned that the presumably impregnable site possessed a hidden weakness: There was a track through the mountains that could be used by an enemy force to surround and annihilate the defenders of the gate. Recognizing the danger, Leonidas had dispatched his Phocian contingent to guard the path. Thus the already small number of troops available at the gate was made smaller still by the division of the Greek forces. The Phocians themselves were charged with the difficult task of defending a route with no natural defenses. Their best hope — Greece’s best hope — lay in the mountain track remaining unknown to the Persians.

It was, in the end, a Greek who betrayed that secret. The traitor, Ephialtes, was apparently motivated by greed when he revealed the mountain path to Xerxes. Acting immediately on the new information, the king sent Persian troops up the path during the night, when darkness concealed their movement among the oak trees. Near the top, they completely surprised the luckless Phocians. At last free to fight in their usual fashion, the Persians rained down arrows as the Phocians frantically sought to gather their arms. In desperation, the Phocians raced to higher ground for a last stand. The Persians, however, had no interest in chasing the Phocians higher but instead turned down the trail, aiming for the pass at Thermopylae.

Lookouts raced down the hill to warn Leonidas of the descending Persian army. There was little time left. A quick council of war led to the decision to split up the Greek force. There was no reason for the entire army to be annihilated at the wall. Most contingents were now allowed to return home and prepare for a later showdown. Leonidas and his Spartans, however, would remain at Thermopylae. Standing by them were the loyal Thespians, who considered it an honor to die fighting beside the Spartans. Leonidas also kept as hostages some 400 Thebans whom he suspected of having Persian sympathies.

Although some have questioned the wisdom of Leonidas’ decision, wondering if he was overly influenced by a mumbo-jumbo oracle prophesying his sacrificial death, the situation gave him no alternative. If the entire Greek army had fled, it would have eventually been caught from behind and slaughtered by the faster-moving Persian cavalry. Leonidas was giving the retreating troops the only chance they had to escape and fight another day.

It is in many ways the irony of Thermopylae that Sparta, arguably the least free of all the Greek states, now stood as the final defender of Greek freedom. All the things that would make Greece great — science, art, poetry, drama, philosophy — were foreign to Sparta. The Spartans had developed a constitution of almost total subordination of the individual to the community. Spartan elders determined which infants could live or die. Spartan boys were sent into military training at the age of 7. Spartan men lived in barracks, away from their wives, for much of their adult lives. The Spartans ate at a common table, they distributed land equally in an almost communistic fashion and they were forbidden to engage in what were deemed the superfluous arts. Such freedoms as their warrior elite enjoyed did not extend to non-Spartans living in their territory, the Helots, who served as their slaves. Yet the Spartan elite believed passionately in their freedom, and their sense of duty, imbued at an early age, guaranteed that no Spartan commander would ever have to resort to whips to drive his soldiers into battle.

On August 19, the Greeks elected to inflict as much damage as possible on the Persian army. Knowing that this day’s struggle would be their last, they pressed stolidly forward, leaving behind the safety of the wall to fight in the widest part of the pass. There, they would battle the massive Persian army on open ground. They would do so, however, without the Thebans, who as Leonidas had expected surrendered to the Persians before the final assault began.

Xerxes ordered his men in for the kill. Once again his commanders lashed their own troops to drive them forward. Many Persians were trampled to death by their own comrades. Others, shoved aside, drowned in the sea. All the while, the Spartans and Thespians did their deadly work. No one, wrote Herodotus, could count the number of the dead.

The Greeks fought with their long spears until the shafts had all broken. Then they fought with swords. In the course of the struggle, Leonidas fulfilled the prophecy that had doomed him. Four times the Greeks then drove the enemy away from his body before the Persians finally succeeded in dragging it away. It was about then that the second Persian force arrived from the mountain pass.

Now completely surrounded, the exhausted Greeks withdrew for the last time behind the wall and formed themselves into a single compact body. Here, wrote Herodotus, they resisted to the last, with their swords, if they had them, and, if not, with their hands and teeth, until the Persians, coming on from the front over the ruins of the wall and closing in from behind, finally overwhelmed them.

The Battle of Thermopylae was over. Leonidas and his 300 Spartans all lay dead, as did the 700 Thespians who had stood by them. The Persian dead were said to number around 20,000, although Xerxes tried to conceal this horrendous loss by having most of them secretly buried, leaving only about 1,000 Persian bodies for his army to see as it marched through the pass.

It was customary in Sparta to make great ceremony over the death of a king. Riders would carry the news throughout the country, and women would go around the capital, beating cauldrons. But Leonidas was denied even a proper burial. Xerxes ordered his head cut off and fixed on a stake. The rest of the Greek dead he ordered buried in order to conceal how few had held up his army for so long, and to remind his veterans of Thermopylae that the Spartans were mortal after all.

The Greeks’ courageous stand at the mountain pass had hardly even slowed Xerxes’ advance. Four days of waiting and three days of fighting — Leonidas’ heroism had bought only one more week for his compatriots. Athens, all but abandoned, was soon sacked.

And yet Thermopylae was not a total failure. The invading army had been bloodied — badly, if Herodotus is to be believed — and it must have had some effect on Persian morale. The battle’s influence on the Greeks was indisputable. When the war was over — for Greece did finally defeat the Persians — they established holidays commemorating Thermopylae and erected memorials over the battlefield. Four thousand men from Pelops’ land/against three million once did stand read one. Another celebrated Leonidas and his 300 men: Go tell the Spartans, stranger passing by/that here, obeying their commands, we lie.

Thermopylae thus acquired a significance that transcended its tangible military impact. In the end, the battle’s value lay not in land gained or lost or in men killed or captured, but in inspiration. The Spartans and Thespians had taught Greece and the world an enduring lesson about courage in the face of impossible odds.

This article was written by David Frye and originally published in the January/February 2006 issue of Militärgeschichte Zeitschrift. Für weitere tolle Artikel abonnieren Sie unbedingt Militärgeschichte Zeitschrift heute!


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