Die 7.000 Jahre alten Chinchorro-Mumien der Anden

Die 7.000 Jahre alten Chinchorro-Mumien der Anden



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Die Mumien des alten Ägyptens sind wohl die berühmtesten Mumien der Welt. Sie sind jedoch nicht die ältesten, die wir kennen. Die Chinchorros Südamerikas begannen vor etwa 7.000 Jahren, ihre Toten zu konservieren, und ihre Mumien sind zu einem der Wunder der Andenarchäologie geworden.

Die Chinchorros waren ein Volk, das zwischen 7000 und 1500 v. Chr. die Küste der Atacama-Wüste im Norden Chiles und im Süden Perus bewohnte. Die Menschen dieser Kultur lebten vom Fischen, Jagen und Sammeln, um ihren Lebensunterhalt zu verdienen. Während die frühesten bekannten Chinchorro-Stätten auf 7000 v. Die Chinchorro-Mumien wurden erstmals 1917 von dem deutschen Archäologen Max Uhle identifiziert. Weitere Ausgrabungen zeigten, dass solche Mumien entlang der Küste verteilt waren und sich zwischen Arica und Camerones konzentrierten. 1983 wurde jedoch der größte und am besten erhaltene Fund von Chinchorro-Mumien entdeckt. Diese Entdeckung wurde nicht von Archäologen gemacht, sondern von der Wassergesellschaft Arica beim Verlegen einer neuen Pipeline in der Nähe des Fußes von El Morro.

Während Uhle zunächst drei Kategorien der Mumifizierung identifizierte, die im Laufe der Zeit eine zunehmende Komplexität zeigten, haben Archäologen seine Erklärung seitdem erweitert. Dementsprechend waren die beiden am häufigsten verwendeten Methoden bei der Chinchorro-Mumifizierung die Schwarze Mumie und die Rote Mumie.

Die Schwarze Mumie-Technik wurde ab etwa 5000 v. Chr. angewendet. bis 3000 v. Es handelte sich um eine Zerstückelung, bei der zuerst Kopf, Arme und Beine der Toten entfernt wurden. Dann wurde der Körper hitzegetrocknet und das Fleisch wurde vollständig von den Knochen befreit. Der Schädel wurde dann etwa auf Augenhöhe halbiert, um das Gehirn zu entfernen. Nach dem Trocknen wurde der Schädel mit Material gepackt und wieder zusammengebunden. Auch der Rest des Körpers wurde wieder zusammengesetzt. Zur Stärkung der Gliedmaßen und der Wirbelsäule wurden Stöcke unter die Haut gelegt. Der Körper war auch mit Materialien wie Ton und Federn gefüllt. Der Schädel wurde dann wieder an dem wieder zusammengesetzten Körper befestigt. Eine weiße Aschepaste wurde verwendet, um die Karosserie zu bedecken und auch die Lücken zu füllen, die beim Zusammenbau entstanden sind. Darüber hinaus wurde dies verwendet, um die normalen Gesichtszüge der Person auszufüllen.

Künstlerische Darstellung des Mumifizierungsprozesses. Bildquelle .

Die Rote Mumie-Technik wurde ab etwa 2500 v. Chr. angewendet. bis 2000 v. Dies war eine völlig andere Methode im Vergleich zur Black Mummy-Technik, da die Chinchorros Einschnitte in den Rumpf und die Schultern der Toten machten, um die inneren Organe zu entfernen und die Körperhöhle zu trocknen. Um das Gehirn zu entfernen, wurde der Kopf vom Körper abgeschnitten. Wie bei der Black Mummy-Technik wurde der Körper jedoch mit verschiedenen Materialien ausgestopft, um ihn menschlicher aussehen zu lassen. Darüber hinaus wurden Stöcke verwendet, um strukturelle Unterstützung zu bieten. Die Schnitte wurden dann zugenäht und der Kopf wieder auf den Körper gelegt. Auf dem Kopf wurde eine Perücke aus Quasten menschlichen Haars aufgesetzt und von einem „Hut“ aus schwarzem Ton gehalten. Alles andere, außer dieser Perücke, und oft auch das Gesicht, wurde dann mit rotem Ocker bemalt.

Eine Chinchorro-Mumie. Bildquelle .

Die Chinchorro-Mumien scheinen den spirituellen Glauben der alten Chinchorro-Leute widerzuspiegeln, obwohl der genaue Grund, warum sie ihre Toten mumifizierten, unbekannt ist. Einige Gelehrte behaupten, dass es darum ging, die Überreste ihrer Lieben für das Leben nach dem Tod zu bewahren, während eine andere allgemein akzeptierte Theorie ist, dass es eine Art Ahnenkult gab, da es Beweise dafür gibt, dass sowohl die Leichen mit den Gruppen reisen als auch in die Ehrenpositionen bei großen Ritualen sowie eine Verzögerung der endgültigen Bestattung selbst.

Eines der beeindruckendsten Merkmale der Chinchorros-Mumien ist der Maßstab, in dem sie hergestellt wurden. Im Gegensatz zu den alten Ägyptern, die die Mumifizierung dem Königtum und der Elite vorbehielten, gewährte die Chinchorro-Gemeinde jedem, unabhängig von Alter oder Status, diesen heiligen Ritus. Die Entscheidung für eine egalitäre Erhaltung wird in der Mumifizierung aller Mitglieder der Gesellschaft bewiesen und umfasst Männer, Frauen, ältere Menschen, Kinder, Säuglinge und fehlgeborene Föten. Tatsächlich ist es oft der Fall, dass Kinder und Babys die aufwendigsten Mumifizierungsbehandlungen erhalten.

Eine Erklärung für diese egalitäre Bestattungspraxis ist der Klimawandel. Da die Atacama-Wüste einer der trockensten Orte der Erde ist, wären Leichen natürlich erhalten geblieben. Da die Chinchorros ihre Toten in flachen Gräbern begruben, ist es außerdem wahrscheinlich, dass die Leichen teilweise durch Winde freigelegt wurden. Mit dem Anstieg des Meerwasserspiegels vor etwa 6000 bis 7000 Jahren stieg auch die Menge der Meeresressourcen, was wiederum eine größere Bevölkerung unterstützte. Mit zunehmender Gruppengröße würde ein stärkerer Gedankenaustausch stattfinden, der zu mehr Wohlstand und kultureller Komplexität führen würde, eine davon wäre die Praxis der Mumifizierung. Einer der interessantesten Aspekte der Chinchorros ist vielleicht, dass auf der Grundlage der verfügbaren Beweise im Gegensatz zu anderen frühen Zivilisationen keine soziale Hierarchie entwickelt wurde. Wie diese Kultur es geschafft hat, über viele Jahrtausende egalitär zu bleiben und auf einer sozialen Ebene ohne Hierarchie zu funktionieren, fasziniert Archäologen und Anthropologen seit Jahrzehnten. Die Erforschung dieses Aspekts ihrer Kultur ist im Gange.

Ausgewähltes Bild: Kopf einer Chinchorro-Mumie . Fotoquelle: Das ist Chile .

Von wty


Was haben die ältesten Mumien der Welt unter Verschluss gehalten?

Etwa 2.000 Jahre bevor die Ägypter begannen, ihre Toten zu mumifizieren, hatten die Angehörigen der Chinchorro-Kultur bereits ziemlich ausgefeilte Methoden zum Einbalsamieren entwickelt Associated France-Presse, setzen Forscher Medizintechnik ein, um die Geschichte dieser konservierten Leichen aufzuklären.

Fünfzehn der Mumien, viele davon Säuglinge und Kinder, wurden kürzlich in die Klinik Los Condes  in Santiago transportiert, wo Forscher sie mit einem CT-Scanner untersuchten, um ihre zerbrechlichen Formen zu untersuchen, ohne Schaden zuzufügen. “Wir haben Tausende von Bildern mit einer Genauigkeit von weniger als einem Millimeter gesammelt,” Chefradiologe Marcelo Galvez erzählt Fleitas. “Die nächste Phase besteht darin, zu versuchen, diese Körper virtuell zu sezieren, ohne sie zu berühren, was uns helfen wird, sie für weitere 500.000 Jahre zu bewahren.”

Die Forscher hoffen auch, Gesichtszüge und Muskulatur der Mumien digital zu rekonstruieren, um zu zeigen, wie sie im Leben ausgesehen haben. Sie nahmen auch Haut- und Haarproben für DNA-Tests, von denen sie hoffen, dass sie die  Chinchorro-Mumien mit einer modernen Population  in Südamerika in Verbindung bringen.

Die Kultur des  Chinchorro  als Ganzes ist für moderne Archäologen ein Rätsel. Es wird angenommen, dass die Menschen fischten, jagten und sammelten und entlang der Küste der  Atacama -Wüste im heutigen Nordchile und Südperu lebten. Abgesehen davon, dass sie ihre Toten mumifizieren, sind Menschen der Chinchorro-Kultur dafür bekannt, Angelhaken aus polierten Muscheln herzustellen, die mit Hilfe eines Steingewichts versenkt werden.

Die Mumien, die sie schufen, unterschieden sich jedoch von denen, die von den alten Ägyptern aufbewahrt wurden. Dann füllten sie den Körper mit Pflanzen, Ton und Holz aus, nähten die Haut wieder auf und bedeckten das Gesicht mit einer Maske.

Aber es gibt noch viel über diese uralten erhaltenen Wesen zu lernen und die Zeit wird immer knapper. Die Kuratorin des Museums der Universität von  Tarapaca Mariela Santos bemerkte in den letzten Jahren, dass sich die Haut einiger der 100 Mumien in ihrer Sammlung zersetzte und sich in einen schwarzen Schlamm verwandelte, berichtet Chris Kraul at Die LA Times. Das Museum holte Ralph Mitchell, einen Artefaktkurator aus Harvard, der die Bakterien auf den Mumien kultivierte.

Er fand heraus, dass gewöhnliche Hautmikroorganismen, die normalerweise im trockenen Wüstenklima der "Atacama" gutartig sind, aufgrund des zunehmend feuchten Klimas in den nördlichen Regionen begonnen hatten, das Kollagen der Mumien zu verbrauchen. Neue Mumien, die an Ausgrabungsstätten in der Nähe von  Arica gefunden wurden, weisen bereits Anzeichen von Verfall auf.

“Wie weit dies ein Phänomen ist, wissen wir nicht wirklich. Der Fall  Arica  ist das erste mir bekannte Beispiel für eine durch den Klimawandel verursachte Verschlechterung,” Mitchell erzählt Kraul. “Aber es gibt keinen Grund zu der Annahme, dass es nicht überall historische Materialien beschädigt. Es beeinflusst alles andere.”

Konservatoren experimentieren derzeit mit Kombinationen aus Feuchtigkeit und Temperatur, um die Mumien zu erhalten, berichtet Kraul. Vivien Standen, Anthropologieprofessorin in Tarapaca und Expertin für das Chinchorro ist nicht hoffnungsvoll. “Ich bin nicht optimistisch, dass wir sie retten können,” sagt sie Kraul. “Von dem Moment an, in dem sie aus dem Boden gehoben werden, beginnen sie sich zu verschlechtern.”

Ein neues 56-Millionen-Dollar-Museum, das die Mumien umfassen wird, soll 2020 eröffnet werden, berichtet Kraul. Die Hoffnung ist, dass sie den Abbau verlangsamen oder stoppen können, indem sie jeden der Körper in seinen eigenen temperatur- und feuchtigkeitskontrollierten Würfel einhüllen.

Über Jason Daley

Jason Daley ist ein Autor aus Madison, Wisconsin, der sich auf Naturgeschichte, Wissenschaft, Reisen und Umwelt spezialisiert hat. Seine Arbeit ist erschienen in Entdecken, Populärwissenschaft, Außen, Männertagebuch, und andere Zeitschriften.


Der Klimawandel hat möglicherweise zu den frühesten südamerikanischen Mumien geführt

Ein paar tausend Jahre bevor die Ägypter einige ihrer Toten konservierten, stellte eine viel einfachere Gesellschaft die ersten bekannten Mumien her.

Die Chinchorros, die ersten Mumienmacher, lebten vor etwa 7.000 Jahren in Südamerika an der Küste nahe der Grenze zwischen dem heutigen Peru und Chile. Das Wüstengebiet, in dem sie lebten, war so trocken, dass Tote auf natürliche Weise zu Mumien wurden.

Die Chinchorro-Kultur erstreckte sich über die Küste entlang der heutigen Grenze zwischen Chile und Peru

"Sobald du stirbst, bleibst du da", sagt der chilenische Ökologe Pablo Marquet, der die Chinchorros und die Gegend, in der sie lebten, studiert. “Sie verschwinden nicht wegen der Zersetzung, die in vielen anderen Umgebungen stattfindet.”

Irgendwann hörten die Chinchorros auf, es der Natur zu überlassen und begannen, ihre Toten zu mumifizieren. Sie fingen an, sie mit Perücken, Ton und Farbe zu verkleiden.

Marquet hat sich vor einigen Jahren mit Archäologen und Paläoanthropologen zusammengetan, um diese zentrale Frage zu beantworten.

Sie wussten jedoch, dass die frühen Chinchorros Jäger und Sammler waren. Sie begruben ihre Toten, aber in flachen Gräbern, die nur einen oder zwei Fuß von der Oberfläche entfernt waren. Es dauerte nur eine kleine Erosion, bis diese Toten aufgedeckt wurden.

Anstatt Fleisch zu konservieren, verwendeten die Chinchorro eine Paste aus mit Mangan angereicherter Asche, um “Körper” auf entfleischten Skeletten zu formen, deren innere Organe durch Erde ersetzt worden waren.

“[In] den meisten anderen Populationen verschwinden die Toten und werden wieder in das System zurückgeführt,” Marquet, “ aber hier bleiben sie in der Nähe.”

Die Lebenden trafen auch auf die Toten, als sie neue Gräber gruben. Krankheiten und Arsenvergiftungen durch Trinkwasser grassierten und führten zu vielen Leichen in der Landschaft. Tatsächlich berechneten Marquet und sein Team, dass der durchschnittliche Mensch diesen natürlichen Mumien im Laufe seines Lebens mindestens hunderte Male begegnen würde.

“Die Frage war, warum sie damit begannen, ihre Toten zu mumifizieren, und ich denke, die wichtigste Erkenntnis kam aus der Beobachtung ihrer Umgebung,” Marquet.

Er sagt, er glaubt, all diese Mumien zu sehen, die die Todesrituale der Chinchorros inspiriert haben. Sein Team untersuchte auch Daten über das Klima vor Tausenden von Jahren.

“Wir fingen an, die Daten zu sehen, und alles war perfekt aufeinander abgestimmt,”, sagt er. “Wir konnten es nicht glauben.”

Den Daten zufolge begannen die Chinchorros, Leichen zu konservieren und zu schmücken, als ihr Klima feuchter war. Es gäbe mehr Wasser und mehr Meeresfrüchte, um eine größere Bevölkerung zu ernähren. Artefakte aus dieser Zeit bestätigen, dass die Bevölkerung um diese Zeit anstieg.

“Wenn Sie mehr Individuen in einer Population haben und diese miteinander interagieren, ist es wahrscheinlicher, dass neue Ideen auftauchen, und sobald neue Ideen auftauchen, werden sie sich schneller verbreiten” Marquet.

Das Grab von zwei erwachsenen und zwei kleinen Chinchorro-Mumien, möglicherweise Teil derselben Familie. Archäologen glauben, dass die Chinchorros ihre Toten mumifiziert haben könnten, um mit der Beharrlichkeit ihrer Vorfahren in der trockenen Atacama-Wüste fertig zu werden.

Die Idee ist, dass die gastfreundlichere Umgebung den Menschen mehr Freizeit bietet. Sie brauchten nicht mehr all ihre Zeit zum Jagen und Sammeln. Sie hatten Zeit, sich um ihre Toten zu kümmern und ihre Einbalsamierungstechniken an andere weiterzugeben.

Die Ergebnisse erscheinen in der Zeitschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Diese Mumien haben noch nicht alle ihre Geheimnisse gelüftet. Forscher versuchen immer noch zu erklären, warum Säuglinge und Föten zu den südamerikanischen Mumien gehörten, die andere Kulturen ihrer Elite vorbehalten.


Rezension

Herkunft von T. cruzi

Die phylogenetische Analyse von 18S-rRNA-Sequenzen zeigt, dass Speichel-Trypanosomen (die T. brucei Klade, die die Trypanosomen gruppiert, die durch Bisse übertragen werden) von den stercorarian Trypanosomen (T. cruzi Klade, die die Trypanosomen gruppiert, die durch fäkale Kontamination übertragen werden) vor etwa 100 Millionen Jahren [10]. Als sich zur gleichen Zeit Südamerika, die Antarktis und Australien von Afrika trennten, wurde vorgeschlagen, dass T. cruzi und verwandte Trypanosomen entwickelten sich isoliert in frühen terrestrischen Säugetieren [11]. Diese Idee ist als Hypothese des südlichen Superkontinents bekannt. Basierend auf diesem Szenario würde man eine hohe Diversität von T. cruzi Clade-Trypanosomen in südamerikanischen Landsäugetieren, sofern sie seit der Auflösung des südlichen Superkontinents vor 40 Millionen Jahren auf dem Kontinent präsent waren [11]. Dies ist jedoch nicht der Fall. Nein Bona Fide Arten wurden in der entdeckt T. cruzi Klade von jedem südamerikanischen Landsäugetier bis heute [11], d. Außerdem, wie T. cruzi Clade-Trypanosomen kommen auch in Landsäugetieren aus Afrika und Australien vor [11], die Rolle der geografischen Isolierung bei der Evolution von T. cruzi ist fraglich.

Jüngste molekulare Beweise deuten darauf hin, dass T. cruzi hat sich aus einem Fledermaus-Trypanosom entwickelt, ein Szenario, das als Fledermaus-Aussaat-Hypothese bekannt ist [11]. Diese Idee wird durch die Tatsache gestützt, dass der nächste genetisch charakterisierte Verwandte von T. cruzi ist T. marinkellei von südamerikanischen Fledermäusen [10, 12–14]. Beide divergierten vor etwa 6,5-8,5 Millionen Jahren [15, 16] und könnten als Unterarten (d.h. T.c. cruzi und T.c. marinkellei) [17]. Das kürzlich beschriebene T. erneyi und T. livingstonei gefunden bei Fledermäusen aus Mosambik [18, 19] und T. dionisii Fledermäuse der Alten und Neuen Welt [10, 12, 14, 20] sind ebenfalls nahe Verwandte von T. cruzi. Außerdem, T. cruzi wurde bei südamerikanischen Fledermäusen [12, 21, 22] mit einem spezifischen Genotyp, TcBat, bisher nur bei Fledermäusen nachgewiesen [23]. TcBat ist am engsten verwandt mit T. cruzi TcI, das hauptsächlich mit Opossums und Konenosewanzen der Gattung in Verbindung gebracht wird Rhodnius in baumbewohnenden Ökotopen [11]. Aufgrund dieser Tatsachen ist es vernünftig anzunehmen, dass der gemeinsame Vorfahre der Mitglieder der T. cruzi Klade war ein Fledermaus-Trypanosom. Vermutlich haben Trypanosomen-infizierte Fledermäuse Südamerika vor etwa 7-10 Millionen Jahren über Nordamerika besiedelt [24]. Dann wechselten verschiedene unabhängige Fledermaus-Trypanosomen-Linien von Fledermäusen zu Landsäugetieren, wahrscheinlich erleichtert durch wirbellose Vektoren, die sich sowohl von Fledermäusen als auch von Landsäugetieren ernähren, die in denselben baumbewohnenden Ökotopen leben [10]. Ein solcher Wechsel führte zu T. cruzi im Pliozän [25]. Die Diversifizierung von T. cruzi in die aktuellen DTU-Linien TcI-TcVI und TcBat begannen vor etwa 1-3 Millionen Jahren [25].

Präkolumbianische Zeit

Es gibt Hinweise darauf, dass sich die Menschen kurz nach der Besiedlung Südamerikas mit infizierten T. cruzi. Die früheste Erkennung von a T. cruzi Die Infektion beim Menschen erfolgt durch eine 9000 Jahre alte Chinchorro-Mumie durch PCR-Amplifikation von Kinetoplasmid-DNA-Sequenzen [26]. Die Chinchorros waren die ersten identifizierten Menschen, die sich entlang der südamerikanischen Küstenregion der Atacama-Wüste im Süden Perus und im Norden Chiles niederließen. T. cruzi Infektionen fanden sich auch bei Mumien der Nachfolgekulturen der Chinchorros, die bis zur Zeit der spanischen Eroberung im 16. Jahrhundert im gleichen Gebiet lebten [26]. Die Prävalenzrate für T. cruzi die Infektion in diesen Populationen betrug 41% ohne signifikante Unterschiede zwischen den einzelnen Kulturen, was darauf hindeutet, dass die Chagas-Krankheit bereits in präkolumbianischer Zeit in zivilisierten Gesellschaften weit verbreitet war [26]. Infektionen mit T. cruzi wurden auch in menschlichen Überresten von anderen archäologischen Ausgrabungsstätten in Amerika nachgewiesen [27]. Zum Beispiel, T. cruzi DNA wurde in einem 560 Jahre alten, teilweise mumifizierten menschlichen Körper und in einem 4.500-7.000 Jahre alten menschlichen Knochenfragment gefunden, die beide im Peruaçu-Tal im Bundesstaat Minas Gerais, Brasilien, ausgegraben wurden [28, 29]. Ein weiterer Fall einer prähistorischen T. cruzi Eine Infektion wurde bei einer 1150 Jahre alten Mumie berichtet, die aus der Chihuahuan-Wüste in der Nähe des Rio Grande in Texas geborgen wurde [27]. Neben der Erkennung von T. cruzi in menschlichen Überresten zeigten mehrere exhumierte Mumien auch klinische Anzeichen einer Chagas-Krankheit [26–28, 30]. Weitere Beweise für die amerikanische Trypanosomiasis in präkolumbianischer Zeit stammen aus peruanischen Keramiken aus dem 13.-16. Jahrhundert, die mögliche Darstellungen der Chagas-Krankheit zeigen [31]. Dazu gehörte auch ein Kopf mit einer einseitigen Lidschwellung, die an das Romaña-Zeichen erinnert [31].

Basierend auf den paläoparasitologischen Daten wurde die Hypothese aufgestellt, dass die Chagas-Krankheit ihren Ursprung in der Andenregion hat [32]. Es wird angenommen, dass die Chinchorro die ersten waren, die einen nomadischen Lebensstil hinter sich ließen und sich niederließen, um mit Ackerbau und Viehzucht zu beginnen [26, 30, 31]. Nach der Besiedlung drangen prähistorische Menschen ein und nahmen am Sylvatic-Zyklus von . teil T. cruzi, und allmählich entstand ein häuslicher Übertragungszyklus der Chagas-Krankheit [26, 31, 32]. Die Entwicklung eines häuslichen T. cruzi Der Übertragungszyklus wurde insbesondere durch die Fähigkeit einiger Arten von Triatomin-Wanzen erleichtert T. infestans, sich leicht an eine offenere Vegetation anzupassen und im Laufe der Zeit eine Präferenz für menschliche Behausungen zu entwickeln [33]. In diesem Zusammenhang ist zu beachten, dass die Ansiedlung landwirtschaftlicher Siedlungen in der Regel mit einer gewissen Entwaldung verbunden ist. Entscheidend ist, dass die Entwaldung stark mit einer Zunahme der Prävalenz der Chagas-Krankheit verbunden ist [33]. Dieser Zusammenhang wird durch die Tatsache unterstützt, dass die amerikanische Trypanosomiasis bei den indigenen Bewohnern des Amazonasgebiets fehlt, die unterschiedliche sozio-ökologische Muster der Landbesetzung nutzten, darunter offene Gemeinschaftshütten, die für die Vektorkolonisation ungünstig sind, kontinuierliche Mobilität und das Fehlen von Haustieren, die alle behindern zusammen die Übertragung der Chagas-Krankheit durch Vektoren [34].

Moderne Zeiten

16.-19. Jahrhundert

Ab dem 16. Jahrhundert gibt es mehrere Berichte von Reisenden und Ärzten, die Patienten mit Krankheitssymptomen beschreiben, die an die amerikanische Trypanosomiasis erinnern. Ein erster aussagekräftiger klinischer Bericht über mögliche Darmsymptome der Chagas-Krankheit stammt aus einem 1707 veröffentlichten Buch des portugiesischen Arztes Miguel Diaz Pimenta (1661-1715) [35]. Darin beschrieb er einen als „bicho“ bezeichneten Zustand, „der dazu führt, dass der Humor erhalten bleibt und der Patient wenig Lust auf Essen hat“. Eine genauere Analyse des Textes legt jedoch nahe, dass sich die beschriebenen Symptome eher auf Hämorrhoiden als auf das Krankheitsbild eines chagasischen Megakolons beziehen [36]. Ein klarerer Bericht über das megaviszerale Syndrom der Chagas-Krankheit stammt von einem anderen portugiesischen Arzt, Luís Gomes Ferreira (1686-1764), der 1735 schrieb, dass „die Korruption von bicho nichts anderes ist als eine Vergrößerung und Ausdehnung des Rektums“ [37, 38]. Andere Aufzeichnungen beschrieben einen Zustand, der damals als „mal de engasgo“ bekannt war und sich wahrscheinlich auf Dysphagie, die Schluckbeschwerden, bezieht [39–41]. Der 1842 nach Brasilien ausgewanderte dänische Arzt Theodoro J. H. Langgaard (1813-1884) gab beispielsweise folgende charakteristische Beschreibung des Zustands: „…normalerweise geht der Nahrungsbolus nur bis zur Kardia oberhalb des Magens. … Manche Patienten sind in der Lage, die Nahrung in den Magen abzusenken, indem sie nach jedem Bissen der aufgenommenen Nahrung eine kleine Menge Wasser trinken. … Infolge der mangelhaften Ernährung beginnen die Patienten, Gewicht zu verlieren, abzumagern …“ [37, 41]. Viele weitere Hinweise auf die Chagas-Krankheit finden sich in einem Artikel von Guerra [42]. Alle diese historischen Berichte weisen darauf hin, dass die Chagas-Krankheit in Lateinamerika seit Beginn des 16. Jahrhunderts präsent war und sowohl indigene Völker als auch die Konquistadoren betraf.

Es gibt auch viele Berichte über Triatomin-Bugs lange vor ihrer Rolle als Vektor für T. cruzi entdeckt (überprüft in [31] und [37]). Der wohl berühmteste Bericht über einen Kusskäfer stammt von Charles Darwin (1809-1882). Am 25. März 1835 notierte er in seinem Tagebuch, das er während seiner Reise von The Beagle führte: „In der Nacht erlebte ich einen Angriff (denn es verdient keinen geringeren Namen) der Benchuca (eine Art von Reduvius) der große schwarze Käfer der Pampas. Es ist äußerst widerlich, weiche, flügellose Insekten zu fühlen, die etwa einen Zentimeter lang sind und über den Körper kriechen. Vor dem Saugen sind sie ganz dünn, werden aber nachher rund und blutig aufgebläht, und in diesem Zustand werden sie leicht zerdrückt. Sie sind auch im nördlichen Teil von Chile und in Peru zu finden. Eine, die ich in Iquique gefangen habe, war sehr leer. Auf dem Tisch platziert und obwohl von Menschen umgeben, zog das kühne Insekt sofort seinen Saugnapf, wenn man ihm einen Finger präsentierte, stürmte und saugte, wenn es erlaubt war, Blut ab. Die Wunde verursachte keine Schmerzen. Es war neugierig, seinen Körper während des Saugens zu beobachten, wie er sich in weniger als zehn Minuten von einer flachen Form zu einer Kugelform veränderte. Dieses eine Fest, für das die Benbuca einem der Offiziere zu verdanken war, hielt es vier Monate lang fett, aber nach den ersten vierzehn Tagen war das Insekt bereit, noch einmal zu saugen“ [43]. Basierend auf dieser Begegnung mit einem Kusskäfer und seinen anhaltenden Magen- und Nervensymptomen wurde sogar die Hypothese aufgestellt, dass Darwin später in seinem Leben an der Chagas-Krankheit litt. Die Chagas-Krankheit ist jedoch eine höchst unwahrscheinliche Diagnose für Darwins chronische Krankheit, da die Symptome mit zunehmendem Alter nachließen, da er keine der typischen chagasischen Symptome aufzuweisen schien und einige der Symptome bereits vor der Beagle-Reise auftraten [37] . Trotz all dieser Berichte blieb die kritische Rolle von Triatomin-Wanzen bei der Übertragung der Chagas-Krankheit bis 1909 unentdeckt.

20. Jahrhundert

1908 wurde der brasilianische Hygieniker und Bakteriologe Carlos Chagas (1879-1934) (Abb Ingenieur für große blutsaugende Insekten, die en masse in örtlichen Behausungen lebten und schlafenden Menschen bevorzugt ins Gesicht bissen [44]. Um zu sehen, ob diese Käfer potenzielle Krankheitserreger beherbergen, sezierte Chagas sie und fand zahlreiche Trypanosomen in ihrem Hinterdarm, die er nannte T. cruzi zu Ehren seines Mentors, des brasilianischen Arztes und Bakteriologen Oswaldo Cruz (1872-1917) (Abbildung 2) [45]. Einige infizierte Käfer wurden nach Cruz in Rio de Janeiro geschickt, wo sie Weißbüschelaffen beißen durften. Innerhalb von 20-30 Tagen infizierten sich die Affen und in ihrem Blut wurden viele Trypanosomen nachgewiesen [44]. Bald darauf entdeckte Chagas auch, dass der Parasit für mehrere andere Versuchstiere infektiös war [44]. Chagas war sich sicher, dass er einen pathogenen Organismus einer menschlichen Infektionskrankheit gefunden hatte, wusste aber nicht, um welche Art von Krankheit es sich handelte. Der Durchbruch gelang ihm 1909, als er zur Untersuchung eines zweijährigen Mädchens namens Berenice gerufen wurde, das Fieber hatte mit vergrößerter Milz und Leber und geschwollenen Lymphknoten [44]. Bei der ersten Untersuchung wurden keine Parasiten gefunden, aber vier Tage später, am 14. April 1909, wurden in ihrem Blut zahlreiche Trypanosomen mit einer ähnlichen Morphologie wie zuvor bei infizierten Weißbüschelaffen nachgewiesen [44]. Chagas hatte eine neue menschliche Krankheit entdeckt, die bald seinen Namen trug. Er gab eine detaillierte klinische Beschreibung der akuten Krankheitsphase und verband die Infektion mit einigen chronischen Krankheitssymptomen, was bemerkenswert war, wenn man bedenkt, dass die chronische Phase der amerikanischen Trypanosomiasis in der Regel Jahrzehnte nach der ersten Impfung mit auftritt T. cruzi (überprüft in [46]). Interessanterweise entwickelte seine erste Patientin Berenice nie eine bestimmte chronische Chagas-Krankheit und starb im Alter von 73 Jahren an unabhängigen Ursachen [47]. Sie war jedoch infiziert mit T. cruzi für ihr ganzes Leben, wie die Isolierung von Parasiten im Alter von 55 und 71 Jahren bestätigte [47]. 1912 berichtete Chagas, dass er entdeckt hatte T. cruzi in einem Gürteltier und fand damit den ersten silvatischen Reservoirwirt [48]. Nach und nach wurden immer mehr silvatische Reservoirtiere der Chagas-Krankheit entdeckt, die einen enzootischen Zyklus von T. cruzi.

Carlos Ribeiro Justiniano das Chagas in seinem Labor am Bundesinstitut für Serotherapie in Manguinhos, Rio de Janeiro. Der brasilianische Hygieniker, Wissenschaftler und Bakteriologe identifizierte den Protozoen-Parasiten T. cruzi als Erreger der Chagas-Krankheit. Foto von Wikimedia Commons.


Die 7.000 Jahre alten Chinchorro-Mumien der Anden - Geschichte

Eine Veröffentlichung des Archaeological Institute of America

Tote schön machen: Mumien als Kunst 16. Dezember 1998
von Bernardo T. Arriaza, Russell A. Hapke und Vivien G. Standen
November ist der Monat der Toten. Die Verstorbenen wurden aus ihren Gräbern geholt und mit prächtigen Gewändern und Federn bekleidet. Sie gaben den Toten Essen und Trinken. Die Leute tanzten und sangen mit den Toten und führten sie durch die Straßen.

--Guamán Poma de Ayala
Nueva Corónica y Buen Gobierno (1615)

Die 5000 Jahre alten Überreste einer im schwarzen Stil mumifizierten Frau (mit einer mit schwarzem Mangan beschichteten Tonmaske) und umgeben von Fischbein wurden 1983 von der Stätte El Morro in der Innenstadt von Arica, Chile, geborgen. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [GRÖSSERES BILD]

Missionare, die nach der spanischen Eroberung in Peru arbeiteten, waren angewidert davon, dass die Inka die mumifizierten Überreste ihrer Vorfahren verehrten. Während religiöser Feste wurden die konservierten Leichen der Inka-Lords aufwendig gekleidet, öffentlich ausgestellt und sogar mit Bechern Chicha, oder Maisbier, um sich und die Lebenden anzustoßen. Während solche Praktiken von den Spaniern verabscheut wurden, spielten sie eine wesentliche Rolle im Leben der Andenbewohner, für die der Tod nicht das Ende eines Lebens, sondern eine Übergangszeit bedeutete, in der die Seelen der Verstorbenen gepflegt und unterhalten werden mussten. erleichtern ihnen den Übergang ins Jenseits. Als Gegenleistung für eine solche Gastfreundschaft glaubte man, dass sie im Namen der Lebenden bei den Göttern Fürsprache einlegen würden, um Fruchtbarkeit und gute Ernten zu gewährleisten.

Die Inka waren die letzten in einer langen Reihe von Andenvölkern, die die Überreste ihrer Vorfahren bewahrten und ausstellten, die mit den Chinchorro begannen, einem wenig bekannten Fischervolk, das einen 400 Meilen langen Abschnitt der südamerikanischen Küste bewohnte - von Ilo im Süden Perus bis Antofagasta im Norden Chiles – vor mehr als 7.000 Jahren.

Irgendwann zu Beginn des fünften Jahrtausends v. die Chinchorro begannen, ihre Toten zu mumifizieren, die Leichen auszuweiden und die Knochen zu entfleischen. Das Skelett wurde wieder zusammengesetzt, mit Stöcken verstärkt, und innere Organe wurden durch Ton, Kamelidenfasern und getrocknete Pflanzen ersetzt, während Muskeln mit dünnen Bündeln aus wildem Schilf und Seegräsern neu geschaffen wurden. Die Leiche würde dann mit der Haut des Verstorbenen „neu bezogen“, die sorgfältig entfernt und beiseite gelegt worden wäre. Seelöwenhaut wurde hinzugefügt, um alle Lücken zu füllen. Der gesamte Körper wurde dann mit einer Aschepaste bedeckt und mit einer Schicht aus glänzendem schwarzem Mangan oder in späteren Jahren mit leuchtend rotem Ocker versehen. Viele der Mumien hatten Tonmasken mit sorgfältig modellierten Gesichtszügen und Geschlechtsorganen aus Ton und trugen kunstvolle Tonhelme oder Perücken aus Menschenhaar von etwa 60 cm Länge. Bisher wurden 282 Chinchorro-„Mumien“ auf Friedhöfen wie El Morro, Camarones Cove und Patillos gefunden. Davon wurden 149 von Chinchorro-Handwerkern und Leichenbestattern hergestellt, der Rest wurde auf natürliche Weise im heißen, trockenen Sand der Atacama-Wüste getrocknet.

Die früheste bekannte Mumie, die eines Kindes aus einer Stätte im Camarones-Tal, 60 Meilen südlich von Arica, stammt aus dem Jahr ca. 5050 v. Während der nächsten 3.500 Jahre entwickelte sich die Chinchorro-Mumifizierung durch drei verschiedene Stile – schwarz, rot und schlammbedeckt – bevor die Praxis irgendwann im ersten Jahrhundert v. Chr. ausstarb.

Ein im Museo Arqueologico San Miguel de Azapa ausgestelltes Diorama zeigt die chilenische Küste und die täglichen Aktivitäten der Fischer am Ende der Chinchorro-Zeit vor rund 2.000 Jahren. (&Kopie Philippe Plailly/EURELIOS) [GRÖSSERES BILD]

Der schwarze Stil (ca. 5050-2500 v. Chr.) war bei weitem der komplexeste. Der Körper wurde vollständig zerlegt und wieder zusammengebaut, wobei alles außer den Knochen und der Haut durch Lehm, Schilf und verschiedene Füllmaterialien ersetzt wurde. Eine Tonmaske mit kleinen Schlitzen für Augen und Mund wurde über das Gesicht gelegt, um dem Körper den Eindruck eines friedlichen Schlafes zu geben. Technisch gesehen war eine schwarze Mumie mit ihrem Innenrahmen aus Knochen und Holz, Zwischen- und Aschepastenschichten und der äußeren Hülle aus Menschen- und Seelöwenhaut eher eine Statue als eine Mumie, ein Kunstwerk. Heute sind diese Mumien durch den Zerfall des ungebackenen Tons extrem zerbrechlich.

Um 2500 v. Chr. kam Schwarz aus der Mode, was vielleicht eine Änderung der Ideologie widerspiegelte. Es ist auch möglich, dass Mangan knapp geworden ist. Für die nächsten fünf Jahrhunderte wurden die Körper mit rotem Ocker veredelt, der in der Nähe von Arica im Überfluss zu finden ist. Auch der Mumifizierungsprozess hat sich geändert. Die Leichen waren nicht völlig getrennt wie bei den schwarzen Mumien. Stattdessen wurde der Kopf entfernt, um das Gehirn zu extrahieren, während saubere Schnitte an Armen, Beinen und Bauch gemacht wurden, um Muskeln und innere Organe zu entfernen, die durch Schilf, Lehm, Stöcke und Lamafell ersetzt wurden. Nachdem der Körper ausgefüllt war, wurden Einschnitte mit menschlichem Haar unter Verwendung einer Kaktus-Wirbelsäulennadel vernäht. Die Körperhöhlen vieler roter Mumien weisen Brandspuren auf, die darauf hindeuten, dass sie mit glühenden Kohlen getrocknet wurden. Mit dem roten Stil kam auch eine Änderung in der Bildhauerei der Gesichtsmasken aus Ton. Offene Münder und Augen vermitteln eher ein Gefühl der Wachsamkeit als des Schlafens. The open mouth may foreshadow the Inka practice of feeding and talking to the ancestors. It may have also served to ease the return of the soul should it wish to reinhabit the body.

A group of mummies excavated at the El Morro-1 site in 1983 includes two adults and three children. The adults and two of the children were mummified in the black style some 5,000 years ago. The child, at bottom, was mummified in the red style a millennium later. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

By the end of the third millennium, complex mummification had ceased among the Chinchorro and bodies were simply desiccated, covered with a thick layer of mud, and buried.

Wear and tear, especially on the black and red mummies, as well as extensive repairs and repainting, suggest that they may have been displayed in family or communal shrines or used in processions for many years before being interred in groups of four, five, or six individuals, likely related. Few burial goods were placed in the graves, but most objects present were associated with fishing--harpoons, shell and cactus fishhooks, weights, and basketry.

Why did these ancient people go to such extraordinary lengths to preserve their dead? Though we have no written records of the ancient Chinchorro, we believe that their relationship with the dead was much like that of their Inka descendants, the mummies providing that vital link between this world and the next. But these well-preserved remains may have served another purpose as well. We believe that they represent the earliest form of religious art found in the Americas.

The hand of a child, naturally mummified, is wrapped with reeds. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

It is not surprising that the Chinchorro mummies have not been viewed as works of art, but as an unusual mortuary expression of an early Andean people. In many cultures icons exist as part of propitiation rites rather than as items to be collected. Religious art is then the expression of the believers attempting to reach the gods. The symbolism in religious art is context-specific, often associated with mythical heroes, deities, or ancestors. However, the icon is often not as important as what it represents.

How then do the Chinchorro mummies fit this paradigm of religious art? We see the black and red Chinchorro mummies as art because of the plasticity of their shapes, colors, and the mixed media used in their creation. These statues, the encased skeletons of departed ones, became sacred objects to be tended and revered by Chinchorro mourners.

Leticia Latorre Orrego inspects the remains of an infant mummified in the black style. This mummy was exhumed from the El Morro-1 site in 1983. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

Perhaps the most interesting aspect of Chinchorro mortuary practice was the democracy with which it was carried out. In contrast to the Egyptians, who mummified kings and nobility, the Chinchorro show no discrimination in age, sex, or social status in the mummification of their dead. The mummification of children is particularly fascinating, since in cultures throughout the world they receive little if any mortuary attention, especially those who never lived--the stillborn. The Chinchorro seemed to honor all human beings whether they contributed to society or not, paying particular attention to those who never achieved their potential. In the minds of the Chinchorro, life as a mummy may have been viewed as a second chance.

The Chinchorro mummies deserve much more attention than they have received from scholars, not only because they are now the oldest examples of intentionally mummified human remains, but because they are powerful artistic accomplishments of an ancient society.

Laboratory assistant Leticia Latorre Orrego of the Museo Arqueologico San Miguel de Azapa catalogs remains recovered in 1997 during the construction of a train depot in Arica. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

Bernardo T. Arriaza is an associate professor of anthropology at the University of Nevada, Las Vegas and an adjunct researcher at the Universidad de Tarapacá, Arica, Chile. Er ist der Autor von Beyond Death: The Chinchorro Mummies of Ancient Chile (Smithsonian Institution Press, 1995). Russell A. Hapke, a graduate of the University of Nevada, Las Vegas, is director of Branson Illustrations, Co. Vivien G. Standen is a professor and researcher at the Museo Arqueologico San Miguel de Azapa, Universidad de Tarapaca, Arica, Chile. She has extensively studied the Chinchorro mummies of the El Morro-1 site. This research was in part supported by Fondecyt grant No. 1970525 and by National Geographic Society grant No. 5712-96.

Arriaza, B. Beyond Death: The Chinchorro Mummies of Ancient Chile. Smithsonian Institution Press, 1995. In the first book written in English about the Chinchorro culture, the author reconstructs daily life, and challenges our assumption that preceramic cultures had a simple socioreligious life.

Allison, M. "Chile's Ancient Mummies." Naturgeschichte 94:10 (1995), pp. 74-81. Describes the events that led to the discovery of the Chinchorro mummies in 1983 and discusses mummification techniques and health.

Standen, V. "Temprana complejidad funeraria de la cultura Chinchorro (norte de Chile)." Latin American Antiquity 8:2 (1997), pp.134-156. Presents a detailed bioarchaeological study of the El Morro-1 site in Arica.

During the nineteenth century, mummies from the Andes were exhibited in Paris, where they inspired European artists to new heights. The crouched position of Inka mummies inspired Paul Gauguin's figures in the famous paintings Life and Death und Vorabend. The "expression of agony" in them, which is a normal phenomenon, did not escape the eyes of Norwegian artist Edvard Munch, who immortalized the expression in a series of paintings entitled The Scream.


Centuries of Poison-Laced Water Gave These People a Tolerance to Arsenic

Any crime drama connoisseur can tell you: arsenic is a killer. At high doses, it can lead to skin lesions, liver damage, cancers, multi-organ failure and cardiac arrest. But most instances of arsenic poisoning don’t come from a murder plot. Rather, the naturally occurring toxin most typically enters the body through environmental or occupational exposure.

That’s the case for one remote village in the Andes, where arsenic leaches into the drinking water from volcanic bedrock below. When tested, the water in San Antonio de los Cobres was found to contain 20 times the level of arsenic deemed safe by the World Health Organization. And this isn’t a new development: analyses of 400- toه,000-year-old mummies from the region have shown evidence of high arsenic levels in their hair.

So, how have residents been able to survive for centuries at the site? As a new study indicates, the key is in their genes.

A team of scientists analyzed the DNA of 124 women from the northern Argentina village and discovered that “about a quarter of the population had picked up a cluster of mutations in the gene that processes arsenic into a less toxic form,” NPR reports. The genetic difference allows villagers to more quickly process the poison, thereby flushing it from their system faster than the average person. The researchers speculate that those with this genetically-enhanced arsenic tolerance were more likely to survive and pass the trait on to their descendants.

Researchers still aren’t completely sure how the mutation works within the body, and they haven’t yet performed testing on arsenic’s specific effects on the population of San Antonio de los Cobres. But, though genetic mutations providing protection from arsenic are found in peoples all over the world, this study is the first to show “evidence of a population uniquely adapted to tolerate the toxic chemical,” Oxford University Press reports.

This little village isn’t the only locale dealing with naturally high arsenic levels. Wie Nachrichtenwoche notes, “more than 100 million people are exposed to elevated levels of arsenic in their drinking water.” Though the U.S. has regulations and testing to prevent unsafe levels of the toxin in water, it still exists in mostly small concentrations in certain regions. To see where in the country trace elements are present, check out this map drawn up by the U.S. Geological Survey. 

About Laura Clark

Laura Clark is a writer and editor based in Pittsburgh. She's a blogger with Smart News and a senior editor at Pitt magazine.


An Unlikely Driver of Evolution: Arsenic

Around 11,000 years ago, humans first set foot in the driest place on Earth.

The Atacama Desert straddles the Andes Mountains, reaching into parts of Chile, Peru, Bolivia and Argentina. Little rain falls on the desert — some spots haven’t received a single drop in recorded history.

But the people who arrived at the Atacama managed to turn it into a home. Some Atacameños, as they are known today, fished the Pacific. Others hunted game and herded livestock in the highlands. They mummified their dead, decorating them with ceremonial wigs before leaving them in the mountains.

Those mummies reveal a hidden threat in the Atacama. When scientists analyzed the hair in 7,000-year-old mummy wigs, they discovered high levels of arsenic. Through their lives, the Atacameños were gradually poisoned.

Arsenic can poison people today through exposure to pesticides and pollution. But arsenic is also naturally present in the water and soil in some parts of the world. The Atacama Desert, sitting on top of arsenic-rich volcanic rock, is one of them. The concentration of arsenic in Atacama drinking water can be 20 times higher than the level considered safe for human consumption.

Now a team of scientists has discovered that the arsenic of the Atacama Desert didn’t just make people sick. It also spurred their evolution.

In a new study in the journal Molecular Biology and Evolution, researchers report that over the years the Atacameños became more resistant to arsenic, thanks to natural selection. It is the first documented case of natural selection in humans for a defense against an environmental poison.

Jonathan K. Pritchard, a geneticist at Stanford University who was not involved in the study, called the results “convincing” and a new addition to “a very small number of known human selection signals.”

The liver defends the body against arsenic by tacking on extra carbon and hydrogen atoms to the element. Those extra atoms make arsenic less toxic and easier to draw out of the bloodstream in the kidneys, so that it can be flushed out of the body with urine.

In the late 1990s, researchers discovered that most Atacameños detoxify arsenic at an unusually high rate. Recently a group of researchers in Sweden went searching for the genes that make the Atacameños so unusual.

The scientists collected urine and blood from women in a village in Argentina called San Antonio de los Cobres. Levels of arsenic in their urine were used to determine how well each woman’s body detoxified the poison.

The scientists also sequenced over a million short segments of DNA in the women’s genomes. They looked for genetic variants shared by the women able to rid themselves of arsenic most efficiently.

These women all shared a distinctive stretch of DNA on chromosome 10, the scientists found. That stretch contains a gene called AS3MT, which encodes a liver enzyme that helps detoxify poisons.

“It’s a confirmation that this gene is really, really important for arsenic excretion,” said Mattias Jakobsson, a professor of genetics at Uppsala University and a co-author of the new study.

Dr. Jakobsson and his colleagues then compared the DNA in people from San Antonio de los Cobres with DNA from people in Peru and Colombia who don’t have to drink arsenic-laced water. For the most part, their DNA was nearly identical. There was only one major difference: the stretch of DNA that contains the AS3MT gene. About 70 percent of people in San Antonio de los Cobres have the variant that lets them resist arsenic.

When people first arrived in the Atacama Desert, the scientists concluded, a few of them carried this mutation. Because there was no way to avoid ingesting arsenic, the mutation immediately became important to their survival.

“If you settle in this area and there is one stream, there aren’t many options for getting water,” said Karin Broberg, a geneticist at the Karolinska Institute and a co-author of the study.

The Atacameños began to suffer from chronic arsenic poisoning, which can lead to cancer, skin lesions, and a weakening of the immune system in babies. The people who carried the protective mutation were able to detoxify the arsenic faster, perhaps by making extra copies of the AS3MT enzyme.

“It’s not a magic cure,” said Dr. Jakobsson. “If you have the protective variant, you’re not going to have a perfect life drinking a lot of arsenic. But the effects are probably smaller.”

That difference meant that people with the mutation survived to have more children than people who lacked it. Over thousands of years, natural selection made it more common.

Scientists have documented several cases in which humans have experienced strong natural selection over the past thousands of years. In some parts of Africa, some individuals evolved resistance to malaria. In northwestern Europe and elsewhere, natural selection favored genes that let adults digest milk. In Tibet, it favored genes for survival at high altitudes.

The new study on the Atacameños, by contrast, shows that toxic chemicals can also drive human evolution.

Understanding how it happened may help guide public health measures to reduce the suffering caused by arsenic poisoning, which threatens an estimated 200 million people worldwide. And it can also help scientists understand how we detoxify chemicals like arsenic, a process that is still fairly mysterious.

“If you find a signal of natural selection, then you know this has been a huge issue for human survival in the past,” Dr. Jakobsson said.


Landscape of Dead Bodies May Have Inspired First Mummies

Trekking through Chile's Atacama Desert 7000 years ago, hunter-gatherers known as the Chinchorro walked in the land of the dead. Thousands of shallowly buried human bodies littered the earth, their leathery corpses pockmarking the desolate surroundings. According to new research, the scene inspired the Chinchorro to begin mummifying their dead, a practice they adopted roughly 3000 years before the Egyptians embraced it.

Archaeologists have long studied how the Chinchorro made their mummies, the first in history, says ecologist Pablo Marquet of the Pontifical Catholic University of Chile in Santiago. After removing the skin to be dried, the hunter-gatherers scooped out the organs and stuffed the body with clay, dried plants, and sticks. Once they reattached the skin, embalmers painted the mummy shiny black or red and put a black wig on its head. Covering the corpses' faces were clay masks, some molded into an open-mouthed expression that later inspired Edvard Munch's famous painting The Scream.

Few scientists have tackled the mystery of why the Chinchorro started to mummify their dead in the first place. Complicated cultural practices such as mummification, Marquet says, tend to arise only in large, sedentary populations. The more people you have in one place, the more opportunity for innovation, development, and the spread of new ideas. The Chinchorro don't fit that mold. As nomadic hunter-gatherers, they formed groups of about only 100 people.

To solve the mystery, Marquet and his colleagues needed to go back in time. Using data from ice cores in the Andes, the researchers reconstructed the climate of the region where the Chinchorro lived: the northern coast of Chile and the southern coast of Peru, along the western edge of the Atacama Desert. Before 7000 years ago, the area was extremely arid, the team found, but then it went through a wetter period that lasted until about 4000 years ago. Analyses of carbon-dated Chinchorro artifacts, such as shell piles (known as middens) and mummies, suggest that the rainier conditions supported a larger population, peaking about 6000 years ago.

The team calculated, based on the demographics of hunter-gatherers, that a single Chinchorro group of roughly 100 people would produce about 400 corpses every century. These corpses, shallowly buried and exposed to the arid Atacama climate, would not have decomposed, but lingered. Given that the Chinchorro settled the Atacama coast roughly 10,000 years ago, the researchers argue that by the time the practice of mummification started about 7000 years ago, a staggering number of bodies would have piled up. A single person was likely to see several thousand naturally mummified bodies during his or her lifetime, the team reports online today in the Proceedings of the National Academy of Sciences. The number increased over the years, until mummies "became part of the landscape," Marquet says.

This constant exposure to natural mummies may have led to a cult of the dead involving artificial mummification. "The dead have a huge impact on the living," Marquet says, citing work by psychologists and sociologists that shows that exposure to dead bodies produces tangible psychological and social effects, often leading to religious practices. "There's a conflict between how you think of someone alive and dead," he says. Religious practices and ideas—such as funerals, wakes, and the belief in ghosts—help resolve that conflict. "Imagine living in the barren desert with barely anything, just sand and stone," he says. Barely anything, that is, except for hundreds, if not thousands, of dead bodies that never decay. One would feel "compelled somehow to relate" to the corpses, he says, speculating that the Chinchorro made mummies in order to come to terms with the continued presence of their dead. When the climate turned dry again and food supplies dwindled, Marquet says, the population dropped. The complex Chinchorro embalming practices also petered out around that time.

Vicki Cassman, an anthropologist and art conservator at the University of Delaware, Newark, who specializes in Andean archaeology, says she's impressed with the study's multidisciplinary approach and agrees that this could explain the Chinchorro practice of mummification. Applying an ecological population model to explain the development of mummification is a fresh approach and "as convincing an argument as we have been able to get to date." However, she says, our understanding of the ideological complexity that led to Chinchorro mummies still needs "fleshing out." "I know," she jokes. "Bad pun."

Emily Underwood

Emily is a contributing correspondent for Wissenschaft, covering neuroscience.


Mummies, moai make Chile magical

Soon after exploring sacred sites of the beyond-bizarre Birdman Cult, I found myself again in stony awe. I was on perhaps the remotest inhabited island on Earth — dinky Easter Island — where a gaggle of ancient, far-famed stone-carved huge-headed “moai” statues blankly stared into space, a color-frenzied setting sun turning them supernaturally spectacular. (I was the size of one of their ears.)

If their pursed lips could talk, they’d tell about this isle’s wacky history of tribal warfare, long-fingernailed “Birdman” rulers and maybe cannibalism, but instead they mutely gazed atop stone altars on a grassy coastal plain, their backs to cobalt seas spraying against black lava rocks. To add to the this-can’t-be-real factor, a half-dozen of the island’s many friendly, well-fed stray dogs romped with each other in front of the hallowed megaliths. Then several wild stallions, manes flowing, galloped by hundreds of horses roam freely among the moai.

Moai and mummies. That’s what yanked me to two vastly different destinations in Chile. Before flying to globally known, Polynesian-flair Easter Island, I traveled to Chile’s little-known most northern city, Arica, to see the world’s oldest mummies and walk over glass atop an unearthed graveyard of an extinct people. In Easter Island, the marquee draw is 887 moai statues who still spellbindingly loom throughout the windswept unspoiled terrain.

This was a journey into two mystery-shrouded cultures. The prehistoric Chinchorro fisherfolk on mainland Chile elaborately mummified every dead soul in their society for reasons unknown. And on Easter Island, Rapa Nui natives between A.D. 1000 and 1600 deified VIP ancestors by chiseling statues up to 33 feet tall and 80 tons and somehow lugging them miles to ceremonial platforms, both brain-boggling feats.

The moai, Easter Island

There’s a mystical pull on this tantalizing South Pacific tropical outpost — it could be from its revered magnetic boulder, the “Navel of the World.” Or because Easter Island, which locals call by its Polynesian name, Rapa Nui, is in the blissful boonies. (To get here, it takes a six-hour, once-daily flight from Chile’s capital, Santiago. Before that, you’ll spend a day flying to Santiago from San Diego.)

Annexed by Chile in 1888, Easter Island — named by Europeans who dropped anchor that holiday in 1722 — is a scene-stealing, 63-square-mile wide-open expanse of Ireland-reminiscent green pastures, rolling hills and occasional cows blocking roads. The only town, funky Hanga Roa, is basically two parallel streets, one abutting the pristine, jagged-cliff coast where you’ll tread past a rustic cemetery adorned by a sculpted wood rooster before coming upon a grouping of moai. A lone sentinel has been restored with peering white coral eyes.

“When the eyes were put in, the moai came alive and had the spiritual power,” my guide Ata said. “They had their backs to the ocean so they could watch over and protect the villages.”

My neck hair rose at the volcanic quarry where nearly 400 moai remain scattered in various stages of completion, just as when, who knows why, they were abandoned by obsessive craftsmen 500 years ago. Like a freaky moai memorial garden, some tiki-ish behemoths are buried by erosion up to their shoulders. Apparently, moai went from representing exalted ancestors to being pure ego trips — an unfinished moai that probably took 20 years of labor measured seven stories. No wonder things turned ugly. The Rapa Nui had deforested the island, and with food and water scarce, clans began warring and possibly eating each other. They knocked down rival tribes’ moai, decapitating statues and gouging out the all-potent eyes.

Enter the Birdman Cult. Yep, this lost civilization gets kookier. To stop the killing and choose a ruler, each clan picked a competitor who raced each other to find the season’s first sooty tern egg. “They had to jump off a steep cliff and then swim in shark-infested waters. Many died,” said our guide. We were looking out from the cult’s petroglyph-adorned Orongo ceremonial village to the islet where the winner strapped the egg in a tiny basket around his forehead before swimming back. His patron became the Birdman to look the part, that guy shaved his head and grew his fingernails to mimic claws.

The next day, we were bowled over by the blockbuster — Ahu Tongariki’s 15 furrowed-brow, volcanic-gray, tsunami-surviving rock stars backlit by a brilliant blue sky (one moai oddly resembled Richard Nixon). As if this island hadn’t already possessed me, when I returned that night to the energy-ooming Hangaroa Eco Village & Spa — it is styled after the Birdman Cult’s stone ceremonial village — I ran into three chestnut-colored wild horses trotting past the moonlit pool. You can’t begin to dream this stuff up.

The mummies, Arica

I’m mesmerized by mummies. So before Easter Island, I journeyed to an authentic region of Chile near Bolivia and Peru and gazed at archaeological A-listers — clay-coated 7,000-year-old beings, some with open mouths reminiscent of Edvard Munch’s acclaimed painting “The Scream.” The mummies of South America’s Chinchorro culture — up for UNESCO World Heritage consideration — are the oldest on Earth, predating the Egyptians by 2,000 years, and so insanely intricate they’re considered mortician works of art. In the laid-back coastal city of Arica, mummies have been dug up all over the place.

What makes them so significant is that the Chinchorro sophisticatedly prepared everyone, including miscarried fetuses, for their afterlife (the Egyptians only mummified kings and the elite). And what a process — as far back as 5000 B.C., the Chinchorro removed the dearly departed’s brains and organs, stuffed their insides with grass, ash and animal hair, used sticks to strengthen the body, delicately reattached their skin, affixed a wig of human hair, applied a clay paste and painted the body black. You can see 120 mummies (some parts so preserved, fleshy fingers are intact) at the University of Tarapaca’s well-designed Museo Arqueologico. Scholars suggest the mummies may have been worshipped as ancestors or displayed by relatives who interacted with them.

Elsewhere in town, I walked on a glass floor over the remains of 32 Chinchorro men, women and babies lying in dirt in their graveyard. Items to be used in the hereafter, such as vegetable fiber mats, shell fishing hooks and seabird feathers, accompanied them. The millenniums-old mummies, many rotted to skeletons, were discovered in 2004 when a colonial house was being excavated for a hotel. Too fragile to be moved, they now comprise the university’s Museo de Sitio Colon 10.

To see more of Chile (sans mummies), I’d adventure out from Arica, traveling hours by car on dusty, two-lane Highway 11 through arid landscapes dotted with llamas, alpacas, camel-like vicuñas, rare “candelabra cactus” and sleepy Andean villages. I gasped (14,820 feet altitude!) at the beauty of Lake Chungara, ringed by majestic snow-capped volcanoes reflected in mirrored waters. A perfect respite before jetting to enigmatic Easter Island and pondering if multi-ton moai could’ve “walked” to their anointed spots.


Chinchorro Mummies: Bodies 'Littered The Earth' In Chile's Atacama Desert 7,000 Years Ago, Study Says

Trekking through Chile's Atacama Desert 7000 years ago, hunter-gatherers known as the Chinchorro walked in the land of the dead. Thousands of shallowly buried human bodies littered the earth, their leathery corpses pockmarking the desolate surroundings. According to new research, the scene inspired the Chinchorro to begin mummifying their dead, a practice they adopted roughly 3000 years before the Egyptians embraced it.

Archaeologists have long studied how the Chinchorro made their mummies, the first in history, says ecologist Pablo Marquet of the Pontifical Catholic University of Chile in Santiago. After removing the skin to be dried, the hunter-gatherers scooped out the organs and stuffed the body with clay, dried plants, and sticks. Once they reattached the skin, embalmers painted the mummy shiny black or red and put a black wig on its head. Covering the corpses' faces were clay masks, some molded into an open-mouthed expression that later inspired Edvard Munch's famous painting The Scream .

Few scientists have tackled the mystery of why the Chinchorro started to mummify their dead in the first place. Complicated cultural practices such as mummification, Marquet says, tend to arise only in large, sedentary populations. The more people you have in one place, the more opportunity for innovation, development, and the spread of new ideas. The Chinchorro don't fit that mold. As nomadic hunter-gatherers, they formed groups of about only 100 people.

To solve the mystery, Marquet and his colleagues needed to go back in time. Using data from ice cores in the Andes, the researchers reconstructed the climate of the region where the Chinchorro lived: the northern coast of Chile and the southern coast of Peru, along the western edge of the Atacama Desert. Before 7000 years ago, the area was extremely arid, the team found, but then it went through a wetter period that lasted until about 4000 years ago. Analyses of carbon-dated Chinchorro artifacts, such as shell piles (known as middens) and mummies, suggest that the rainier conditions supported a larger population, peaking about 6000 years ago.

The team calculated, based on the demographics of hunter-gatherers, that a single Chinchorro group of roughly 100 people would produce about 400 corpses every century. These corpses, shallowly buried and exposed to the arid Atacama climate, would not have decomposed, but lingered. Given that the Chinchorro settled the Atacama coast roughly 10,000 years ago, the researchers argue that by the time the practice of mummification started about 7000 years ago, a staggering number of bodies would have piled up. A single person was likely to see several thousand naturally mummified bodies during his or her lifetime, the team reports online today in the Proceedings of the National Academy of Sciences . The number increased over the years, until mummies "became part of the landscape," Marquet says.

This constant exposure to natural mummies may have led to a cult of the dead involving artificial mummification. "The dead have a huge impact on the living," Marquet says, citing work by psychologists and sociologists that shows that exposure to dead bodies produces tangible psychological and social effects, often leading to religious practices. "There's a conflict between how you think of someone alive and dead," he says. Religious practices and ideas—such as funerals, wakes, and the belief in ghosts—help resolve that conflict. "Imagine living in the barren desert with barely anything, just sand and stone," he says. Barely anything, that is, except for hundreds, if not thousands, of dead bodies that never decay. One would feel "compelled somehow to relate" to the corpses, he says, speculating that the Chinchorro made mummies in order to come to terms with the continued presence of their dead. When the climate turned dry again and food supplies dwindled, Marquet says, the population dropped. The complex Chinchorro embalming practices also petered out around that time.

Vicki Cassman, an anthropologist and art conservator at the University of Delaware, Newark, who specializes in Andean archaeology, says she's impressed with the study's multidisciplinary approach and agrees that this could explain the Chinchorro practice of mummification. Applying an ecological population model to explain the development of mummification is a fresh approach and "as convincing an argument as we have been able to get to date." However, she says, our understanding of the ideological complexity that led to Chinchorro mummies still needs "fleshing out." "I know," she jokes. "Bad pun."

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